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Diese 3D-Rekonstruktion zeigt zwei Pentastomide (Zungenwürmer) in Orange. Sie dringen in ein Wirtstier ein, das durch die anderen Farben dargestellt wird. Die Animation zeigt das Wirtstier mit und ohne Schale.

Forscher haben die 425 Millionen Jahre alten fossilen Überreste einer neuen Parasitenart entdeckt, die immer noch an das Wirtstier gebunden ist, in das sie vor langer Zeit eingedrungen ist.

Die neue Art ist eine Art Zungenwurm, ein Arthropode, der einen wurmartigen Körper, einen Kopf und zwei Extremitätenpaare hat. Seine heutigen Verwandten leben im Atmungssystem von Wirtstieren, manchmal sogar Menschen, nachdem sie über einen Zwischenwirt wie einen Fisch aufgenommen wurden.

Ein internationales Forscherteam fand in 425 Millionen Jahre alten Gesteinen in Herefordshire, England, mehrere Exemplare der neuen Art namens Invavita piratica (was „alter Eindringling“ und „Piraterie“ bedeutet). Die Proben waren „außergewöhnlich gut erhalten“, so die Forscher, und reichen in der Größe von etwa 1 bis 4 Millimeter lang.

Eine Studie, die den alten Parasiten beschreibt, erscheint in der Ausgabe vom 21. Mai der Zeitschrift Current Biology.

„Dies ist der bisher wichtigste fossile Beweis für die Ursprünge dieser Art von Parasitismus“, sagte der Paläontologe Derek Briggs von der Yale University, Co-Autor der Studie. Briggs ist der G. Evelyn Hutchinson Professorin für Geologie und Geophysik an der Yale University und Kuratorin für wirbellose Paläontologie am Yale Peabody Museum of Natural History.

Dies ist die erste fossile Zungenwurmart, die mit ihrem Wirt assoziiert ist. In diesem Fall ist der Wirt ein Ostrakod – eine Gruppe von Mikroarthropoden mit zwei Schalen, die an einem Scharnier verbunden sind.

„Diese Entdeckung ist nicht nur deshalb wichtig, weil Beispiele für Parasiten im Fossilienbestand außergewöhnlich selten sind, sondern auch, weil der mögliche Wirt fossiler Zungenwürmer — und der Ursprung des Lebensstils von Zungenwürmern — Gegenstand vieler Debatten war“, sagte der Paläontologe David Siveter von der University of Leicester, der Hauptautor der Studie.

Einige der neuen Exemplare wurden in der Schale des Wirtstiers in der Nähe seiner Eier gefunden; andere Exemplare wurden an der äußeren Oberfläche der Wirtshülle befestigt — eine einzigartige Position für jeden fossilen oder lebenden Zungenwurm.

Der technische Name für Zungenwürmer ist Pentastomide. Heute gibt es etwa 140 Arten, von denen fast alle auf Wirbeltieren parasitieren, insbesondere Reptilien, aber auch Menschen.

Weitere Autoren der Studie waren Derek Siveter von der Universität Oxford und Mark Sutton vom Imperial College London. Das Yale Peabody Museum of Natural History, der Natural Environmental Research Council, der Leverhulme Trust und der John Fell Oxford University Press Research Fund unterstützten die Forschung.

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