NL Industries a fermé sa mine de titane à Tahawus dans les années 1980, mais une entreprise continue de transporter de la roche du site. Photo de Carl Heilman

Par Michael Virtanen

NL Industries a cessé de creuser pour le minerai de titane à Tahawus dans les années 1980, mais la mine reste une présence visible à la lisière de la nature sauvage de High Peaks. Les randonneurs qui se rendent au début du sentier Upper Works passent un tronçon de la rivière Hudson bordé de résidus rocheux provenant de la mine. Ceux qui s’aventurent à proximité du mont Adams ou de l’un des nombreux autres sommets regardent vers le bas sur un tas de pierres lâches qui s’élève à trois cents pieds.

Si vous survolez en petit avion, comme nous l’avons fait avec l’un des pilotes volontaires de Lighthawk en mai, le site ressemble à une île grise dans une mer de forêt verte. Le monticule de résidus se trouve entre deux fosses minières remplies d’eau qui ressemblent à des lacs Adirondacks bleus avec une coloration sarcelle inhabituelle dans les bas-fonds. Un petit étang à proximité semble vert fougère.

Les grands bâtiments industriels visibles sur les photographies historiques ont disparu. Il ne reste que quelques bâtiments de service, dont un garage. Des terrasses taillées dans le rebord rocheux s’élèvent au-dessus de l’eau dans la fosse nord. Une grande partie de la terre est stérile, recouverte de roche et de sable noir, mais la végétation commence à repousser.

NL possédait plus de onze mille acres à Tahawus. L’Open Space Institute a acheté la plupart des terrains de l’entreprise en 2003. Plusieurs années plus tard, OSI a vendu environ 6 800 acres à l’État pour l’inclure dans la réserve forestière. Le groupe de conservation avait refusé d’acheter le site industriel de 1 200 acres, a déclaré Joe Martens, qui était le président d’OSI au moment de l’accord et est devenu plus tard le commissaire à la conservation de l’environnement de l’État.

Martens a déclaré que les bâtiments industriels imposants et les deux fosses de mines escarpées posaient des problèmes de responsabilité. « Il y avait juste une sorte de problèmes de contamination résiduelle, mais c’était surtout l’amiante qui se trouvait dans les bâtiments », a déclaré Martens. « Quand OSI a acheté la propriété, nous avons découpé tout cela, laissé le problème à NL. C’est un peu remarquable NL a enlevé tous ces bâtiments et les a emmenés quelque part. »

Grâce aux acquisitions de terres par l’État ces dernières années, l’ancienne mine est maintenant entourée d’une réserve forestière à jamais sauvage, ce qui soulève de grandes questions. Quel est l’avenir de ce site industriel ? Devrait-il être ajouté à la réserve? Le site pourrait-il un jour être développé ?

Paul Mitchell dit que la pile de résidus derrière lui pourrait durer des décennies. Photo de Michael Virtanen

Pour le court terme, nous avons des réponses. Plus tôt cette année, Mitchell Stone Products de Tupper Lake a acheté la mine à Terre-Neuve (qui est maintenant une société de portefeuille). Paul Mitchell, le nouveau propriétaire, vend des agrégats de construction à partir des résidus depuis une décennie et prévoit continuer à le faire dans un avenir prévisible. Dans les conditions actuelles du marché, a-t-il déclaré, la colline de pierre pourrait durer vingt ans.

Le département d’État de la Conservation de l’Environnement a récemment approuvé le permis de Mitchell pour continuer à concasser de la pierre sur vingt-trois acres et à la transporter par camion. Les travaux pourraient durer soixante-quinze ans, selon l’analyse de l’entreprise. Il n’a également noté aucun impact négatif sur les réseaux fluviaux voisins et les niveaux de bruit prévus en dessous du son ambiant local.

« Nous ne savons pas ce que nous allons en faire à long terme. Il n’y a pas de grand plan « , a déclaré Mitchell, soixante ans, qui nous a fait visiter le site fin mai.

Mitchell s’était d’abord renseigné sur l’achat de la propriété lorsqu’il avait commencé à y travailler. Alors que nous marchions, il s’est arrêté à quelques reprises pour admirer le paysage et la vue imprenable sur les montagnes voisines. « Vous tombez amoureux de l’endroit », a-t-il déclaré.

Mitchell est également propriétaire d’une entreprise de bois d’œuvre qu’il a fondée, avec sa femme, dans la vingtaine, avec une tronçonneuse et une débardeuse. Le fils de Mitchell travaille également dans les entreprises maintenant. Ils emploient vingt-sept personnes. Le jour de notre visite, il y avait deux travailleurs à la mine, l’un exploitant une grosse pelleteuse, déposant des résidus dans une machine à gronder qui traite les agrégats de pierre. Un autre a couru un bulldozer, poussant le résultat dans des piles pour le chargement sur des camions qui allaient et venaient de temps en temps.

