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Esta reconstrucción 3D muestra dos pentastómidos (gusanos de lengua), en naranja. Están invadiendo un animal huésped, representado por los otros colores. La animación muestra al animal huésped con y sin su caparazón.

Los investigadores han descubierto los restos fósiles de 425 millones de años de antigüedad de una nueva especie de parásito, todavía unida al animal huésped que invadió hace mucho tiempo.

La nueva especie es un tipo de gusano lingual, un artrópodo que tiene un cuerpo parecido a un gusano, una cabeza y dos pares de extremidades. Sus parientes de hoy en día viven dentro del sistema respiratorio de animales huéspedes, a veces incluso humanos, después de ser ingeridos a través de un huésped intermedio, como un pez.

Un equipo internacional de investigadores encontró varios especímenes de la nueva especie, llamada Invavita piratica (que significa «intruso antiguo» y «piratería»), en rocas de 425 millones de años de antigüedad en Herefordshire, Inglaterra. Los especímenes estaban «excepcionalmente bien conservados», según los investigadores, y su tamaño oscilaba entre 1 y 4 milímetros de largo.

Un estudio que describe el parásito antiguo aparece en la edición del 21 de mayo de la revista Current Biology.

» Esta es la evidencia fósil más importante hasta ahora descubierta de los orígenes de este tipo de parasitismo», dijo el paleontólogo de la Universidad de Yale Derek Briggs, coautor del estudio. Briggs es la G. Evelyn Hutchinson, profesora de Geología y Geofísica en Yale y curadora de paleontología de invertebrados en el Museo Peabody de Historia Natural de Yale.

Esta es la primera especie de gusano de lengua fósil que se encuentra asociada con su huésped. En este caso, el huésped es un ostrácodo, un grupo de microartrópodos con dos conchas que se unen en una bisagra.

«Este descubrimiento es importante no solo porque los ejemplos de parásitos son excepcionalmente raros en el registro fósil, sino también porque el posible huésped de gusanos de lengua fósiles — y el origen del estilo de vida de los gusanos de lengua — ha sido objeto de mucho debate», dijo el paleontólogo David Siveter de la Universidad de Leicester, autor principal del estudio.

Algunos de los nuevos especímenes se encontraron dentro de la cáscara del animal huésped, cerca de sus huevos; otros especímenes estaban unidos a la superficie externa de la cáscara del huésped, una posición única para cualquier fósil o gusano de lengua vivo.

El nombre técnico de los gusanos de lengua es pentastómidos. Hoy en día hay alrededor de 140 especies, casi todas parasitarias de animales vertebrados, particularmente reptiles, pero también humanos.

Otros autores del estudio fueron Derek Siveter, de la Universidad de Oxford; y Mark Sutton, del Imperial College de Londres. El Museo Peabody de Historia Natural de Yale, el Consejo de Investigación del Medio Ambiente Natural, el Leverhulme Trust y el John Fell Oxford University Press Research Fund apoyaron la investigación.

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