NL Industries cerró su mina de titanio en Tahawus en la década de 1980, pero una compañía continúa transportando roca desde el sitio. Foto de Carl Heilman

Por Michael Virtanen

NL Industries dejó de excavar en busca de mineral de titanio en Tahawus en la década de 1980, pero la mina sigue siendo una presencia visible en el borde de High Peaks Wilderness. Los excursionistas que conducen al comienzo del sendero Upper Works pasan por un tramo del río Hudson bordeado por relaves de roca de la mina. Aquellos que se aventuran cerca del Monte Adams o uno de varios otros picos miran hacia abajo en una pila de piedra suelta que se eleva a trescientos pies.

Si sobrevuela en un avión pequeño, como hicimos con uno de los pilotos voluntarios de Lighthawk en mayo, el sitio se asemeja a una isla gris en un mar de bosque verde. El montículo de relaves se encuentra entre dos pozos mineros llenos de agua que parecen lagos azules de Adirondack con un inusual color verde azulado en las aguas poco profundas. Un estanque más pequeño cercano parece verde helecho.

Los grandes edificios industriales visibles en las fotografías históricas han desaparecido. Solo quedan unos pocos edificios de servicio, incluido un garaje. Las terrazas cortadas en el borde de la roca se elevan por encima del agua en el pozo norte. Gran parte de la tierra es estéril, cubierta de roca y arena negra, pero la vegetación está empezando a volver a crecer.

NL solía poseer más de once mil acres en Tahawus. El Open Space Institute compró la mayor parte de los terrenos de la compañía en 2003. Varios años más tarde, OSI vendió cerca de 6,800 acres al estado para su inclusión en la Reserva Forestal. El grupo de conservación se había negado a comprar el sitio industrial de 1,200 acres, dijo Joe Martens, quien era presidente de OSI en el momento del acuerdo y más tarde se convirtió en comisionado estatal de conservación ambiental.

Martens dijo que los enormes edificios industriales y los dos pozos de minas empinados planteaban problemas de responsabilidad. «Solo había algún tipo de problema de contaminación residual, pero sobre todo era el asbesto que había en los edificios», dijo Martens. «Cuando OSI compró la propiedad, tallamos todo eso, dejamos el problema con NL. Es una especie de notable NL removió todos esos edificios y los llevó a algún lugar.»

Gracias a las adquisiciones de tierras del estado en los últimos años, la antigua mina ahora está rodeada por una Reserva Forestal silvestre para siempre, lo que plantea algunas grandes preguntas. ¿Cuál es el futuro de este sitio industrial? ¿Debería añadirse a la Reserva? ¿Podría desarrollarse el sitio alguna vez?

Paul Mitchell dice que la pila de relaves detrás de él podría durar décadas. Foto de Michael Virtanen

Para el corto plazo, tenemos algunas respuestas. A principios de este año, Mitchell Stone Products de Tupper Lake compró la mina a NL (que ahora es un holding). Paul Mitchell, el nuevo propietario, ha estado vendiendo áridos de construcción de los relaves durante una década y planea continuar haciéndolo en el futuro previsible. En las condiciones actuales del mercado, dijo, la colina de piedra podría durar veinte años.

El Departamento de Conservación Ambiental del estado aprobó recientemente el permiso de Mitchell para continuar triturando piedra en veintitrés acres y transportándola en camión. El trabajo podría durar setenta y cinco años, según el análisis de la compañía. Tampoco se observaron efectos adversos en los sistemas fluviales cercanos y se proyectaron niveles de ruido por debajo del sonido ambiental local.

«no sabemos qué vamos a hacer con él a largo plazo. No hay un gran plan», dijo Mitchell, de sesenta años, quien nos dio un recorrido por el sitio a finales de mayo.

Mitchell había preguntado por primera vez sobre la compra de la propiedad cuando comenzó a trabajar allí. Mientras caminábamos, se detuvo un par de veces para admirar el paisaje y la vista sin obstáculos de las montañas vecinas. «Te enamoras del lugar», dijo.

Mitchell también es dueño de un negocio de madera que, con su esposa, comenzó a los veinte años con una motosierra y un skidder. El hijo de Mitchell también trabaja en los negocios ahora. Emplean a veintisiete personas. El día de nuestro recorrido, había dos trabajadores en la mina, uno operando una retroexcavadora grande, arrojando relaves en una máquina retumbante que procesa el agregado de piedra. Otro hizo correr una excavadora, empujando el resultado en pilas para cargarlo en camiones que ocasionalmente iban y venían.

