NL Industries schloss seine Titanmine in Tahawus in den 1980er Jahren, aber ein Unternehmen schleppt weiterhin Gestein vom Standort. Foto von Carl Heilman

Von Michael Virtanen

NL Industries hörte in den 1980er Jahren auf, in Tahawus nach Titanerz zu graben, aber die Mine bleibt am Rande der High Peaks Wilderness sichtbar. Wanderer, die zum Upper Works Trailhead fahren, passieren einen Abschnitt des Hudson River, der von Felsrückständen aus der Mine gesäumt ist. Diejenigen, die sich in die Nähe des Mount Adams oder eines von mehreren anderen Gipfeln wagen, schauen auf einen Haufen losen Steins, der sich dreihundert Fuß erhebt.

Wenn Sie in einem kleinen Flugzeug hinüberfliegen, wie wir es mit einem der freiwilligen Piloten von Lighthawk im Mai getan haben, ähnelt der Ort einer grauen Insel in einem Meer aus grünem Wald. Der Tailings Mound befindet sich zwischen zwei wassergefüllten Bergbaugruben, die wie blaue Adirondack-Seen mit ungewöhnlicher blaugrüner Färbung in den Untiefen aussehen. Ein kleinerer Teich in der Nähe sieht farngrün aus.

Die großen Industriegebäude, die auf historischen Fotografien zu sehen sind, sind verschwunden. Es sind nur noch wenige Servicegebäude übrig, darunter eine Garage. In den Felsrand geschnittene Terrassen erheben sich in der Nordgrube über dem Wasser. Ein Großteil des Landes ist unfruchtbar, mit Felsen und schwarzem Sand bedeckt, aber die Vegetation beginnt wieder zu wachsen.

NL besaß in Tahawus mehr als elftausend Hektar. Das Open Space Institute kaufte 2003 den größten Teil des Unternehmensgeländes. Einige Jahre später verkaufte OSI etwa 6.800 Hektar an den Staat zur Aufnahme in das Forest Preserve. Die Naturschutzgruppe hatte es abgelehnt, das 1.200 Hektar große Industriegelände zu kaufen, sagte Joe Martens, der zum Zeitpunkt des Deals Präsident von OSI war und später der Umweltschutzbeauftragte des Staates wurde.

Martens sagte, die riesigen Industriegebäude und die beiden steilen Gruben stellten Haftungsprobleme dar. „Es gab nur eine Art Restkontaminationsprobleme, aber meistens war es das Asbest, das sich in den Gebäuden befand“, sagte Martens. „Als OSI die Immobilie kaufte, haben wir das alles herausgearbeitet und das Problem bei NL gelassen. Es ist irgendwie bemerkenswert, all diese Gebäude entfernt und irgendwo weggekarrt zu haben.“

Dank staatlicher Landerwerbe in den letzten Jahren ist die ehemalige Mine jetzt von forever-wild Forest Preserve umgeben, was einige große Fragen aufwirft. Wie sieht die Zukunft dieses Industriestandortes aus? Sollte es der Konserve hinzugefügt werden? Könnte die Website jemals entwickelt werden?

Paul Mitchell sagt, dass der Tailings-Haufen hinter ihm Jahrzehnte dauern könnte. Foto von Michael Virtanen

Kurzfristig haben wir einige Antworten. Anfang dieses Jahres kaufte Mitchell Stone Products von Tupper Lake die Mine von NL (die jetzt eine Holdinggesellschaft ist). Paul Mitchell, der neue Eigentümer, verkauft seit einem Jahrzehnt Bauaggregate aus den Tailings und plant, dies in absehbarer Zeit fortzusetzen. Unter den gegenwärtigen Marktbedingungen, sagte er, könnte der Hügel aus Stein zwanzig Jahre dauern.

Das State Department of Environmental Conservation genehmigte kürzlich Mitchells Genehmigung, weiterhin Steine auf dreiundzwanzig Hektar zu zerkleinern und per LKW zu transportieren. Die Arbeit könnte nach der Analyse des Unternehmens fünfundsiebzig Jahre dauern. Es wurden auch keine nachteiligen Auswirkungen auf nahe gelegene Flusssysteme und projizierte Geräuschpegel unter dem lokalen Umgebungsschall festgestellt.

