Les dirigeants des cinq Principales Puissances ont pris la plupart des décisions majeures relatives au Traité de Versailles, tandis que les détails les plus fins ont été pris par leurs ministres des Affaires étrangères respectifs, avec la contribution des délégués des autres États (bien que les délégués allemands aient été exclus). La première partie du Traité était le Pacte de la Société des Nations, établissant une organisation internationale dont l’objectif principal était de maintenir la paix mondiale. La fondation de la Ligue a été dirigée par le président américain Woodrow Wilson (qui a reçu un prix Nobel pour ses efforts), bien que la Ligue ait reçu un coup dur lorsque le Congrès américain a refusé d’y adhérer.
Les parties II à XV du Traité concernaient spécifiquement l’Allemagne et les frontières de l’Europe d’après-guerre. Plusieurs nouveaux États ont été fondés en Europe de l’Est, et le traité de Versailles a défini les territoires que l’Allemagne a concédés à ces nouveaux États et détaillé les nouvelles frontières avec les autres voisins de l’Allemagne. Tous les territoires d’outre-mer de l’Allemagne ont été annexés, mettant fin à l’empire allemand d’outre-mer. Les pertes territoriales ont entraîné la perte d’environ douze pour cent de la population continentale et de 13 pour cent du territoire européen, ainsi qu’une partie importante des ressources naturelles de l’Allemagne. L’armée et la marine allemandes avaient également de lourdes restrictions, la main-d’œuvre (infanterie, cavalerie et marine), les armes et les munitions étant toutes soumises à des restrictions strictes. De plus, la hiérarchie militaire a été restructurée et la fabrication d’avions de guerre, de sous-marins et de chars a été interdite.
Les aspects les plus controversés et les plus critiqués du traité portaient sur les réparations financières. En particulier, l’article 231 a été largement condamné dans toute l’Allemagne. Cette clause stipulait que l’Allemagne était légalement responsable de tous les dommages causés aux Puissances alliées pendant la guerre, et était donc responsable de l’indemnisation. Bien que la clause ait été incluse dans tous les traités de paix, elle n’a pas été accueillie avec un tel dédain dans les autres pays du pouvoir central (les auteurs n’avaient pas non plus l’intention qu’elle ait une telle signification). Cependant, les politiciens et les commentateurs allemands se sont concentrés sur l’article 231 lorsqu’ils ont attaqué l’injustice du Traité.
La Commission des réparations a fixé le total des réparations de l’Allemagne à 132 milliards de Deutsche Marks (payés en capital ou en biens matériels, tels que le bétail, les ressources naturelles ou les navires annexés), mais l’incapacité de l’Allemagne à faire face à ces remboursements a entraîné l’annexion de la région de la Ruhr par la France et la Belgique en 1923. Les calendriers et les totaux révisés ont aidé l’Allemagne à gérer son calendrier de réparations en 1928, bien que la Grande Dépression de 1929 et l’accession d’Hitler au pouvoir en 1933 aient vu l’abandon de toutes les responsabilités liées au Traité. Après la Seconde Guerre mondiale, l’Allemagne a repris ses responsabilités en matière de réparations; le paiement final des réparations pour la Première Guerre mondiale a été effectué par le gouvernement allemand le 3 octobre 2010. La plupart des historiens modernes s’accordent à dire que l’Allemagne était plus que capable de remplir ses obligations financières dans l’entre-deux-guerres, et que les Puissances alliées avaient secrètement l’intention d’aider l’Allemagne à faire face à ces remboursements et à devenir financièrement stable; faisant ainsi de l’Allemagne un puissant partenaire commercial sur lequel les Alliés avaient une certaine mesure de contrôle.

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