En el apogeo de la mina, National Lead (como se conocía entonces a NL) empleaba a cuatrocientas personas en Tahawus. Comenzó a operar durante la Segunda Guerra Mundial, cuando se necesitaba titanio para el esfuerzo de guerra, y continuó la minería hasta la década de 1980.

Hace años, NL llenó el lago Sanford con lodo de desechos de roca y cavó un nuevo canal para el río Hudson, donde aún fluye. El antiguo lago ahora parece un piso de arena negra. El lago Sanford de hoy en día es más estrecho, básicamente un ensanchamiento del río al sur de la mina.

Conocida como las Obras Inferiores, la antigua mina de titanio es uno de los restos más grandes del pasado industrial de las Adirondacks. En un tiempo, había cientos de minas, en su mayoría de hierro, en las montañas. Entre ellas se encontraban las Obras Superiores, ubicadas a tres millas al norte, donde se extraía y fundía hierro un siglo antes, desde aproximadamente 1826 hasta 1856.

Una carretera del condado termina en el comienzo del sendero Upper Works, utilizada por excursionistas que se adentran en los picos altos y remeros que van al cercano lago Henderson, con su espectacular vista de la pared en Indian Pass. El Hudson comienza en el vertedero de concreto del lago.

No hay pruebas de que la antigua mina NL sea una amenaza para el medio ambiente. El portavoz de DEC, David Winchell, dijo que la agencia no tiene informes de contaminación del sitio.

» Tiene un estado de salud bastante limpio», comentó Mitchell, a quien se le entregaron los informes ambientales de NL.

Dijo que no podía explicar por qué el agua en algunos pozos y estanques tiene tonos inusuales.

Jeff Chiaranzelli, profesor de geología de la Universidad de San Lorenzo, dijo que los colores podrían ser causados por partículas finas de la minería y el procesamiento de minerales o de productos químicos naturales.

Chiarenzelli, cuya investigación se centra en los Adirondacks, dijo que una operación minera como esa en Tahawus típicamente es más limpia que, digamos, una mina de carbón, con su mineral sulfuroso, aunque advirtió que no sabía si había derrames químicos u otros problemas en el sitio.

«Lo bueno de estas minas es que los materiales no son realmente peligrosos en ningún sentido de la palabra, excepto, ya sabes, si caen sobre ti. En Tahawus es una mezcla de magnetita e ilmenita», dijo Chiarenzelli. «La ilmenita es un mineral del que obtuvieron titanio. Por lo tanto, no tiene los problemas que tiene con los minerales a base de sulfitos, donde tiene drenaje ácido de la mina y la liberación de muchos metales tóxicos si el pH en las aguas es bajo.»

En contraste, Benson Mines cerca de Star Lake, en el noroeste de Adirondacks, fue declarado un sitio de Superfondo estatal. La mina de mineral de hierro había empleado a cientos de personas antes de cerrar a fines de la década de 1970. Chiaranzelli dijo que se filtró mucho petróleo al suelo.

NL cambió el curso del río Hudson, que se muestra en primer plano. Foto de Carl Heilman

El Explorador tomó muestras de agua cerca de la mina Tahawus con un simple kit de prueba comprado en una ferretería. Sacamos agua por encima y por debajo de la mina, a unos cien metros río abajo del aliviadero del lago Henderson, donde el lecho del río es rocoso, y en el lago Sanford, donde el fondo del río desviado es limoso. Las pruebas mostraron poca diferencia en la calidad del agua. El pH era algo bajo, o ácido, en ambos sitios. Las tiras de prueba no mostraron indicaciones de nitratos, nitritos, cobre, hierro o plomo elevados, y ambas ubicaciones fueron negativas para bacterias coliformes. Sin embargo, la prueba no es lo suficientemente sofisticada como para detectar trazas de metales.

Paul Hai, ex concejal de Newcomb, dijo que el agua de los pozos de la mina se probó durante años después de que NL cesara sus operaciones. Describió la minería como en gran medida mecánica, no química. «No hay un legado de contaminación», dijo Hai, directora asociada del Instituto Forestal del Norte de SUNY College of Environmental Science and Forestry en Newcomb.

Mitchell incluso está pensando en abastecer los pozos llenos de agua con pescado, algo que NL probó una vez con trucha marrón (solo duraron una generación). A 240 y 280 pies, el agua en los pozos es más profunda que todos los lagos Adirondack, excepto el Lago Champlain. Esencialmente, son lagos artificiales alimentados por manantiales, sin entrada ni salida.