„Wir wissen nicht, was wir langfristig damit machen werden. Es gibt keinen großen Plan „, sagte der sechzigjährige Mitchell, der uns Ende Mai einen Rundgang durch das Gelände gab.

Mitchell hatte sich zum ersten Mal nach dem Kauf der Immobilie erkundigt, als er dort anfing zu arbeiten. Als wir herumliefen, hielt er ein paar Mal an, um die Landschaft und den freien Blick auf die benachbarten Berge zu bewundern. „Du verliebst dich in den Ort“, sagte er.

Mitchell besitzt auch ein Holzgeschäft, das er mit seiner Frau in seinen Zwanzigern mit einer Kettensäge und einem Schleuder begann. Mitchells Sohn arbeitet jetzt auch in den Unternehmen. Sie beschäftigen siebenundzwanzig Leute. Am Tag unserer Tour befanden sich zwei Arbeiter in der Mine, einer bediente einen großen Bagger und ließ Tailings in eine Rumpelmaschine fallen, die das Steinaggregat verarbeitet. Ein anderer fuhr einen Bulldozer und schob das Ergebnis in Stapel, um es auf Lastwagen zu laden, die gelegentlich kamen und gingen.

In der Blütezeit der Mine beschäftigte National Lead (wie NL damals genannt wurde) vierhundert Mitarbeiter in Tahawus. Es wurde während des Zweiten Weltkriegs in Betrieb genommen — als Titan für die Kriegsanstrengungen benötigt wurde – und bis in die 1980er Jahre weiter abgebaut.

Vor Jahren füllte NL den Sanford Lake mit Gesteinsabfällen und grub einen neuen Kanal für den Hudson River, wo er noch fließt. Der ehemalige See sieht jetzt aus wie eine schwarze Sandfläche. Der Sanford Lake von heute ist schmaler, im Grunde eine Verbreiterung des Flusses südlich der Mine.

Die ehemalige Titanmine, die als Lower Works bekannt ist, ist eines der größten Überreste der industriellen Vergangenheit der Adirondacks. Zu einer Zeit gab es Hunderte von Minen, hauptsächlich für Eisen, in den Bergen. Unter ihnen befand sich das drei Meilen nördlich gelegene Upper Works, in dem ein Jahrhundert zuvor von etwa 1826 bis 1856 Eisen abgebaut und geschmolzen wurde.

Am Upper Works Trailhead endet eine Kreisstraße, die von Wanderern genutzt wird, die zu den hohen Gipfeln fahren, und von Paddlern, die zum nahe gelegenen Henderson Lake mit seinem spektakulären Blick auf Wallface im Indian Pass fahren. Der Hudson beginnt am Betonüberlauf des Sees.

Es gibt keine Hinweise darauf, dass die ehemalige NL-Mine eine Bedrohung für die Umwelt darstellt. DEC-Sprecher David Winchell sagte, die Agentur habe keine Berichte über Verschmutzungen von der Website.

„Es hat einen ziemlich sauberen Gesundheitszustand“, bemerkte Mitchell, der die Umweltberichte von NL erhielt.

Er sagte, er könne nicht erklären, warum das Wasser in einigen Gruben und Teichen ungewöhnliche Farben hat.

Jeff Chiaranzelli, Geologieprofessor an der St. Lawrence University, sagte, die Farben könnten durch feine Partikel aus dem Bergbau und der Erzverarbeitung oder durch natürlich vorkommende Chemikalien verursacht werden.

Chiarenzelli, dessen Forschung sich auf die Adirondacks konzentriert, sagte, dass ein Bergbaubetrieb wie der in Tahawus typischerweise sauberer ist als beispielsweise eine Kohlemine mit ihrem schwefelhaltigen Erz — obwohl er warnte, dass er nicht weiß, ob es chemische Verschüttungen oder andere Probleme am Standort gab.

