Susan L. Lindquist, in full Susan Lee Lindquist, de soltera Susan McKenzie, (nacida el 5 de junio de 1949, Chicago, Illinois, EE.UU.—fallecida el 27 de octubre de 2016, Cambridge, Massachusetts), bióloga molecular estadounidense que hizo descubrimientos clave sobre el plegado de proteínas y que fue una de las primeras en descubrir que en la levadura los rasgos hereditarios se pueden transmitir a la descendencia a través de proteínas mal plegadas conocidas como priones.

Lindquist recibió una licenciatura (1971) en microbiología de la Universidad de Illinois en Urbana-Champaign y un doctorado (1976) en biología de la Universidad de Harvard. Luego se convirtió en investigadora postdoctoral en la Universidad de Chicago, donde más tarde se unió a la facultad (1978) del departamento de genética molecular y biología celular. Permaneció allí hasta 2001, cuando se convirtió en profesora en el departamento de biología del Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT). De 2001 a 2004, se desempeñó como directora del Instituto Whitehead de Investigación Biomédica afiliado al MIT.

Mientras trabajaba como estudiante de posgrado en Harvard en el laboratorio del biólogo molecular estadounidense Matthew Stanley Meselson, Lindquist aprendió sobre las proteínas de choque térmico, proteínas sintetizadas rápidamente y en grandes cantidades después de la exposición celular a aumentos repentinos de temperatura. A lo largo de las décadas de 1980 y 1990, Lindquist exploró proteínas de choque térmico en varios organismos modelo, incluida la mosca de la fruta Drosophila melanogaster, la levadura Saccharomyces cerevisiae y la planta con flores Arabidopsis thaliana. Sus estudios revelaron que las proteínas de choque térmico regulan directamente el empalme de ARN (la eliminación de intrones del ARN mensajero), el transporte de ARN a través de la membrana nuclear y la degradación del ARN para evitar que se procesen nuevas transcripciones de ARN mientras la célula está bajo estrés. Lindquist y sus colegas concluyeron que esas actividades restablecen los sistemas reguladores dañados de la célula y, por lo tanto, restauran la homeostatis de proteínas después del estrés. Una vez que la celda se restablece, la respuesta al choque térmico se apaga. La caracterización de Lindquist de ese proceso fue innovadora, proporcionando a los científicos lo que entonces era el ejemplo más completo de regulación génica para células eucariotas (células que poseen un núcleo claramente definido).

A mediados de la década de 1990, la investigación de Lindquist sobre las proteínas de choque térmico la llevó a varios descubrimientos importantes sobre priones que arrojaron luz sobre los mecanismos no genéticos de herencia y evolución. En 1995 , por ejemplo, ella y sus colegas informaron que se requería una proteína de choque térmico conocida como Hsp104 para la producción de una proteína de levadura llamada, que se pensaba que era similar a los priones. Al año siguiente, publicó pruebas que indicaban que, de hecho, era un agregado similar a un prión de una proteína celular conformacionalmente alterada, que era heredada citoplasmáticamente en levadura, y que modificaba y activaba la agregación de proteínas recién formadas del mismo tipo. También descubrió que los priones de levadura no causan enfermedades en su huésped, se heredan sin cambios en el genotipo (constitución genética) y exponen variaciones genéticas ocultas, dando lugar a nuevos fenotipos (rasgos observables) que permiten que la levadura se adapte y evolucione en respuesta al cambio ambiental. Lindquist posteriormente aplicó ese conocimiento a las investigaciones de los mecanismos celulares que impulsan la progresión del cáncer, ya que las células cancerosas también son capaces de adaptarse y mutar rápidamente en respuesta a factores ambientales.

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Lindquist investigó más tarde los priones y las proteínas similares a priones que se encuentran en el cerebro de los mamíferos. Trabajando con el neurobiólogo y nobelista estadounidense nacido en Austria Eric Kandel, descubrió una proteína neuronal que podía convertirse de forma natural a un estado similar a un prión y planteó la hipótesis de que la forma de prión mantenía los cambios en las sinapsis (uniones neuronales) necesarios para el almacenamiento de la memoria. También estudió una proteína conocida como amiloide para determinar su papel en la memoria y la herencia. Ese trabajo la llevó a descubrir una proteína de levadura capaz de descomponer el amiloide, un descubrimiento que abrió nuevas vías de investigación para el desarrollo de tratamientos para afecciones neurodegenerativas como la enfermedad de Alzheimer y la enfermedad de Parkinson, que están asociadas con la formación de agregados amiloides anormales.

Lindquist fue investigador del Instituto Médico Howard Hughes y fue elegido miembro de múltiples organizaciones, incluyendo la Academia Americana de Artes y Ciencias (1996) y la Academia Nacional de Ciencias (1997). También recibió varios premios, incluyendo la Medalla Nacional de Ciencia (2009), la Medalla Max Delbrück (2010) y la Medalla Mendel (2010).

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