Bienvenue à The Writers Round, une chronique mensuelle où Sounds Like Nashville s’assoit avec des auteurs-compositeurs basés à Nashville et en apprend plus sur le voyage de chaque écrivain dans la ville de la musique. Ce mois-ci, Tommy Lee James éclaire sa vie d’auteur-compositeur et partage les histoires derrière certains de ses nombreux succès, notamment « Life Ain’t Always Beautiful » de Gary Allan et le duo de Brooks & Dunn avec Reba McEntire, « If You See Him, If You See Her. »

Il a fallu 30 ans à Tommy Lee James pour enregistrer son premier album, The Wontons, qu’il a sorti le mois dernier. L’auteur-compositeur-interprète basé à Nashville a déménagé à Music City en 1987 en pensant qu’il verrait la gloire et une carrière d’artiste dans les six mois, mais c’était loin d’être le cas. Après un contrat d’enregistrement raté, il se retrouve à écrire des chansons pour d’autres et obtiendra bientôt des morceaux de groupes comme Reba McEntire (« And Still »), Brooks & Dunn (« A Man This Lonely », « If You See Him, If You See Her »), Gary Allan (« Life Ain’t Always Beautiful »), Tim McGraw (« She’s My Kind of Rain ») et Blake Shelton (« My Eyes »), entre autres.

Alors que son travail de jour consiste peut-être à écrire des chansons pour des groupes country, pop et EDM, le projet actuel de James, The Wontons, partage son amour de la pop britannique. Certaines de ses premières influences incluent R.E.M., The Cure et la télévision et il a canalisé ces actes en s’asseyant pour écrire le disque en solo.

« À Nashville, à l’exception de quelques fois en 30 ans, tout a été une co-écriture collaborative », raconte-t-il à Sounds Like Nashville. « Donc, c’était à 100% juste assis à mon bureau devant mon ordinateur portable en train de travailler moi-même sur les chansons. Je travaillais dessus pendant quelques jours dans ma tête pendant que je faisais d’autres choses, ce qui est un beau luxe à avoir. »

Les chansons de l’album incluent « Shoot Me Down », qui détaille la réalisation de James qu’il y a souvent de la sécurité en nombre lors de la co-écriture. Il a perdu cette couverture de sécurité au dossier et admet qu’écrire par lui-même était intimidant au début.

« C’était comme si, « Wow, je me mettais vraiment ici, en train d’écrire ces chansons par moi-même. » Même après toutes ces années, c’est un peu intimidant. « Abattez-moi », c’est à propos de ça, il s’agit de sortir sur un membre et d’y aller, sans crainte. »

D’autres chansons creusent plus profondément. « Sometimes I Cry » a James aux prises avec la mort de son père et la réalité de notre cycle de vie parfois court.

« Certaines de ces chansons parlent de faire un inventaire émotionnel un peu. C’est un luxe d’écrire des chansons comme ça, c’est une bonne thérapie « , réfléchit-il. « Je n’ai pas forcément cette personnalité quand j’essaie d’écrire pour le marché country ou le marché pop. »

James a trouvé le succès très tôt dans le genre country. Il se souvient que Nashville était une petite ville dans les années 80 où il a frappé aux portes lors de son premier jour en ville avec un sac à dos de cassettes et les éditeurs l’ont laissé entrer et ont écouté ses chansons. Après deux ans, il a signé son premier contrat avec la société de divertissement Starstruck de McEntire et rit en se souvenant avoir écrit « beaucoup de très mauvaises chansons pour eux. »

Sa première coupure était une chanson intitulée « I Don’t Love You » que Conway Twitty a enregistrée en 1993. McEntire enregistrera une autre chanson intitulée  » And Still  » deux ans plus tard, qui deviendra le premier numéro 1 de James. Il se retrouva bientôt signé à un contrat d’artiste avec RCA Records, mais fut finalement abandonné avant de sortir un album.