„Das Schöne an diesen Minen ist, dass die Materialien im wahrsten Sinne des Wortes nicht wirklich gefährlich sind, außer, wissen Sie, wenn sie auf Sie fallen. Drüben in Tahawus ist es eine Mischung aus Magnetit und Ilmenit „, sagte Chiarenzelli. „Ilmenit ist ein Mineral, aus dem sie Titan gewonnen haben. Sie haben also nicht die Probleme, die Sie von Sulfit-basierten Erzen haben, wo Sie saure Mine Drainage und die Freisetzung von vielen giftigen Metallen haben, wenn der pH-Wert in den Gewässern niedrig ist.“

Im Gegensatz dazu wurde Benson Mines in der Nähe von Star Lake in den nordwestlichen Adirondacks zum State Superfund Site erklärt. Die Eisenerzmine hatte Hunderte beschäftigt, bevor sie Ende der 1970er Jahre geschlossen wurde.

NL änderte den Lauf des Hudson River, im Vordergrund gezeigt. Foto von Carl Heilman

Der Entdecker nahm in der Nähe der Tahawus-Mine Wasserproben mit einem einfachen Testkit, das in einem Baumarkt gekauft wurde. Wir zogen Wasser über und unter die Mine — etwa hundert Meter flussabwärts vom Henderson Lake Spillway, wo das Flussbett felsig ist, und am Sanford Lake, wo der Grund des umgeleiteten Flusses schlammig ist. Die Tests zeigten nur geringe Unterschiede in der Wasserqualität. Der pH-Wert war an beiden Stellen etwas niedrig oder sauer. Teststreifen zeigten keine Hinweise auf erhöhte Nitrate, Nitrite, Kupfer, Eisen oder Blei, und beide Standorte waren negativ für coliforme Bakterien. Der Test ist jedoch nicht ausgereift genug, um Spuren von Metallen nachzuweisen.

Paul Hai, ein ehemaliger Stadtrat von Newcomb, sagte, Wasser aus Brunnen in der Mine sei jahrelang getestet worden, nachdem SIE den Betrieb eingestellt hatte. Er beschrieb den Bergbau als weitgehend mechanisch, nicht chemisch. „Es gibt kein Vermächtnis der Umweltverschmutzung“, sagte Hai, stellvertretender Direktor des Northern Forest Institute des SUNY College für Umweltwissenschaften und Forstwirtschaft in Newcomb.

Mitchell denkt sogar daran, die mit Wasser gefüllten Gruben mit Fisch zu füllen – etwas, das ER einmal mit Bachforellen probiert hat (sie dauerten nur eine Generation). Bei 240 und 280 Fuß ist das Wasser in den Gruben tiefer als jeder Adirondack Lake außer Lake Champlain. Im Wesentlichen handelt es sich um künstliche Seen ohne Zu- oder Abfluss.

Kleine Bäume und andere Vegetation haben auf einigen der Tailings Wurzeln geschlagen. Mitchell sieht eine weitere Begrünung vor, wenn die Natur das Land zurückerobert. „Wenn Sie die Böden nicht kontaminieren, können Sie nicht verhindern, dass die Wälder eindringen“, sagte er.

Peter Bauer, Geschäftsführer von Protect the Adirondacks, stimmt zu, dass die alte Mine keine Umweltgefahr darstellt, aber er möchte, dass sie eher früher als später gereinigt wird. „Es scheint nicht, dass die Mine selbst eine uns bekannte Verschmutzungsquelle ist“, sagte er. „Es scheint an dieser Stelle nicht, dass die Mine selbst mehr als ein Schandfleck ist.“

Er schlägt vor, dass die Sanierung des Geländes beschleunigt werden könnte, indem der Schotter für poröse Pflasterprojekte im gesamten Park verwendet wird, ähnlich der Beach Road in Lake George. Poröse Pflaster ermöglicht Regenwasserabfluss in den Boden zu sichten, Verringerung der Verschmutzung der Wasserstraßen.

NL Industries hat in den letzten zehn Jahren einige Landschaftsgestaltungen durchgeführt und Bäume gepflanzt, und Hai sagte, Mitchell helfe bei der Wiederherstellung des Geländes, indem er den Felshaufen herunterschnitze. „Er hilft tatsächlich dabei, das zu entfernen, was manche Leute als Schandfleck betrachten“, sagte Hai.

Das Entfernen der Rückstände könnte jedoch später ein Problem darstellen: Wenn der Staat oder ein zukünftiger Eigentümer die Gruben füllen möchte, was werden sie als Füllung verwenden, wenn alle Rückstände verschwunden sind?

