Médecin, chimiste et anatomiste allemand

Franciscus Sylvius fut le fondateur d’une école de médecine qui proposait que tous les événements physiques du corps, y compris les maladies, soient basés sur des réactions chimiques. Cette école de science est devenue plus tard connue sous le nom de « iatrochimie », provenant de l’œuvre grecque « iatro », qui signifie guérir. Il a contribué à faire passer la perspective de la médecine de la spéculation mystique et de la superstition à un champ rationnel basé sur les lois universelles de la physique et de la chimie.

La famille Sylvius était d’origine flamande méridionale. Son grand-père, un riche marchand, a émigré de Cambria en France à Francfort-sur-le-Main. Né à Hanau, en Prusse, aujourd’hui Hanovre, en Allemagne, Franciscus Sylvius a fait ses études à Sedan, une académie calviniste. En raison de son ascendance et de sa résidence dans plusieurs pays, Sylvius est également connu sous le nom de Franz Deleboe ou François Du Bois, dont Franciscus Sylvius est la version latinisée.

Il est allé dans plusieurs grandes universités d’Europe, dont Leyde, Wittenburg et Iéna, et a reçu son doctorat à Bâle, en Suisse, en 1637. Il retourna à Hanau pour pratiquer la médecine, mais revint bientôt à Leyde pour donner des conférences sur l’anatomie.

Au début, il a simplement donné des conférences en utilisant le livre Anatomicae intitutiones, écrit par Caspar Bartholin (1585-1629). Bientôt, il se retrouva à démontrer la dissection et l’anatomie à un large public dans le jardin botanique de l’université. Plus tard, il a conçu des expériences de physiologie pour l’enseignement de ses étudiants. William Harvey (1604-1649) venait de proposer sa nouvelle théorie de la circulation sanguine, et Sylvius devint un partisan enthousiaste et utilisa des chiens pour démontrer sa croyance en la théorie. Mettant en relation la physiologie et la chimie, il a développé une théorie de l’interaction entre les acides et les bases dans le sang. Il a également décrit la nature et l’utilisation des fluides corporels, y compris le sang, la lymphe, le suc pancréatique et la salive. Il avait tort de supposer que tous les liquides étaient soit des acides, soit des bases et que, pour traiter la maladie, l’équilibre correct devait être rétabli.

Sylvius semblait limité à Leyde et, en 1641, il s’installa à Amsterdam, où il établit un cabinet médical rentable et devint un membre respecté de la communauté. Membre de l’Église protestante wallonne, il est nommé médecin responsable des secours aux pauvres et superviseur du Collège des médecins d’Amsterdam. Bien que médecin dévoué, il n’abandonna pas ses études d’anatomie et de physiologie et consacra son temps libre à ses expériences. Il a découvert la fente profonde séparant la zone temporale du cerveau des lobes frontal et pariétal. La fente ou fissure est appelée fissure sylvienne.

En 1658, des représentants de Leyde persuadèrent Sylvius de revenir pour accepter un poste de professeur au double du salaire offert aux autres professeurs. Il s’est lancé dans la nouvelle tâche et a attiré des étudiants de toute l’Europe. Il est resté à Leyde de 1658 à 1672 et est devenu l’un des professeurs les plus remarquables d’Europe.

Il persuada l’hôpital de le laisser essayer une innovation unique: emmener ses étudiants avec lui pendant qu’il se rendait dans les hôpitaux. Il a été l’un des premiers professeurs à instruire les futurs médecins alors qu’ils parcouraient les salles.

Il a également procédé lui-même à des autopsies. Ses élèves étaient enthousiastes à propos de ses enseignements et les ont défendus dans des débats publics. Il a publié son œuvre principale, Praxeos medicae idea nova, en 1670, mais n’a pas vécu pour voir le deuxième volume imprimé. Il meurt le 16 novembre 1672 à Leyde.

En 1647, Sylvius épousa Anna de Ligne, fille d’un avocat, qui avait 13 ans de moins que lui. Elle meurt en 1657. En 1666, il épouse une femme de 22 ans, qui meurt trois ans plus tard. Un seul de ses enfants a atteint l’âge adulte.

Parfois, le néerlandais Sylvius est confondu avec Jacobus Sylvius (1478-1555) de Paris, un anatomiste habile, professeur et plus tard adversaire d’Andreas Vésale (1514-1564).

Franciscus Sylvius a pu travailler avec les innovations de Harvey mais les a gardées dans le cadre général du système humoral de Galien. Cependant, dans ses thérapies, il préférait les médicaments chimiques à ceux de Galien (130-200), utilisant du mercure, de l’antimoine et du zinc. Dans cette optique, son travail a joué un rôle essentiel dans une nouvelle perspective de l’investigation scientifique. Il a enseigné à de nombreux étudiants qui sont devenus des anatomistes distingués, dont Jan Swammerdam (1637-1680) et Reinier de Graaf (1641-1673).

EVELYN B. KELLY

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