von Jay Williston
(Illustrationen aus den US-Patenten
580,035 und 1,213,804
mit freundlicher Genehmigung des US-Patentamts)

Die Idee
In den 1890er Jahren war Thaddeus Cahill Rechtsanwalt und Erfinder und lebte in Washington DC. Bevor er das Telharmonium erfand, erfand er hauptsächlich Geräte für Klaviere und Schreibmaschinen. 1893 hatte Cahill, nachdem er mit seinem Telefon herumgespielt und versucht hatte, Musik über die Telefonleitungen zu übertragen, die Idee für das Telharmonium. Vor den 1920er Jahren gab es keine Möglichkeit, elektrische Signale zu verstärken. Um also Geräusche über das Telefon zu hören, mussten Sie den Hörer an Ihr Ohr halten. Cahill wusste, dass er, wenn er ein ausreichend großes elektrisches Signal erzeugen konnte und wenn er einen Kegel auf den Telefonhörer steckte (ähnlich einem Grammophonkegel), Musik über das Telefon übertragen konnte, die von einem Publikum gehört werden konnte. Er dachte sich, wenn er Musik in der richtigen Lautstärke über das Telefon senden könnte, Er könnte ein ordentliches Geschäft aufbauen, das Hotels Musik liefert, Restaurants, und sogar Privathäuser. So erfand Cahill im großen und Ganzen das, was wir heute als „Muzak“ kennen. Bis 1896 hatte er seine Erfindung ausgearbeitet und zum Patent angemeldet. 1898 wurde ihm das Patent Nr. 580.035 für die „Kunst und Vorrichtung zur Erzeugung und Verteilung von Musik“ erteilt.“ In seinem Patent verwendete Cahill den Begriff „Synthetisieren.“ Dies beweist, sagen einige, dass das Telharmonium wirklich der erste Synthesizer der Welt war.

Das Telharmonium musste ein lautes Signal erzeugen. Daher musste eine große Menge Strom erzeugt werden. Cahill hatte beobachtet, dass, wenn ein Elektromotor oder Dynamo verwendet wurde, um einen Wechselstrom (im Gegensatz zu einem Gleichstrom) zu erzeugen, der Ausgang durch einen Telefonhörer als stetige Tonhöhe gehört werden konnte. Die Lautstärke dieses Signals hing von der Größe des Generators ab. Ein größerer Generator erzeugte mehr Strom und damit mehr Klang. Seine Idee war, dass er, wenn er genug Generatoren von ausreichender Größe hätte, einen für jede Note in der Tonleiter, ihre Ausgänge ein- und ausschalten (oder sogar kombinieren) könnte, um Musik zu erzeugen.

Das erste Telharmonium
Cahill begann 1898 mit der Arbeit an seinem Instrument und hatte 1901 sein erstes Modell. Es war eine sehr einfache Version seines Masterplans, aber es wog insgesamt etwa 7 Tonnen! Der Prozess war einfach. Die Generatoren bestanden aus 35 langen Zylindern, Rädern oder Rheotomen (obwohl sein Patent 408 forderte! Dies war nur ein Prototyp). Um den Umfang des Rheotoms herum waren Erhebungen. Wenn sich der Zylinder drehte, wurde eine Magnetspule in der Nähe der Unebenheiten gehalten, während sie sich drehten. Je näher die Unebenheiten an der Spule waren, desto mehr Strom wurde erzeugt. Zwischen den Unebenheiten wurde sehr wenig Strom erzeugt. Dieser Wechselstrom der Elektrizität hat die Geräusche erzeugt. Der Rheotomzylinder war in viele Abschnitte unterteilt. Jeder Abschnitt hatte eine unterschiedliche Anzahl von Unebenheiten um seinen Umfang und erzeugte daher unterschiedliche Tonhöhen. Wenn sich der Zylinder beispielsweise mit 110 Hz dreht, erzeugt der Abschnitt mit nur einer Beule eine Tonhöhe von „A“ zwei Oktaven unter A (440 Hz). Der Abschnitt des Zylinders, der zwei Unebenheiten enthielt, würde A (220 Hz) spielen, und der Abschnitt, der vier Unebenheiten enthielt, würde A (440 Hz) spielen, acht Unebenheiten würden A (880 Hz) spielen und so weiter. Sieben dieser Abschnitte erzeugten sieben Oktaven derselben Note auf einem Rheotomzylinder. Jeder Zylinder war so ausgerichtet, dass er sich mit einer anderen Frequenz drehte. 12 zylinder schufen die chromatische Skala 7 Oktaven breit. Dynamik könnte erzeugt werden, indem die Spulen näher und weiter vom Rheotom entfernt werden. Cahill entwarf diese Funktion in seine Tastatur und schuf eine berührungsempfindliche Tastatur.

