Lorsque Tom Key avait environ quatre ans, sa mère répondait à la porte d’entrée et trouvait des enfants du quartier avec des sous alignés pour voir son fils jouer un spectacle qu’il avait écrit, réalisé, produit et dans lequel il jouait dans l’arrière-cour.

Rien, et tout, n’a changé depuis lors.

Key, maintenant âgé de 69 ans et sur le point d’entamer sa 25e et dernière saison en tant que directeur artistique de l’équipe théâtrale de Downtown, prévoit retourner à l’écriture, à la mise en scène et au jeu à temps plein. Son successeur sera nommé vendredi lors de la soirée d’ouverture de Notre ville, et les deux passeront l’année prochaine ensemble à assurer une transition en douceur à la deuxième plus ancienne compagnie de théâtre professionnelle d’Atlanta.

Ce fut tout un voyage pour le gamin de Birmingham, souvent ombragé par le racisme, l’injustice et la violence qu’il y a vus dans les années 1950 et 60.

Tom Key soutenu par une bande en « Cotton Patch Gospel. »Une nouvelle itération de la comédie musicale biblique clôt la saison de Theatrical Outfit en avril et mai 2020.

Key a passé ses années 20 et début des années 30 en tant qu’artiste de théâtre indépendant. Il a fait un an en tant que directeur artistique du Birmingham Children’s Theatre. Il a passé un an à New York. Il a obtenu un diplôme en anglais de l’Université du Tennessee et a passé un an à enseigner aux élèves de huitième année en Alabama. Il est retourné au Tennessee pour des études supérieures avec trois objectifs spécifiques: avoir une idée de sa situation dans la chronologie du théâtre, en apprendre davantage sur la théorie dramatique et essayer d’écrire et de mettre en scène. Il co-écrit et tourne avec Cotton Patch Gospel.

Lors de son premier jour à New York, se souvient-il, rougissant de mémoire, il s’est rendu au stand d’information de Times Square pour demander où les acteurs auditionnaient. Il a été dirigé vers Variety, ce qui l’a finalement envoyé à l’équité de l’acteur. Son premier emploi est venu dans les deux semaines (El Gallo dans Les Fantasticks dans un dîner-théâtre du New Jersey).

Beverly et Tom Key sont mariés depuis 46 ans et ont trois fils adultes. C’est une peintre des beaux-arts ; il fait du théâtre.

À la fin de 1985, Key était fatigué du mode de vie souvent solo et itinérant. Lui et sa femme Beverly étaient au milieu de la trentaine avec deux fils et essayaient de décider entre donner un autre coup de pouce à New York ou de s’installer définitivement à Atlanta, où ils avaient passé un été avec Cotton Patch Gospel.

« J’avais vraiment faim de travailler avec une entreprise », explique Key, « et je voulais être vraiment à l’aise devant la caméra, et je voulais écrire autre chose. J’avais cette image de New York comme une sorte de foire d’État. Vous jugez les tomates primées là-bas, mais vous ne les cultivez pas dans le sol du midway. »

Alors Atlanta, c’était le cas. Les Keys, maintenant mariés depuis 46 ans, ont trois fils adultes. Key devient directeur artistique de Theatrical Outfit en 1995. Ses deux premiers spectacles : Appalachian Christmas Homecoming de Phillip DePoy et Lost in the Cosmos, d’après le livre de Walker Percy. Une de ses premières décisions : tripler presque ce que la Tenue payait aux artistes.  » Je croyais que cela allait être la clé de notre succès pour devenir un acteur majeur. »

Le début de la fin

Il y a trois étés, Key et le conseil de tenue ont convenu qu’il quitterait après la saison 2019-20. « Je ne voulais pas simplement arrêter », dit Key. « Je voulais terminer, je serais donc en pleine forme pour qu’une nouvelle personne puisse l’assumer. » Il s’est demandé: « Que puis-je faire pour m’assurer qu’il puisse évoluer vers l’étape suivante, pour le remettre à des gens qui peuvent l’emmener là où je ne pourrai pas le faire? »

Cela lui a donné une fin de partie, une concentration et une énergie de finition, dit-il. Il s’est concentré sur la sélection de la dernière saison, un processus qui a commencé avec quelque 150 titres, a finalement été remporté à 30-40, puis à 15-20 et enfin aux cinq ou six derniers.

Et ainsi, sa dernière saison commence avec le jumelage ambitieux de Our Town de Thornton Wilder (vendredi 29 septembre) et du Projet Laramie (10-29 septembre) avec 10 acteurs tenant tous les rôles dans deux pièces que la Tenue appelle des « classiques américains ». »Peu de gens se disputeraient.

L’actrice primée d’Atlanta Mary Lynn Owen joue le rôle du régisseur dans « Our Town » de la tenue. » (Photo de Casey Gardner)

Le projet Laramie, une pièce de théâtre documentaire de 2000, revisite la ville du Wyoming dans laquelle Matthew Shepard a été attaché à un poteau de clôture, battu et laissé à mort. Key a rappelé une revue du New York Times qui comparait la ville de Laramie à Wilder’s Grover’s Corners. Ça lui a ouvert une porte.

« Soit c’est trop, soit c’est peut-être une très bonne idée », se souvient-il en pensant. Quand il a lancé le concept devant des collègues et des amis, la plupart ont répondu par: « Oh. OHHHHHH! »

« Lorsque vous apprenez ces nouveaux niveaux de cruauté, dit Key, un homme de foi profonde, à propos des événements de Laramie, c’est un ajustement à votre vie. C’est aussi l’occasion d’apprendre de nouveaux niveaux de grâce et de lumière. »

Il a su très tôt qu’il voulait faire la suite de Miss Bennet: Christmas at Pemberley, donc le public des fêtes de cette saison verra ce qui se passe en bas à la grande maison, dans The Wickhams: Christmas at Pemberley, également des dramaturges Lauren Gunderson et Margot Melcon.

