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Cette reconstruction 3D montre deux pentastomides (vers de langue), en orange. Ils envahissent un animal hôte, représenté par les autres couleurs. L’animation montre l’animal hôte avec et sans sa coquille.

Des chercheurs ont découvert les restes fossiles vieux de 425 millions d’années d’une nouvelle espèce de parasite, toujours attachée à l’animal hôte qu’elle a envahi il y a longtemps.

La nouvelle espèce est un type de ver de la langue, un arthropode qui a un corps semblable à un ver, une tête et deux paires de membres. Ses parents modernes vivent dans le système respiratoire des animaux hôtes, parfois même des humains, après avoir été ingérés par un hôte intermédiaire tel qu’un poisson.

Une équipe internationale de chercheurs a trouvé plusieurs spécimens de la nouvelle espèce, nommée Invavita piratica (qui signifie « ancien intrus » et « piraterie »), dans des roches vieilles de 425 millions d’années dans le Herefordshire, en Angleterre. Les spécimens étaient « exceptionnellement bien conservés », selon les chercheurs, et leur taille varie d’environ 1 à 4 millimètres de long.

Une étude décrivant l’ancien parasite apparaît dans l’édition du 21 mai de la revue Current Biology.

« Il s’agit de la preuve fossile la plus importante encore découverte des origines de ce type de parasitisme », a déclaré le paléontologue de l’Université de Yale Derek Briggs, co-auteur de l’étude. Briggs est le G. Evelyn Hutchinson Professeur de géologie et de géophysique à Yale et conservatrice de la paléontologie des invertébrés au Yale Peabody Museum of Natural History.

Il s’agit de la première espèce fossile de ver à langue associée à son hôte. Dans ce cas, l’hôte est un ostracode — un groupe de micro-arthropodes avec deux coquilles reliées par une charnière.

« Cette découverte est importante non seulement parce que les exemples de parasites sont exceptionnellement rares dans les archives fossiles, mais aussi parce que l’hôte possible de vers de la langue fossiles — et l’origine du mode de vie des vers de la langue — a fait l’objet de nombreux débats », a déclaré le paléontologue David Siveter de l’Université de Leicester, auteur principal de l’étude.

Certains des nouveaux spécimens ont été trouvés à l’intérieur de la coquille de l’animal hôte, près de ses œufs; d’autres spécimens ont été fixés à la surface externe de la coquille de l’hôte — une position unique pour tout ver fossile ou à langue vivante.

Le nom technique des vers de la langue est pentastomides. Aujourd’hui, il existe environ 140 espèces, dont la quasi-totalité sont parasites d’animaux vertébrés, en particulier de reptiles, mais aussi d’humains.

Les autres auteurs de l’étude étaient Derek Siveter, de l’Université d’Oxford; et Mark Sutton, de l’Imperial College de Londres. Le Musée d’histoire naturelle de Yale Peabody, le Natural Environmental Research Council, le Leverhulme Trust et le Fonds de recherche John Fell Oxford University Press ont soutenu la recherche.

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