Mit diesem Instrument konnte er sich die Finanzierung von Oscar T. Crosby sichern, der dann seinen Freund Frederick C. Todd als Geschäftspartner engagierte. Crosby und Todd machten sich dann an die Aufgabe, mehr finanzielle Unterstützung für das Telharmonium zu erhalten. Sie demonstrierten das Telharmonium bei einem Fundraising-Dinner im Maryland Club in Baltimore. Die Teilnehmer der Veranstaltung, hauptsächlich Bankiers und Geschäftsleute, waren ziemlich beeindruckt, als sie Händels Largo durch einen großen Kegel am Telefonhörer ausstrahlen hörten. Sie waren noch mehr beeindruckt, dass der Ton über die Telefonleitungen von Cahills Fabrik in Washington, viele Meilen entfernt, übertragen wurde.

Die Demonstration in Baltimore war ein großer Erfolg, Crosby konnte genug Geld bekommen, um den Bau des zweiten und aufwändigeren Telharmonium zu finanzieren. Im Sommer 1902 gründete Crosby die New England Electric Music Company und richtete Cahill in einem großen gemieteten Werkstattraum in der Cabot Street Mill in Holyoke, Massachusetts, ein. Cahill begann zusammen mit seinen Brüdern George und Arthur mit dem Bau des neuen und verbesserten Telharmonium.

Die New York Electric Music Company und das zweite Telharmonium (oder Dynamophone)
Die ersten Aufführungen dieses Telharmoniums (oder wie Cahill es das Dynamophone nannte) wurden aus der Cabot Street Mill Werkstatt gemacht und wurden zum Hotel übertragen Hamilton etwa eine halbe Meile entfernt. Später, im Jahr 1904, machte Cahill eine Übertragung von Holyoke nach New Haven Connecticut. 1905 gründete Crosby ein weiteres Unternehmen, dieses in New York City (die New England Electric Music Company wurde in New Jersey gegründet). Er machte einen Deal mit der New Yorker Telefongesellschaft, um spezielle Leitungen zu verlegen, damit er die Signale vom Telharmonium in der ganzen Stadt übertragen konnte.

1906 nahm das neue Telharmonium Gestalt an. 50 Leute arbeiteten jetzt in Holyoke, um diese massive Maschine zu bauen. Vier Jahre und 200.000 Dollar später war es jetzt 60 Fuß lang, wog fast 200 Tonnen und enthielt über 2000 elektrische Schalter. Das neuere Modell verfügte über 145 zahnradgetriebene Lichtmaschinen (oder Dynamos). Diese lieferten eine genauere Intonation als das vorherige Design und produzierten 36 Noten pro Oktave mit Frequenzen zwischen 40 und 4000 Hz. Außerdem wurden die benutzerdefinierten Empfänger verbessert, um einige der Inkonsistenzen der früheren Modelle zu beseitigen, die dazu neigten, einige Notizen mehr als andere zu „schreien“.

Im Sommer 1906 wurde das Telharmonium demontiert, auf dreißig Eisenbahnwaggons verladen und nach New York City verlegt. Es wurde im Broadway-Gebäude am Broadway und in der 39th Street im New Yorker Theaterviertel gegenüber dem Metropolitan Opera House und dem Casino Theatre montiert. Die Maschinen, die Dynamos und das Schaltsystem waren sehr laut. Sie wurden im Keller installiert, während die Performance-Konsole in der neu gebauten Musikhalle auf Straßenniveau installiert wurde. Die Musik konnte nicht nur in ganz New York übertragen werden, sondern es wurden auch Lautsprecher in der Music Hall installiert, die die Öffentlichkeit hören konnte. Das New Yorker Debüt des Telharmonium (oder Dynamophon, wie es manchmal genannt wurde) war am 26.September 1906. Oscar T. Crosby hielt eine Rede und ein Konzert wurde für die Öffentlichkeit und potenzielle Kunden durchgeführt.

Musik wurde normalerweise von zwei Personen (4 Händen) gespielt und bestand hauptsächlich aus klassischen Werken von Bach, Chopin, Greig, Rossini und anderen. Das Unternehmen hatte damit geprahlt, dass das Telharmonium über genügend Strom verfügte, um „fünfzehn- oder zwanzigtausend Abonnenten“ zu versorgen, und dass sie Pläne hatten, vier separate Stromkreise mit unterschiedlicher Musik auf jeder Leitung zu haben.

Ein paar Wochen später, am 9. November, war der erste Abonnent der Piped in Music das Cafeteria Martin, ein großes Restaurant in der 26th Street zwischen Fifth Avenue und Broadway. Aber bald brach Ärger aus, als sich Gönner der New Yorker Telefongesellschaft über Musik beschwerten, die in ihre Telefongespräche eindrang. Obwohl das Telharmonium separate Kabel hatte, Sie wurden direkt neben den Kabeln der Telefongesellschaft verlegt, und, aufgrund der Stärke des Signals des Telharmonium, Es gab erhebliches Übersprechen. Die Telefongesellschaft teilte Crosby mit, dass sie beabsichtige, ihre Vereinbarung über die Lieferung von Kabeln für das Telharmonium zu kündigen. Crosby scrambled einen Weg zu finden, ihre eigenen Kabel zu verlegen.

