Momias: Secretos de la vida Museo Reiss Engelhorn, Mannheim, Alemania Hasta el 31 de marzo de 2019

Es conocida como la ‘mujer con las piernas cruzadas’: los restos de un peruano que murió hace unos 600 años. Al igual que con muchas momias de esa parte del mundo, sus brazos también están cruzados. Inusualmente, sus manos están unidas. Gracias a la investigación del Proyecto de Momias Alemán, ahora sabemos lo que sostenía, no joyas preciosas, sino los dientes de leche de un niño.

Esta momia se exhibe con más de 50 de todo el mundo en una nueva exposición sorprendente en el Museo Reiss Engelhorn en Mannheim, Alemania. Momias: Secretos de la vida se basa en la ciencia que se ha aplicado a las momias y lo que ha revelado sobre vidas y muertes olvidadas hace mucho tiempo.

El Proyecto Momia Alemana es una iniciativa de investigación internacional lanzada en 2004, después de que se descubrieran 19 cuerpos envueltos y preservados de América del Sur en cajas sin marcar en el sótano del museo durante una renovación. Habían sido escondidos apresuradamente y trasladados a un lugar seguro durante los bombardeos aliados en la Segunda Guerra Mundial; en el caos de la posguerra, su regreso fue pasado por alto.

Cinco investigadores observan una momia cuando entra en una máquina de tomografía computarizada para escanearla.

Investigadores de la Universidad de Mannheim en Alemania se preparan para escanear una momia.Fotografía: Maria Schumann / REM

Desde su redescubrimiento, investigadores de varios países europeos han colaborado en su examen, junto con más de 100 momias de diferentes orígenes que se encuentran en varias colecciones. Han utilizado la datación por carbono, el análisis genético y la radiología de vanguardia, entre otras tecnologías, para revelar pistas sobre individuos que vivieron hace cientos, a veces miles, de años.

Hay muchas maneras de momificarse, o de momificarse, como muestra la exposición. Los cuerpos dejados en el desierto se secan rápidamente. El frío amargo tiene un efecto similar, como lo muestra el’ Hombre de hielo ‘ Ötzi de 5.400 años de edad, encontrado en lo alto de los Alpes italianos. Los pantanos proporcionan ambientes anaeróbicos que detienen la descomposición: un pantano ácido preserva la piel pero disuelve los huesos; uno alcalino hace lo contrario. Algunas civilizaciones, en particular los antiguos egipcios, usaban productos químicos para ayudar a ralentizar la descomposición de un cadáver con, por ejemplo, sales y resina. Más tarde, la gente usó mezclas que contenían formalina. Hoy en día, el anatomista Gunther von Hagens y sus controvertidas exposiciones Body Worlds han popularizado el proceso de plastinación que reemplaza el agua y la grasa en los tejidos con polímeros.

Una momia femenina con el pelo trenzado rizado alrededor de dos momias de niños pequeños envueltas en tela.

Los restos momificados de una mujer y dos niños pequeños de Chile.Crédito: Jean Christen / REM

Entre los redescubrimientos más ampliamente estudiados se encuentran los restos de una mujer con dos hijos pequeños, uno de ellos acostado sobre su estómago. Los antropólogos supusieron que el niño había sido colocado allí hace relativamente poco tiempo, porque su tela de encuadernación parecía de un color mucho más fresco que los de los otros cuerpos. Pero la datación por carbono y la tomografía computarizada (TC) mostraron que las tres databan del período medieval, antes de que los europeos entraran en América del Sur; que la mujer probablemente murió a los treinta años; y que los niños eran niños pequeños. Una muestra del intestino de la mujer mostró rastros de la bacteria Helicobacter pylori, que causa enfermedades gástricas, y arracacha, un vegetal de raíz andina.

En julio, el equipo encontró que la niña más pequeña tenía un pecho sobreexpandido y una obstrucción en la tráquea, lo que indica que probablemente se ahogó hasta morir. Una muestra del material extraño se está sometiendo a análisis histológicos y moleculares en el Instituto de Estudios de Momias en Bolzano, Italia (la ciudad en la que descansa Ötzi). El director del Instituto, Albert Zink, dice que la identificación debe completarse a tiempo para actualizar la exposición antes de que termine.

El equipo ha identificado causas plausibles de muerte en otros restos. Una tomografía computarizada de un hombre de mediana edad de Egipto que murió hace unos 2.000 años, por ejemplo, indicó un probable tumor de la glándula pituitaria, que típicamente conduce a una secreción excesiva de hormona de crecimiento. La exploración mostró los rasgos faciales engrosados y las manos y los pies agrandados típicos del trastorno.

Los datos de la TOMOGRAFÍA crean una reconstrucción dentro de un paquete de momias. La forma de un niño pequeño se puede distinguir a través de las fijaciones

Las exploraciones de tomografía computarizada permitieron a los investigadores mirar dentro de este paquete de momias incas e identificar los restos de un niño pequeño.Crédito: Proyecto Momia Alemana / REM

Un paquete de momias incas sudamericanas con traje de guerrero, que se encuentra en el Museo de las Culturas en Basilea, Suiza, había sido un misterio desde la década de 1970, cuando un escáner de rayos X reveló una momia que se parecía a una mujer. Ahora, una tomografía computarizada ha revelado que en realidad se trata de un niño pequeño de entre siete y nueve años de edad, con la cabeza y la médula espinal salpicadas de tumores. El envoltorio fue probablemente una manipulación de principios del siglo XX por parte de comerciantes que buscaban un precio más alto, especula el equipo.

Esta exposición finamente curada, que proporciona información en alemán e inglés, e incluye presentaciones de algunas de las tecnologías utilizadas, está repleta de otras curiosidades. Por ejemplo, hay cadáveres momificados naturalmente de 200 años de una colección descubierta en 1994, de nuevo durante las obras de renovación, en la cripta de una iglesia en Vác, Hungría. Un microclima especial ayudó al proceso de momificación. Los restos fueron colocados en ataúdes de pino, acolchados con astillas de madera que podrían haber liberado trementina para inhibir el crecimiento de hongos y bacterias. También hay cuerpos de pantanos entrelazados de los Países Bajos. No eran amantes, como se suponía una vez: el examen científico muestra que eran dos hombres que murieron hace 2.000 años, y se rodaron entre sí en sus tumbas pantanosas.

Gif de una reconstrucción digital en 3D de una cara de la momia con las piernas cruzadas.

Construcción 3D: Fundación Lukas Fischer / Curt Engelhorn

También se exhibe la primera radiografía de una momia, tomada en Frankfurt en 1896, pocos meses después de que Wilhelm Röntgen produjera y detectara por primera vez la radiación electromagnética. Cuelga junto a una tomografía computarizada moderna de los mismos restos y de la propia momia. Particularmente sorprendente es una reconstrucción facial digital en 3D basada en una momia peruana de 500 años de edad. Al mirar su piel suave y su cabello oscuro, me conmovió su destino: ella murió demasiado joven, pensé.

Ötzi está físicamente ausente, pero la falta se equilibra con una pantalla interactiva elegante e intuitiva en la masa de datos que los investigadores han recopilado sobre él. El Hombre de hielo es una de las momias más antiguas jamás descubiertas, y su presencia virtual completa una exposición que abarca muchas épocas y lugares.

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