Mai / Juin 2016

Utilisez-le ou Perdez-le: Redéfinir une vieille Idée
Par Ian M. McDonough, PhD
La médecine gériatrique d’aujourd’hui
Vol. 9 No 3 P. 5

Les gens vivent plus longtemps que jamais en grande partie grâce à une meilleure nutrition et à de meilleurs soins de santé. Plus précisément, l’espérance de vie aux États-Unis est estimée à 81 ans chez les femmes et à 76 ans chez les hommes1, ce qui représente une augmentation de pas moins de 12 ans au cours des 50 dernières années.2 Malgré cet exploit impressionnant de nos soins de santé, le taux de maladies liées à l’âge telles que la maladie d’Alzheimer a également augmenté, devenant la sixième cause de décès.3 Ainsi, un objectif commun pour les gériatres et la population vieillissante est de mieux comprendre comment nous pouvons garder intactes les capacités mentales des personnes âgées. Un adage populaire qui a guidé les recommandations aux personnes âgées est « utilisez-le ou perdez-le », ce qui signifie qu’il faut continuellement s’engager et mettre en pratique une capacité ou risquer de la perdre. Pratiquer une compétence physique telle que le basket-ball ou le golf conduit clairement à une amélioration des performances. Mais cet adage s’applique-t-il également aux capacités mentales?

Utilisez-Le ou perdez-le: Mythe ou Fait?
La philosophie « utilisez-le ou perdez-le » a beaucoup de sens intuitif. À l’appui de cette affirmation, les progrès récents de la science du cerveau ont fourni des preuves claires que le cerveau se rétrécit et se dilate continuellement en fonction de nos expériences.4 De plus, de nombreux produits de consommation ont été créés pour tirer parti du concept d’entraînement du cerveau pour qu’il fonctionne de manière optimale. L’objectif de ces programmes d’entraînement mental ou cérébral est de mettre en pratique des capacités mentales de base telles que réagir rapidement, se souvenir et résoudre des problèmes dans le contexte des jeux. Récemment, cependant, la Federal Trade Commission a émis un avertissement selon lequel l’augmentation du nombre de jeux d’entraînement cérébral a entraîné des réclamations frauduleuses qui ont « attisé les craintes des consommateurs. »L’une des plus grandes entreprises, Lumosity, s’est même vu infliger une pénalité de 50 millions de dollars pour avoir nui aux consommateurs. Cette attaque contre les jeux d’entraînement cérébral pourrait surprendre certaines personnes, mais en fait, peu de preuves scientifiques existent pour soutenir les avantages des jeux d’entraînement cérébral ou la philosophie « utilisez-le ou perdez-le » plus généralement.5

L’une des raisons pour lesquelles ces jeux d’entraînement cérébral peuvent poser problème est qu’ils se concentrent sur des compétences spécifiques dans ces jeux. En conséquence, ces compétences ne sont pas susceptibles de se généraliser à des compétences spécifiques « non formées » ignorées par les jeux, ni aux tâches quotidiennes.6 Plutôt que de former une capacité spécifique, une approche plus prometteuse pourrait consister à s’engager dans une tâche quotidienne complexe qui utilise donc de nombreux processus mentaux de base. Ces grands types d’engagement pourraient non seulement améliorer plusieurs processus mentaux, mais aussi se généraliser à d’autres tâches quotidiennes. Une deuxième raison des échecs de l’entraînement cérébral pourrait être un manque de nouveauté et de flexibilité. Le nombre de jeux différents dans chaque programme est limité, ce qui entraîne de l’ennui ou une maîtrise rapide, ce qui pourrait à son tour réduire leur efficacité potentielle. En supposant que l’ennui ou la maîtrise rapide ne se produisent pas, les personnes âgées sont encore largement seules pour apprendre les jeux, se motiver à continuer à jouer aux jeux et passer à de nouveaux niveaux.

Pour atteindre leur potentiel, certaines personnes âgées pourraient avoir besoin de plus de conseils, de formation pratique et de commentaires. Sans ces aides, les personnes âgées pourraient perdre tout intérêt et cesser de jouer. Ainsi, alors que l’adage « utilisez-le ou perdez-le » peut avoir des mérites, les gens l’ont pris comme une vérité sans les preuves scientifiques nécessaires pour informer de manière appropriée les gériatres ou la population vieillissante.