Grâce à une tournée avec McEntire, il rencontre Brooks & Dunn qui a rapidement besoin d’un guitariste acoustique et d’un chanteur dans leur groupe alors James les rejoint sur la route et commence à écrire avec Ronnie Dunn. Les deux ont écrit ensemble « A Man This Lonely », ce qui donnerait à James son deuxième sommet de classement. Son prochain succès sera « If You See Him / If You See Her », qu’il a coécrit avec Terry McBride et Jennifer Kimball. C’est devenu un duo entre Brooks & Dunn et McEntire.

 » Nous l’avons écrite en duo et nous l’avons écrite spécifiquement pour Brooks & Dunn et Reba McEntire », se souvient James. « Nous avions le titre « Si Tu Le vois », puis nous avons décidé de le faire « Si Tu Le Vois, Si Tu La Vois », pour en faire un duo. En fait, nous avons parlé de ce qu’il dirait, de ce qu’elle dirait et de la façon dont ils le diraient. On se concentrait vraiment là-dessus. J’en étais si fière. Il y avait tellement d’excitation autour de ça parce que vous aviez deux artistes majeurs à l’époque sur le disque, alors je me sentais plutôt bien pour celui-là. »

À la même époque, James signe un nouveau contrat d’édition avec Still Working Music après avoir rencontré Barbara Orbison. Il travaille avec l’entreprise depuis 25 ans et note à quel point il est important d’avoir quelqu’un dans votre coin depuis si longtemps.

Bien qu’il ait vu sa juste part de palmarès au fil des ans, James dit que son écriture de chansons évolue toujours. Il note qu’il est meilleur aujourd’hui qu’il y a deux ans, mais c’est un processus continu, ajoutant que Music Row est la meilleure éducation à l’écriture de chansons qu’un écrivain puisse obtenir.

« Je pense que vous devez toujours travailler à votre métier et que c’est une cible en mouvement. Certaines des chansons avec lesquelles j’ai eu des succès ne seraient probablement pas enregistrées aujourd’hui. C’est un marché et un monde différents, et c’est tellement compétitif de nos jours « , explique-t-il. « Je dois essayer de m’améliorer tout le temps, essayer de trouver l’inspiration et essayer de comprendre ce qui fonctionne maintenant. Il y a donc un peu de formule. Prenez ce que vous faites de mieux et appliquez-le à ce qui se passe actuellement sur le marché actuel. »

James a fait enregistrer plusieurs chansons par Gary Allan au fil des ans et dit que le tube du chanteur « Life Ain’t Always Beautiful » est celui qui a une grande signification pour lui. James a coécrit la chanson avec Cyndi Thomson et dit qu’il l’aime en raison de sa simplicité.

« Au moment où nous écrivions cette chanson, j’étais vraiment dans ce livre du Dr Seuss intitulé « Oh Les endroits où vous irez », et je voulais qu’il ait cet enfant comme de la naïveté », se souvient-il. « Mes filles au lycée ont vu « La vie n’est pas toujours belle, mais c’est une belle balade », écrit sur le mur de la salle de bain de la fille. Je pensais que c’était un gros compliment. Je connais un gars qui a un tatouage qui dit « La vie n’est pas toujours belle. »Cette chanson me tient toujours à cœur pour une raison quelconque. »

James dit que ses chansons ont des morceaux de lui dans les paroles et ajoute que toutes les bonnes chansons ont un fondement dans l’honnêteté. En revenant sur sa carrière, il dit que le meilleur conseil qu’il a reçu était de continuer à écrire et de se présenter tous les jours car on ne sait jamais quelle chanson sera écrite ce jour-là.

Alors qu’il peut avoir plusieurs Non. 1 chansons à son nom, James admet que lorsqu’il a déménagé pour la première fois à Nashville, il a trop essayé d’être country et conseille aux nouveaux auteurs-compositeurs de ne pas chasser les tubes et d’être réels dans leur écriture et d’être eux-mêmes.

 » Il est toujours important à ce stade de ma carrière et de ma vie de me sentir toujours engagé et excité. C’est vraiment incroyable. Je me sens très chanceux « , concède-t-il. « Ça a été un super tour. »

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