„Je mehr Stein du da herausnimmst, desto weniger Füllung hast du. Auf lange Sicht ist es ein Problem, wenn man die Box füllen will „, sagte Neil Woodworth, Executive Director des Adirondack Mountain Club.

Woodworth, Bauer und David Gibson von Adirondack Wild möchten, dass der Staat das Gelände eines Tages erwirbt und dem Naturschutzgebiet hinzufügt — obwohl DEC derzeit kein Interesse daran hat.

„Schließlich möchten wir, dass die Mine gereinigt, so weit wie möglich in ihrer natürlichen Topographie wiederhergestellt und dann Teil des Waldschutzgebiets wird. Dieser Prozess könnte sich über Jahrzehnte hinziehen „, sagte Bauer in einer E-Mail.

„Wenn der Stein eines Tages weg ist, wird der Staat New York wahrscheinlich der Käufer der letzten Instanz in Tahawus sein“, prognostizierte Gibson und fügte hinzu, dass ein Teil oder das gesamte Land als historisches Gebiet mit Wanderwegen und pädagogischen Exponaten eingestuft werden könnte.

Jetzt wird das Gelände von der Adirondack Park Agency als Industriegebiet eingestuft. Unter dieser Bezeichnung konnte es nicht unterteilt und entwickelt werden, aber APA-Sprecher Keith McKeever sagte, Wohnbebauung wäre möglich, wenn die Klassifizierung geändert würde.

Schotter aus der alten Mine wird für den Bau verkauft. Foto von Michael Virtanen

Mitchell sagte jedoch, er habe nicht die Absicht, Häuser zu bauen, und Umweltschützer sagen, sie seien trotz der Nähe zu den hohen Gipfeln nicht allzu besorgt über die Aussicht auf eine Ferienhausentwicklung in Tahawus.

„Während das Gelände eine großartige Aussicht hat, ist der Markt für Häuser auf einem alten Minenstandort eher dünn“, sagte Bauer. „Obwohl die Zukunft nicht vorhergesagt werden kann, sollte dieser Trakt als offener Raum erhalten bleiben und es dem Wald ermöglichen, ihn zurückzugewinnen, und die Flüsse, die ihn durchqueren, können ihre ursprünglichen Routen einnehmen und ökologisch wiederhergestellt werden.“

Wenn eine Wohnsiedlung Jahre oder Jahrzehnte später vorgeschlagen würde, erwartet Gibson, dass sie auf Widerstand stoßen würde. „Befürworter der Wildheit im Park in der Zukunft werden, wie ich vorhersagen würde, so handeln, wie wir es heute tun könnten, und sich vehement gegen die Umklassifizierung von Privatgrundstücken aussprechen, um die Unterteilung und Entwicklung von Wohngebieten in Tahawus zu ermöglichen“, sagte er in einer E-Mail.

Das staatliche Gesetz schreibt vor, dass jede Mine am Ende ihrer produktiven Lebensdauer zurückgefordert werden muss. Laut DEC stellte NL eine finanzielle Garantie in Höhe von 50.000 USD für ein 138 Hektar großes „betroffenes“ Gebiet seines Bergbaubetriebs bereit und schloss diese Rückgewinnung 1996 ab. Mitchell hat eine finanzielle Sicherheit in Höhe von 51.500 US-Dollar für die endgültige Rückgewinnung von 2,3 Hektar, etwa einem Zehntel des Rückgewinnungsgebiets, eingerichtet.

Mitchell wird aufgefordert, das gesamte gelagerte Material zu entfernen oder den Standort so zu ordnen, dass er sich in die Umgebung einfügt. Er muss keine Bäume pflanzen oder die tiefen Gruben füllen. „Wir haben keine großen Pläne für diesen Ort“, sagte er. „Wir wollen unser Steingeschäft so weiterführen, wie wir es in den letzten zehn Jahren betrieben haben.“

Woodworth hat jedoch eine großartige Vision für die alte Mine.

„Ich würde es lieben, wenn meine Enkelkinder darüber fliegen und es einfach sehen würden“, sagte er. „Das wäre der Traum.“ ■

Phil Brown hat zu dieser Geschichte beigetragen.

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