Chaque année, alors que la neige commence à s’accumuler dans nos paysages du Michigan, beaucoup d’entre nous supposent que les animaux se sont couchés pour l’hiver, dormant les froides journées et nuits d’hiver en attendant le dégel printanier. En réalité, la neige crée un environnement abrité pour certains petits animaux, leur permettant de rester assez actifs pendant les mois d’hiver.

La prochaine fois que vous ferez une promenade hivernale dans vos bois, Michigan State University Extension vous recommande de faire attention aux petites pistes dans la neige. Regardez bien, ces traces peuvent en fait être les traces faites par mes souris et autres petits animaux alors qu’ils voyagent dans les deux sens à travers la neige. Suivez les pistes un peu plus loin, et vous verrez probablement que les pistes disparaissent dans un petit trou dans la neige. Vous venez de trouver une entrée dans la « Zone Subnivéenne », un endroit sous la neige où souris, campagnols et autres animaux font leurs maisons d’hiver confortables.

La zone subnivéenne

Le mot « subnivéen » vient des mots latins pour sous (« sous ») et neige (« nives ») et fait référence à la couche ouverte et peu profonde qui se forme généralement sous la neige profonde et stratifiée. La couche peut se former de deux manières. Le premier est lorsque la végétation, les débris de feuilles ou les troncs et les branches retiennent physiquement la neige, ce qui crée un espace ouvert qui peut être utilisé par les petits mammifères. La couche subnivéenne peut également être créée lorsque la neige est réchauffée par le sol et se sublime en vapeur d’eau qui remonte à travers le manteau neigeux. Cette sublimation, ou la transformation de particules de neige solides en gaz humide, transforme la couche de neige la plus basse en petites particules de glace qui agissent ensuite comme un toit isolant. La sublimation se produit également lorsque la neige aide physiquement, fournissant une isolation supplémentaire. Le résultat est un habitat hivernal humide avec des températures relativement stables autour de 32 degrés.

Quels types d’animaux y vivent ?

Il existe une variété d’animaux qui vivent dans la zone subnivéenne et dépendent de celle-ci pour leur survie en hiver. Les plus communs sont les petits mammifères, y compris les souris et les campagnols. Ces animaux passent la majeure partie de leur hiver dans la zone subnivéenne, mangeant des plantes, des graines, de l’écorce de buissons et d’arbustes. Les souris et les campagnols se cachent parfois ou stockent de petites quantités de nourriture pour assurer un approvisionnement régulier. Bien que ces animaux soient actifs tout au long de l’hiver, ils passent de petites quantités de temps blottis dans un sommeil profond, se réveillant de temps en temps pour se nourrir.

Les souris et les campagnols développent une série de tunnels sous la neige pour faciliter les déplacements. Les tunnels mènent des entrées aux zones de couchage et aux sources connues de nourriture. Les trous d’entrée servent également de puits de ventilation, permettant au dioxyde de carbone créé par la respiration animale ainsi qu’au dioxyde de carbone libéré du sol de s’échapper. Cela permet de maintenir la concentration du gaz suffocant à des niveaux non létaux.

Au printemps ou lors d’un dégel, les tunnels deviennent visibles. Cela nous permet de réfléchir au mouvement hivernal des créatures vivant dans la zone subnivéenne. La preuve des tunnels peut être de la neige durcie dans des motifs sinueux qui persistent après un dégel ou des traînées d’herbe battue ou mâchée. Quelle que soit la preuve que vous trouvez, c’est génial d’imaginer la vie sous la neige.

Ceci est le premier de deux articles sur les animaux de la zone subnivéenne. L’article suivant se concentre sur les dangers de la prédation auxquels ces animaux sont confrontés, même sous la couverture de neige.

Plus d’informations sur la zone subnivéenne et d’autres merveilles scientifiques de l’hiver peuvent être trouvées dans le guide de terrain de l’écologie hivernale du National Park Service.

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