Aunque los elementos, aleaciones y compuestos de lantánidos tienen muchos usos, se utilizan alternativas menos costosas que funcionan de la misma manera eficiente cuando es posible. Pero a pesar de su costo, las propiedades únicas de los lantánidos a veces favorecen su uso sobre sustancias más baratas, y anualmente se producen millones de toneladas de lantánidos, en forma metálica, de aleación y compuesta. Uno de los primeros usos consistió en una aleación de cerio y hierro, llamada metal Auer, que producía una chispa brillante cuando se golpeaba. Esto se ha utilizado ampliamente como un «pedernal» en encendedores de cigarrillos y gas. El metal Auer es una de una serie de aleaciones mixtas de lantánido llamadas metales misch que tienen una variedad de aplicaciones metalúrgicas. Estas aleaciones se componen de cantidades variables de metales lantánidos, principalmente cerio y cantidades más pequeñas de otros como lantano, neodimio y praseodimio. Se han utilizado para impartir resistencia, dureza e inercia a los materiales estructurales. También se han utilizado para eliminar las impurezas de oxígeno y azufre de los sistemas.

Como catalizadores (sustancias que aceleran las reacciones químicas), los lantánidos son ampliamente utilizados en la industria de refinación de petróleo, ya que aceleran la conversión de petróleo crudo en productos de consumo ampliamente utilizados, como la gasolina. La industria de la televisión en color también hace un amplio uso de óxidos de europio e itrio para producir los colores rojos en las pantallas de televisión. Otros compuestos de lantánidos se utilizan en farolas, reflectores y en la iluminación de alta intensidad en estadios deportivos. La industria de la cerámica utiliza óxidos de lantánidos para colorear cerámicas y vidrios. Las lentes ópticas hechas con óxido de lantano se utilizan en cámaras y binoculares. Otros (Pr, Nd) se utilizan en vidrio, como en pantallas de televisión, para reducir el deslumbramiento. El óxido de cerio se ha utilizado para pulir el vidrio. Los lantánidos tienen una variedad de aplicaciones nucleares. Debido a que absorben neutrones, se han utilizado en barras de control utilizadas para regular reactores nucleares. También se han utilizado como materiales de blindaje y como componentes estructurales en reactores. Algunos lantánidos tienen propiedades magnéticas inusuales. Por ejemplo, los imanes de samario de cobalto son imanes permanentes muy fuertes.

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