Der Winter 1907 erwies sich für die New York Electric Music Company als vielversprechend. Zu den neuen Abonnenten gehörten das sehr bekannte Restaurant Louis Sherry’s, das Casino Theatre (auf der anderen Straßenseite), das Museum für Naturgeschichte in der 81st Street, das Normandie Hotel und das prestigeträchtige Waldorf Astoria Hotel. Sie hatten sogar ein paar wohlhabende Abonnenten, die die Musik in ihre Privathäuser geleitet hatten. Eine Reihe von öffentlichen Aufführungen (schließlich 4 pro Tag!) wurden auch vor Ort in der heutigen Telharmonic Hall gegeben. Die Musik wurde in die Straßen geleitet, damit Passanten sie hören konnten. Sie sicherten sich leuchtende Zeugnisse von Prominenten, die zu hören kamen, darunter Walter Damrosch und Giacomo Puccini. Das Telharmonium wurde sogar mit dem neuen Audion-Funksender von Lee De Forest durch die Luft übertragen. Die Statik und die Interferenz durch drahtlose Telegraphen machten das Signal jedoch weniger als wünschenswert. Ganz zu schweigen davon, dass sich die Marine darüber beschwerte, dass ihre drahtlosen Übertragungen durch die Klänge von Rossini-Ouvertüren unterbrochen wurden.

Crosby hatte sich inzwischen ein Franchise gesichert, um ihre eigenen Kabel für das Telharmonium zu verlegen. Dies beinhaltete so weit wie Albany gehen, die Landeshauptstadt, eine Rechnung durch den Gesetzgeber zu erhalten, eine New York State Corporation erlaubt „für die Übertragung von Musik gebildet werden.“

Obwohl diese und viele andere Hürden überwunden wurden, hatte die New Yorker Electric Music Company immer noch nicht genug Abonnenten, um ihr Geschäft profitabel zu machen. Als Crosby keine Unterstützung für das Projekt bekommen konnte (selbst BEI&T hatte er abgelehnt), verließ er das Unternehmen. Es war jetzt in den Händen von Frederick C. Todd. Aber die allgemeinen finanziellen Probleme der Zeit (einschließlich der „Panik von 1907“) vertrieben Investoren und Abonnenten. Im Februar 1908 hörten die öffentlichen Konzerte auf. Und im Mai brach die New York Electric Music Company zusammen. Das Telharmonium wurde geschlossen und die Türen zur Telharmonic Hall verschlossen.

Das dritte Telharmonic
Cahill zerlegte das Telharmonium und schickte es zurück in die Werkstatt nach Holyoke. Dann begann er an einer dritten Teleharmonie zu arbeiten. Natürlich war dieses Instrument noch größer als die beiden vorherigen, mit neueren und leistungsstärkeren Generatoren, die einige der Bass- und Lautstärkeprobleme des Vorgängermodells beseitigten.

1910 demonstrierte Cahill das neue Telharmonium in Holyoke, Massachusetts, vor 200 Interessierten aus New York, Boston und anderen Städten. Cahill, zusammen mit seinen Brüdern George und Arthur, reformierte das Unternehmen als New York Cahil Telharmonic Company, verhandelte ein Franchise mit der Stadt New York neu und installierte im August 1911 das neue Telharmonium in einem Gebäude in der 535 West 56th Street, New York City.

Im Februar 1912 wurde das neue Telharmonium in der Caregie Hall vorgeführt. Die Öffentlichkeit hatte es jedoch satt. Die Neuheit hatte nachgelassen. Die Presse zeigte sich unbeeindruckt. Die neue Wurlitzer-Orgel hatte dem Telharmonium viel Aufmerksamkeit gestohlen, ebenso wie die wachsende Beliebtheit drahtloser Übertragungen. Das Unternehmen verschuldete sich und im Dezember 1914 meldete die New Yorker Cahill Telharmonic Company Insolvenz an.

Epilog
Es sind keine Aufnahmen des Telharmoniums erhalten. 1950 versuchte Arthur T. Cahill, Thaddeus’Bruder, ein Zuhause für das einzige verbliebene Instrument, den ersten Prototyp, zu finden. Aber niemand war interessiert, also verkaufte er es für Schrott.

Aber die Technologie, die Ideen von Tonewheels, die Cahill hervorgebracht hat, lebt immer noch weiter. Viele der Konzepte aus dem Telharmonium wurden später in die Hammond-Orgel integriert. Aber als Hammond entwickelt wurde, war die elektrische Verstärkung eine Tatsache des Lebens, so dass die Tonräder viel kleiner sein konnten, was die Hammond zumindest ein bisschen tragbarer machte.

Informationen von:
Chadabe, Joel, Electric Sound: Die Vergangenheit und das Versprechen der elektronischen Musik, New Jersey: Prentice Hall, 1997
Weidenaar, Reynold, Magische Musik aus dem Telharmonium, Video, Magnetic Music Publishing, 1998
Paradiso, Joe, „Electronic Music Interfaces,“ http://www.media.mit.edu/~joep/SpectrumWeb/SpectrumX.html

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