Tester les avantages de l’engagement cognitif
Le projet Synapse a récemment cherché à tester un nouveau modèle d’engagement cognitif qui pourrait surmonter certaines des limites des jeux d’entraînement cérébral.7 Dans le cadre du projet Synapse, plus de 200 personnes âgées ont été assignées au hasard à des groupes d’engagement à haut ou à faible défi. Certaines personnes âgées ont appris une nouvelle compétence comme la photographie numérique ou la courtepointe, tandis que d’autres ont été affectées à des groupes qui n’avaient pas besoin d’apprendre une nouvelle compétence, comme participer à des réunions sociales ou à des activités solitaires comme résoudre des mots croisés. L’une des exigences essentielles pour les groupes d’apprentissage des compétences était que les personnes devaient être novices dans cette compétence pour entrer dans le programme.

Le programme a été mis en place comme un programme de formation continue; les participants se sont engagés dans un apprentissage structuré environ 15 heures par semaine et se sont vu attribuer des projets de difficulté croissante tout au long du programme. Avant et après le programme de 14 semaines, les participants ont été testés sur diverses capacités mentales, notamment la vitesse de traitement, la mémoire épisodique et le raisonnement. La principale conclusion a été que les personnes âgées qui ont appris une nouvelle compétence ont montré de grandes améliorations dans la capacité de mémoire épisodique, et des améliorations subtiles dans la vitesse de traitement et les capacités de raisonnement par rapport au groupe qui a socialisé ou s’est engagé dans des activités solitaires. Alors que le groupe de la photographie numérique a montré les gains les plus importants, des gains ont également été constatés dans le groupe de la courtepointe, ce qui suggère que l’activité exacte n’avait pas d’importance. De plus, les tâches dans lesquelles les participants se sont engagés pendant l’intervention étaient très différentes de celles qui ont été utilisées pour évaluer leurs capacités mentales. Cette différence suggère que les compétences acquises au cours du programme se sont généralisées à de nouvelles tâches — un problème avec les jeux d’entraînement cérébral.

À l’appui de ces résultats, une étude de suivi a formé un groupe de personnes âgées à utiliser une tablette informatique pendant 15 heures par semaine sur une période de 12 semaines.8 Comme pour l’étude précédente, les participants devaient apprendre une nouvelle compétence, ayant peu ou pas d’expérience préalable. Tout au long du programme, les personnes âgées ont appris à utiliser la tablette et, chaque semaine, un thème d’activités différent leur a été présenté. Par exemple, un thème était la connectivité et les réseaux sociaux, où ils ont appris à utiliser Twitter et Facebook, à télécharger des photos et à jouer à des jeux qui utilisent les réseaux sociaux comme plates-formes, comme des mots avec des amis (une variante du Scrabble). Un autre thème était la santé et la finance, où les participants ont appris à utiliser des applications qui fournissaient des informations sur la santé et leur permettaient de suivre différents types de finances. Dans cette étude, les personnes âgées ont également été testées sur les capacités mentales avant et après le programme. Après l’intervention, les participants ont montré des gains importants en mémoire et en capacités de vitesse, tout comme dans le projet Synapse original.

Des analyses cérébrales Évaluent les avantages de l’engagement cognitif
Dans le projet Synapse, un sous-ensemble d’adultes âgés a reçu des analyses cérébrales avant et après l’intervention.9 La motivation à cet égard était qu’un engagement aussi large pourrait améliorer diverses capacités mentales et que l’imagerie cérébrale pourrait aider les chercheurs à comprendre les voies spécifiques qui ont été améliorées. Après l’intervention, les personnes âgées ont montré une activité cérébrale accrue dans un réseau cérébral fronto-pariétal impliqué dans l’attention et la résolution de problèmes. Les personnes qui avaient les gains cérébraux les plus importants étaient également celles qui consacraient le plus de temps à leurs projets et montraient les plus grands avantages en termes de performances de mémoire. Cependant, les gains cérébraux ont commencé à décliner un an après l’intervention.