Pequeños árboles y otra vegetación han echado raíces en algunos de los relaves. Mitchell prevé una mayor ecologización a medida que la naturaleza reclama la tierra. «Si no se contaminan los suelos, no se puede impedir que entren los bosques», dijo.

Peter Bauer, director ejecutivo de Protect the Adirondacks, está de acuerdo en que la antigua mina no es un peligro para el medio ambiente, pero le gustaría que se limpiara más pronto que tarde. «No parece que la mina en sí sea una fuente de contaminación que sepamos», dijo. «No parece en este momento que la mina en sí sea más que una monstruosidad.»

Sugiere que la remediación del sitio podría acelerarse utilizando la piedra triturada para proyectos de pavimento poroso en todo el Parque, similar a Beach Road en Lake George. El pavimento poroso permite que la escorrentía de aguas pluviales se filtre en el suelo, lo que reduce la contaminación de las vías fluviales.

NL Industries hizo algunos trabajos de jardinería y plantó árboles en la última década, y Hai dijo que Mitchell está ayudando a restaurar el sitio tallando la pila de rocas. «En realidad está ayudando a eliminar lo que algunas personas consideran una monstruosidad», dijo Hai.

La eliminación de los relaves, sin embargo, podría plantear un problema en el futuro: si el estado o un futuro propietario quiere llenar los pozos, ¿qué usarán como relleno si todos los relaves se han ido?

» Cuanta más piedra extraigas de ahí, menos relleno tendrás. Es un problema a largo plazo si quieres llenar los pozos», dijo Neil Woodworth, director ejecutivo del Adirondack Mountain Club.

Woodworth, Bauer y David Gibson, de Adirondack Wild, quisieran que el estado adquiriera el sitio algún día y lo agregara a la Reserva, aunque DEC no tiene interés en hacerlo en este momento.

» Finalmente, nos gustaría ver la mina limpia, restaurada a su topografía natural tanto como sea posible, y luego convertirse en parte de la Reserva Forestal. Este proceso podría desarrollarse durante décadas», dijo Bauer en un correo electrónico.

» Cuando la piedra desaparezca algún día, es probable que el Estado de Nueva York sea el comprador de último recurso en Tahawus», predijo Gibson, y agregó que parte o toda la tierra podría clasificarse como un Área Histórica con senderos y exhibiciones educativas.

Ahora el sitio está clasificado por la Agencia Adirondack Park como un Área de Uso Industrial. Bajo esta designación, no se podía subdividir y desarrollar, pero el portavoz de APA, Keith McKeever, dijo que el desarrollo residencial sería posible si se cambiara la clasificación.

La piedra triturada de la antigua mina se vende para la construcción. Foto de Michael Virtanen

Mitchell, sin embargo, dijo que no tiene intención de construir casas, y los ambientalistas dicen que no están demasiado preocupados por la perspectiva de un desarrollo de casas de vacaciones en Tahawus, a pesar de su proximidad a los Altos Picos.

«Si bien el sitio tiene una gran vista, el mercado de casas en una antigua mina es bastante delgado», dijo Bauer. «Aunque no se puede predecir el futuro, este tramo debe preservarse como espacio abierto y permitir que el bosque lo reclame y que los ríos que lo atraviesan ocupen sus rutas originales y sean restaurados ecológicamente.»

Si se propusiera un desarrollo de viviendas años o décadas, Gibson espera que encontraría resistencia. «Los defensores de la naturaleza salvaje en el Parque en el futuro, yo diría, actuarán como podríamos hoy y se opondrán vehementemente a la reclasificación de tierras privadas para permitir la subdivisión y el desarrollo residencial en Tahawus», dijo en un correo electrónico.

La ley estatal requiere que cada mina se recupere al final de su vida productiva. Según DEC, NL publicó una garantía financiera de 5 50,000 para un área «afectada» de 138 acres de su operación minera y completó esa recuperación en 1996. Mitchell ha establecido una garantía financiera de 5 51,500 para la recuperación final de 2.3 acres, aproximadamente una décima parte del sitio de recuperación.

Mitchell deberá eliminar todo el material almacenado o nivelar el sitio para que se mezcle con el entorno. No tendrá que plantar árboles ni llenar los pozos profundos. «No tenemos grandes planes para este lugar», dijo. «Queremos seguir dirigiendo nuestro negocio de la piedra como lo hemos estado haciendo en los últimos diez años.»

Woodworth, sin embargo, tiene una gran visión para la antigua mina.

«Me encantaría que mis nietos volaran sobre él y solo vieran bosques», dijo. «Ese sería el sueño.»■

Phil Brown contribuyó a esta historia.

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