La saison se termine avec le célèbre Patch en coton Gospel de Key (22 avril – 17 mai 2020), mais aucun public d’Atlanta n’a vu auparavant. Key, qui a coécrit la pièce avec Russell Treyz et Harry Chapin (oui, cet Harry Chapin), sera un membre de l’ensemble, pas le seul acteur ou même le personnage principal. Au sujet de ce changement, il dit :  » Oh, vraiment, un Jésus de 69 ans!? »

En tant qu’architecte, théoricien et futuriste R. Buckminster Fuller dans « R. Buckminster Fuller: l’Histoire (et le Mystère) de l’Univers » de 2015-16. »Key a continué à jouer et à diriger tout en dirigeant une tenue théâtrale.

Trois titres complètent la saison : the drama Safety Net (16 octobre – 10 novembre) du dramaturge d’Atlanta Daryl Fazio, que Key a découvert en tant que juge pour le Reiser Atlanta Artists Lab de l’Alliance Theatre; la comédie à trois personnages Slow Food de Wendy MacLeod (22 janvier – 16 février); et Indécent, nominé aux Tony Awards de Paula Vogel (4-29 mars 2020).

« Je voulais vraiment, vraiment faire Indécent », dit Key. « Je pensais que nous étions le théâtre pour cela. Je pensais que Mira en était la directrice. »Son enthousiasme pour le scénario — et la clé n’est rien sinon enthousiaste – a été cimenté par le racisme et l’antisémitisme affichés lors du rassemblement suprémaciste blanc d’août 2017 à Charlottesville, en Virginie.

L’indécence est « tellement, tellement guérissante », dit-il, « et tellement instructive » car elle interroge ce qu’est l’indécence et demande: « Qu’est-ce qui est juste? Qu’est-ce qui ne va pas ? Qu’est-ce que l’humain ? Qui a le droit de dire qui n’appartient pas ? »

Endgame

L’équipement théâtral a déménagé trois fois au cours des années clés — de l’ancien Kress Five and Dime sur Peachtree Street à Midtown, à la 14th Street Playhouse de Midtown (avec des théâtres de 200 et 400 places), au difficile Rialto Center for the Arts du centre-ville de 833 places et, enfin, au coin de la rue Forsyth jusqu’à sa maison au Balzer Theater de Herren, un lieu intime, espace sensible à l’acoustique de 200 places, certifié LEED.

Tom Key dans le rôle du peintre américain Mark Rothko dans  » Red  » de 2012, avec Jimi Kocina.

Au début de son mandat, Key a tenu trois séances publiques pour parler de l’évangile de la tenue théâtrale. Dans un restaurant de Crescent Avenue, chez Murphy’s à Virginia Highland et au 14th Street Playhouse, il « se tenait essentiellement sur une chaise devant un public » pour parler de ce qu’il voyait pour l’avenir. Il se souvient d’un ancien membre du conseil d’administration qui s’était éloigné d’une session en pensant: « Ce gars est fou. Il ne réalise tout simplement pas. »

Ou peut-être l’a-t-il fait.

Au cours de ses deux premières années, l’équipe de Key avait fait passer le budget annuel de l’équipe d’environ 300 000 $ à 600 000 $. Aujourd’hui, c’est 2 millions de dollars. Les années Rialto, il se souvient comme « dures, très dures », disant que l’espace était un « endroit difficile pour le théâtre. »Mais toujours optimiste, il l’appelle « une grande tête de pont pour prouver que nous pourrions attirer le public au centre-ville. »

Il est définitivement optimiste sur le centre-ville, faisant référence aux changements qu’il a déjà vus et à ceux qu’il pense venir.  » Étant là au jour le jour de 1999 à aujourd’hui, j’ai vu notre bloc, notre petit noyau, s’animer avec les affaires, avec les étudiants, avec les magasins. »

Tom Key (avec Kenny Leon) a joué pour la première fois dans « Blood Knot » d’Athol Fugard au Clarence Brown Theatre de Knoxville alors qu’il était aux études supérieures à l’Université du Tennessee. Il est revenu sur l’histoire des demi-frères face à Leon en 1998 et 2009.

Il envisage que la tenue théâtrale devienne la version d’Atlanta de la scène Arena à Washington, D.C., qui dispose de trois espaces de représentation sous un même toit. « Dans 10, 15, 20, 25 ans, il y aura un autre espace construit », dit-il. « Nous allons être l’un des premiers innovateurs, une partie de la façon dont le centre-ville se rassemble. »

Key – qui mesure 5 pieds 10 et 165 livres et fait 50 pompes en un set la plupart du matin – a couru sa 35e course sur route à Peachtree en juillet. Il parle avec l’énergie et l’enthousiasme de quelqu’un qui commence tout juste un voyage.

Si ce Tom pouvait donner un conseil à son jeune directeur artistique, ce serait celui-ci, dit-il :  » Jamais, jamais, jamais, jamais, jamais, n’ayez peur. Rien d’utile pour vous ou pour les autres ne vient jamais de la peur. Si vous ne vous blessez pas et que vous échouez, vous ne faites pas votre travail. Votre travail consiste à continuer à apprendre des erreurs et à toujours avoir confiance que la prochaine fois sera meilleure. Finalement, vous regarderez autour de vous et serez étonné de voir à quel point les gens qui restent avec vous sont merveilleux. C’est là que le vrai jus de joie vient d’être directeur artistique. »

Ce sont peut-être aussi de sages paroles pour son successeur. Peu importe qui c’est, Key laisse des chaussures de taille à remplir. Il porte un 11D.

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