À l’apogée de la mine, National Lead (comme on l’appelait alors NL) employait quatre cents personnes à Tahawus. Il a commencé ses activités pendant la Seconde Guerre mondiale — lorsque le titane était nécessaire à l’effort de guerre — et a continué à extraire dans les années 1980.La colline des résidus est constituée de stériles.

Il y a des années, NL a rempli le lac Sanford de boue de déchets rocheux et a creusé un nouveau chenal pour la rivière Hudson, où elle coule toujours. L’ancien lac ressemble maintenant à un plat de sable noir. Le lac Sanford d’aujourd’hui est plus étroit, essentiellement un élargissement de la rivière au sud de la mine.

Connue sous le nom de Lower Works, l’ancienne mine de titane est l’un des plus grands vestiges du passé industriel des Adirondacks. À une époque, il y avait des centaines de mines, principalement pour le fer, dans les montagnes. Parmi eux se trouvait l’Upper Works, situé à trois miles au nord, où le fer a été extrait et fondu un siècle plus tôt, d’environ 1826 à 1856.

Une route de comté se termine au début du sentier Upper Works, utilisée par les randonneurs qui se rendent dans les hauts sommets et les pagayeurs qui se rendent au lac Henderson tout proche, avec sa vue spectaculaire sur Wallface à Indian Pass. L’Hudson commence au déversoir en béton du lac.

Rien ne prouve que l’ancienne mine de NL représente une menace pour l’environnement. Le porte-parole de DEC, David Winchell, a déclaré que l’agence n’avait aucun rapport de pollution du site.

« Il a un bilan de santé assez propre », a fait remarquer Mitchell, qui a reçu les rapports environnementaux de NL.

Il a dit qu’il ne pouvait pas expliquer pourquoi l’eau de certaines fosses et étangs avait des teintes inhabituelles.

Jeff Chiaranzelli, professeur de géologie à l’Université St. Lawrence, a déclaré que les couleurs pourraient être causées par des particules fines provenant de l’exploitation minière et du traitement du minerai ou de produits chimiques naturels.

Chiarenzelli, dont les recherches portent sur les Adirondacks, a déclaré qu’une exploitation minière comme celle de Tahawus est généralement plus propre qu’une mine de charbon, par exemple, avec son minerai sulfureux — bien qu’il ait averti qu’il ne savait pas s’il y avait des déversements chimiques ou d’autres problèmes sur le site.

« Ce qui est bien avec ces mines, c’est que les matériaux ne sont pas vraiment dangereux dans tous les sens du terme, sauf, vous savez, s’ils tombent sur vous. À Tahawus, c’est un mélange de magnétite et d’ilménite « , a déclaré Chiarenzelli. « L’ilménite est un minéral dont ils ont obtenu du titane. Vous n’avez donc pas les problèmes que vous rencontrez avec les minerais à base de sulfite où vous avez un drainage minier acide et la libération de beaucoup de métaux toxiques si le pH dans les eaux est faible. »

En revanche, les mines Benson près du lac Star, dans le nord-ouest des Adirondacks, ont été déclarées site Superfund d’État. La mine de minerai de fer employait des centaines de personnes avant de fermer à la fin des années 1970. Chiaranzelli a déclaré que beaucoup de pétrole s’échappait dans le sol.

NL a changé le cours de la rivière Hudson, montré au premier plan. Photo de Carl Heilman

L’Explorateur a effectué des prélèvements d’eau près de la mine de Tahawus avec un simple kit de test acheté dans une quincaillerie. Nous avons puisé de l’eau au—dessus et au-dessous de la mine, à une centaine de mètres en aval du déversoir du lac Henderson, où le lit de la rivière est rocheux, et au lac Sanford, où le fond de la rivière déviée est limoneux. Les tests ont montré peu de différence dans la qualité de l’eau. Le pH était quelque peu bas, ou acide, aux deux sites. Les bandelettes de test n’ont montré aucune indication d’augmentation des nitrates, des nitrites, du cuivre, du fer ou du plomb, et les deux emplacements étaient négatifs pour les bactéries coliformes. Cependant, le test n’est pas assez sophistiqué pour détecter des traces de métaux.

Paul Hai, un ancien conseiller municipal de Newcomb, a déclaré que l’eau des puits de la mine avait été testée pendant des années après la cessation des activités de NL. Il a décrit l’exploitation minière comme en grande partie mécanique, pas chimique. « Il n’y a pas d’héritage de pollution », a déclaré Hai, qui est directeur associé de l’Institut forestier du Nord du SUNY College of Environmental Science and Forestry à Newcomb.

Mitchell envisage même de stocker les fosses remplies d’eau avec du poisson – ce que NL a déjà essayé avec la truite brune (ils n’ont duré qu’une génération). À 240 et 280 pieds, l’eau dans les fosses est plus profonde que tous les lacs Adirondacks, sauf le lac Champlain. Il s’agit essentiellement de lacs artificiels alimentés par des sources, sans entrée ni sortie.

