Bienvenido a la Ronda de Escritores, una columna mensual donde Sounds Like Nashville se sienta con compositores de Nashville y aprende sobre el viaje de cada escritor a la Ciudad de la Música. Este mes, Tommy Lee James arroja algo de luz a su vida como compositor, así como comparte las historias detrás de algunos de sus muchos éxitos, incluyendo «Life Ain’t Always Beautiful» de Gary Allan y el dúo de Brooks & Dunn con Reba McEntire, «If You See Him, If You See Her.»

Tommy Lee James tardó 30 años en grabar su primer álbum, The Wontons, que lanzó el mes pasado. El cantante y compositor con sede en Nashville se mudó a Music City en 1987 pensando que vería fama y una carrera artística en seis meses, pero esto estaba lejos de ser el caso. Después de un contrato discográfico fallido, se encontró escribiendo canciones para otros y pronto obtendría cortes de artistas como Reba McEntire («And Still»), Brooks & Dunn («A Man This Lonely», «If You See Him, If You See Her»), Gary Allan («Life Ain’t Always Beautiful»), Tim McGraw («She’s My Kind of Rain») y Blake Shelton («My Eyes»), entre otros.

Mientras que su trabajo diario puede estar escribiendo canciones para artistas country, pop y EDM, el proyecto actual de James, The Wontons, comparte su amor por el pop británico. Algunas de sus primeras influencias incluyen a R. E. M., The Cure y la Televisión y canalizó estos actos cuando se sentó a escribir el solo del disco.

» En Nashville, a excepción de algunas veces en 30 años, todo ha sido una co-escritura de colaboración», dice Suena como en Nashville. «Así que esto fue 100 por ciento sentado en mi escritorio en mi computadora portátil trabajando en las canciones yo mismo. Me gustaría trabajar en ellos en el transcurso de unos días en mi cabeza mientras estaba haciendo otras cosas, que es un buen lujo para tener.

Las canciones del álbum incluyen «Shoot Me Down», que detalla la comprensión de James de que a menudo hay seguridad en los números cuando co-escribes. Perdió esa manta de seguridad en el disco y admite que escribir por sí mismo fue desalentador al principio.

«Me sentí como,’ Wow, realmente me estoy poniendo aquí, escribiendo estas canciones por mí mismo. Incluso después de todos estos años es un poco intimidante. «Derríbame» se trata de eso, se trata de arriesgarse y simplemente ir a por ello, sin miedo.»

Otras canciones profundizan. «Sometimes I Cry» tiene a James lidiando con la muerte de su padre y la realidad de nuestro ciclo de vida a veces corto.

» Algunas de esas canciones tratan de hacer un poco de inventario emocional. Es un lujo escribir canciones como esa, es una buena terapia», reflexiona. «No necesariamente consigo eso personal cuando estoy tratando de escribir para el mercado country, o el mercado pop.»

James encontró el éxito pronto dentro del género country. Recuerda que Nashville era una ciudad más pequeña en los años 80, donde llamó a las puertas su primer día en la ciudad con una mochila de casetes y los editores lo dejaron entrar y escucharon sus canciones. Después de dos años, firmó su primer contrato con la compañía de entretenimiento Starstruck de McEntire y se ríe mientras recuerda escribir «muchas canciones realmente malas para ellos.

Su primer corte fue una canción llamada «I Don’t Love You» que Conway Twitty grabó en 1993. McEntire grabaría otra canción llamada «And Still» dos años más tarde, que se convirtió en el primer número 1 de James. Pronto se encontró con un contrato de artista con RCA Records, pero finalmente se retiró antes de lanzar un álbum.

Gracias a una gira con McEntire, conoció a Brooks & Dunn, quien pronto necesitó un guitarrista acústico y cantante en su banda, por lo que James se unió a ellos en la carretera y comenzó a escribir con Ronnie Dunn. Los dos escribieron «A Man This Lonely» juntos, lo que le daría a James su segundo primer puesto en la lista. Su siguiente éxito sería «If You See Him / If You See Her», que coescribió con Terry McBride y Jennifer Kimball. Se convirtió en un dúo entre Brooks & Dunn y McEntire.

» Lo escribimos a dúo y lo escribimos específicamente para Brooks & Dunn y Reba McEntire», recuerda James. «Teníamos el título, ‘Si Lo ves’, y luego decidimos hacerlo ‘Si Lo Ves a Él, Si La Ves a Ella’, para hacer un dúo. De hecho, hablamos sobre lo que él diría, lo que ella diría y cómo lo dirían. Nos estábamos centrando en eso. Estaba tan orgullosa de eso . Había tanta emoción alrededor porque tenías dos artistas importantes en ese momento en el disco, así que me sentí bastante bien con ese.»

Al mismo tiempo, James firmó un nuevo contrato de publicación con Still Working Music después de conocer a Barbara Orbison. Ha estado con la compañía durante los últimos 25 años y señala lo importante que es tener a alguien de tu lado durante tanto tiempo.

Aunque ha visto su buena parte de los primeros en las listas a lo largo de los años, James dice que su composición aún está evolucionando. Señala que está mejor hoy que hace dos años, pero es un proceso continuo, y agrega que Music Row es la mejor educación para escribir canciones que un escritor puede obtener.

» Creo que siempre tienes que trabajar en tu oficio y es un objetivo en movimiento. Algunas de las canciones con las que he tenido éxitos probablemente no se grabarían hoy. Es un mercado y un mundo diferentes, y hoy en día es muy competitivo», explica. «Tengo que tratar de mejorar todo el tiempo, tratar de encontrar inspiración y tratar de averiguar qué funciona ahora. Así que hay un poco de fórmula. Tome lo que mejor sabe hacer y aplíquelo a lo que está sucediendo ahora en el mercado actual.

James ha tenido varias canciones grabadas por Gary Allan a lo largo de los años y dice que el éxito del cantante «Life Ain’t Always Beautiful» tiene un gran significado para él. James coescribió la canción con Cyndi Thomson y dice que le encanta por su simplicidad.

» En el momento en que estábamos escribiendo esa canción, realmente me gustaba este libro de Dr. Seuss llamado ‘Oh The Places You’ll Go’, y quería que tuviera a ese niño como ingenuidad», recuerda. «Mis hijas en la escuela secundaria vieron’ La vida no siempre es hermosa, pero es un paseo hermoso’, escrito en la pared del baño de la niña. Pensé que era un gran cumplido. Conozco a un tipo que tiene un tatuaje que dice «La vida no siempre es hermosa».»Esa canción siempre me sostiene por alguna razón.»

James dice que sus canciones tienen partes de él dentro de la letra y agrega que todas las buenas canciones tienen una base en la honestidad. Mirando hacia atrás en su carrera, dice que el mejor consejo que recibió fue seguir escribiendo y aparecer todos los días porque nunca se sabe qué canción se escribirá ese día.

Mientras que puede tener varios No. 1 canciones a su nombre, James admite que cuando se mudó por primera vez a Nashville trató demasiado de ser country y aconseja a los nuevos compositores que no persigan los éxitos y en su lugar sean reales en su escritura y sean ellos mismos.

» En este momento de mi carrera y de mi vida sigue siendo importante seguir sintiéndome comprometido y entusiasmado . Es realmente increíble. Me siento muy afortunado», admite. «Ha sido un gran viaje.»

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