LA découverte ces dernières années d’une nouvelle classe d’insecticides a donné à l’homme un avantage sur ses ennemis insectes tel qu’il n’en avait jamais connu auparavant. Bien que ces matériaux tuent les insectes par contact, ils possèdent une stabilité et une persistance qui confèrent un effet protecteur dépassant de loin celui de tout insecticide de contact précédemment connu. Le plus connu d’entre eux est le D.D.T., une substance dont les propriétés sont si remarquables qu’on lui a accordé l’honneur douteux de devenir une « nouvelle ». Très peu de la vaste quantité de travaux expérimentaux effectués ont encore été publiés, et la porte est donc grande ouverte aux spéculations et aux exagérations les plus folles. Une réunion de l’Association des biologistes Appliqués le 5 octobre a cherché à ajuster les perspectives au moins sur certaines des utilisations agricoles du D.D.T. en réunissant des travailleurs qualifiés pour prendre la parole sur des enquêtes originales. M. C. T. Gimingham, du Laboratoire de phytopathologie du Ministère de l’Agriculture et de la Pêche, a introduit la procédure en plaidant pour une approche sobre et équilibrée. Les circonstances particulières dans lesquelles le D.D.T. a été introduit avaient conduit à des enquêtes intensives d’une ampleur sans précédent. La substance s’était avérée d’une valeur inestimable et, en contrôlant les insectes porteurs de maladies, avait probablement été un facteur majeur du succès de plusieurs campagnes alliées. Malheureusement, une grande partie de la publicité qui en a résulté n’avait pas été dans la plus haute tradition de précision scientifique. Contrairement à la vision populaire de D.D.T. en guise de remède universel, il avait récemment été signalé aux États-Unis1 que, s’il excellait dans l’insecticide couramment utilisé contre une trentaine d’espèces d’insectes, il n’était à peu près égal contre dix-neuf et inférieur contre quatorze. Jusqu’à présent, la plupart des travaux avaient été exploratoires, et une meilleure connaissance du dosage, du calendrier et de la composition conduirait sans doute à une amélioration des performances dans de nombreux cas. À l’heure actuelle, on sait peu de choses sur la variété des formes d’application possibles qui sont les plus efficaces et les plus sûres à des fins particulières. Un problème particulier dans l’agriculture était le risque d’effets nocifs sur les insectes bénéfiques. Les blessures infligées aux oiseaux et aux poissons pourraient également découler d’une utilisation généralisée sur de grandes surfaces. Il semblait y avoir peu de danger pour les animaux à sang chaud, mais il fallait plus d’informations sur les effets cumulatifs. D. D. T., a déclaré M. Gimingham, était d’un intérêt et d’une promesse si remarquables qu’il serait particulièrement regrettable que son avenir soit compromis par une mauvaise utilisation dans les premiers jours.

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