De petits arbres et d’autres végétaux ont pris racine sur certains résidus. Mitchell prévoit un verdissement supplémentaire à mesure que la nature récupère la terre. « Si vous ne contaminez pas les sols, vous ne pouvez pas empêcher les forêts d’entrer », a-t-il déclaré.

Peter Bauer, directeur exécutif de Protect the Adirondacks, convient que l’ancienne mine ne présente pas de danger pour l’environnement, mais il aimerait la nettoyer plus tôt que tard. « Il ne semble pas que la mine elle-même soit une source de pollution que nous connaissons », a-t-il déclaré. « Il ne semble pas à ce stade que la mine elle-même soit plus qu’une horreur. »

Il suggère que l’assainissement du site pourrait être accéléré en utilisant la pierre concassée pour des projets de pavés poreux dans tout le parc, semblables à ceux du chemin Beach dans le lac George. La chaussée poreuse permet au ruissellement des eaux pluviales de s’infiltrer dans le sol, réduisant ainsi la pollution des voies navigables.

NL Industries a aménagé des aménagements paysagers et planté des arbres au cours de la dernière décennie, et Hai a déclaré que Mitchell aidait à restaurer le site en réduisant la pile rocheuse. « Il aide en fait à éliminer ce que certaines personnes considèrent comme une horreur », a déclaré Hai.

L’enlèvement des résidus pourrait cependant poser un problème en cours de route: si l’État ou un futur propriétaire souhaite remblayer les fosses, que vont-ils utiliser comme remblai si tous les résidus ont disparu?

« Plus vous sortez de pierre, moins vous avez de remplissage. C’est un problème à long terme si vous vouliez remplir les fosses « , a déclaré Neil Woodworth, directeur exécutif du Club de montagne Adirondack.

Woodworth, Bauer et David Gibson, d’Adirondack Wild, aimeraient que l’État acquière le site un jour et l’ajoute à la réserve — bien que DEC n’ait aucun intérêt à le faire pour le moment.

« Finalement, nous aimerions voir la mine nettoyée, restaurée dans sa topographie naturelle autant que possible, puis faire partie de la réserve forestière. Ce processus pourrait se dérouler sur des décennies « , a déclaré Bauer dans un e-mail.

« Quand la pierre aura disparu un jour, l’État de New York sera probablement l’acheteur de dernier recours à Tahawus », a prédit Gibson, ajoutant qu’une partie ou la totalité du terrain pourrait être classée comme zone historique avec des sentiers et des expositions éducatives.

Maintenant, le site est classé par l’Agence du parc Adirondack comme zone d’utilisation industrielle. Sous cette désignation, il ne pouvait pas être subdivisé et développé, mais le porte-parole de l’APA, Keith McKeever, a déclaré que le développement résidentiel serait possible si la classification était modifiée.

La pierre concassée de l’ancienne mine est vendue pour la construction. Photo de Michael Virtanen

Mitchell, cependant, a déclaré qu’il n’avait pas l’intention de construire des maisons, et les écologistes disent qu’ils ne sont pas trop inquiets de la perspective d’un développement de maisons de vacances à Tahawus, malgré sa proximité avec les hauts sommets.

« Bien que le site offre une vue imprenable, le marché des maisons sur un ancien site minier est plutôt mince », a déclaré Bauer. « Bien qu’il n’y ait pas de prédiction de l’avenir, cette parcelle devrait être préservée en tant qu’espace ouvert et permettre à la forêt de la récupérer et aux rivières qui la traversent d’occuper leurs itinéraires d’origine et d’être restaurées écologiquement. »

Si un lotissement était proposé des années ou des décennies plus tard, Gibson s’attend à ce qu’il rencontre une résistance. « Les défenseurs de la sauvagerie dans le parc à l’avenir, je le prédis, agiront comme nous le pourrions aujourd’hui et s’opposeront avec véhémence à la reclassification des terres privées pour permettre la subdivision et le développement résidentiels à Tahawus », a-t-il déclaré dans un courriel.

La loi de l’État exige que chaque mine soit récupérée à la fin de sa vie productive. Selon DEC, NL a affiché une garantie financière de 50 000 $ pour une zone  » affectée » de 138 acres de son exploitation minière et a achevé cette remise en état en 1996. Mitchell a établi une garantie financière de 51 500 $ pour la remise en état finale de 2,3 acres, soit environ un dixième du site de remise en état.

Mitchell devra retirer tout le matériel stocké ou niveler le site pour se fondre dans les environs. Il n’aura pas à planter d’arbres ou à remplir les fosses profondes. « Nous n’avons pas de très grands projets pour cet endroit », a-t-il déclaré. « Nous voulons simplement continuer à gérer notre entreprise de pierre comme nous l’avons fait au cours des dix dernières années. »

Woodworth, cependant, a une grande vision pour l’ancienne mine.

« J’adorerais que mes petits-enfants le survolent et ne voient que des bois », a-t-il déclaré. « Ce serait le rêve. »■

Phil Brown a contribué à cette histoire.

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