Ces résultats ont trois implications importantes. Premièrement, ils suggèrent que la raison des améliorations de la mémoire était probablement due à des améliorations de l’attention, qui est un élément clé du stockage et de la récupération des informations. Deuxièmement, le réseau cérébral présentant des améliorations chevauchait un réseau connu pour décliner à un âge avancé, suggérant que l’engagement à un niveau large pourrait avoir partiellement restauré l’activité cérébrale à un état plus jeune. Enfin, lorsque les personnes âgées ont arrêté le programme, les gains cérébraux ont lentement commencé à revenir à leur état d’origine, ce qui suggère qu’un engagement continu dans de nouvelles activités pourrait être nécessaire pour maintenir les améliorations cérébrales.

Que Nous apprend le Projet Synapse ?
L’engagement cognitif peut aider à maintenir la cognition chez les personnes âgées, en soutenant la notion « utilisez-la ou perdez-la », mais la façon dont elle est appliquée compte.

• Le type d’activité compte. Les compétences d’apprentissage profitaient davantage aux personnes âgées qu’à la résolution de mots croisés et à la socialisation. Dans le groupe de photographie numérique, les participants ont été invités à apprendre à utiliser un ordinateur, à utiliser un logiciel avancé pour éditer des photos et à apprendre les fonctions de toutes les commandes d’un appareil photo numérique. L’apprentissage de ces compétences nécessitait de prêter une attention particulière à l’instructeur, de mémoriser des opérations spécifiques et de savoir comment les exécuter, et de déterminer le prochain plan artistique. De plus, toutes ces compétences ont été mises à l’épreuve à plusieurs reprises au fur et à mesure qu’on leur assignait de nouveaux projets. Pour cette raison, bien que suivre un cours de formation continue pour apprendre un nouveau domaine de connaissances puisse être amusant, acquérir des connaissances dans un nouveau domaine de contenu peut ne pas être aussi bénéfique pour les capacités mentales de base que l’apprentissage d’une nouvelle compétence.

Par exemple, conduire une voiture était très difficile lorsque nous sommes entrés pour la première fois dans le siège du conducteur. Nous avons appuyé trop fort sur le frein et nous avons eu du mal à faire attention à tout ce qui nous entourait (tout en écoutant la famille ou les amis nous instruire alors qu’ils se tenaient serrés avec des expressions effrayées sur leurs visages). Finalement, la conduite est devenue si fluide que nous avions à peine besoin de concentrer notre attention sur la route, et avons même appris à manger tout en écoutant facilement de la musique et de la famille. C’est à ce stade que les mêmes capacités mentales ne sont plus utilisées et qu’une nouvelle compétence doit être apprise. Malheureusement, à mesure que les gens vieillissent, ils rencontrent moins de ces nouvelles opportunités et sont plus susceptibles de former des routines régulières et familières.10 Cette combinaison de moins d’expériences de vie nouvelles et d’horaires plus routinisés empêche le renforcement et la facilitation de certaines capacités, surtout après la retraite. Ainsi, les personnes âgées doivent faire tout leur possible pour vivre des activités nouvelles et stimulantes.

• Avoir un instructeur est important. Les activités ont été guidées par un instructeur. Apprendre une nouvelle compétence peut être frustrant et difficile. L’apprentissage d’une nouvelle compétence est encore plus difficile lorsque l’on tente d’apprendre seul. Avec un instructeur, ces problèmes ont été minimisés en commençant lentement et en apprenant des compétences de base. Ensuite, au fur et à mesure que les participants maîtrisaient les compétences de base, ils ont progressivement appris des compétences plus avancées. Cette expérience d’apprentissage progressive a créé des échafaudages de connaissances qui ont été renforcés avec l’aide pratique de l’instructeur pour s’assurer que tout le monde recevait l’aide dont il avait besoin. Ensemble, le bon timing et la rétroaction peuvent améliorer la motivation et aider à atteindre une meilleure maîtrise de la compétence.

L’Apprentissage De Nouvelles Compétences Peut-Il Retarder La Démence?
La vérité est que nous ne savons pas si l’apprentissage de nouvelles compétences peut retarder la démence. Des études corrélationnelles ont établi un lien entre l’engagement cognitif autodéclaré et une diminution du risque de développer la maladie d’Alzheimer 11 et une diminution de l’accumulation de bêta-amyloïde, un précurseur de la maladie d’Alzheimer.12 Cependant, des études d’intervention contrôlée comme le projet Synapse n’ont pas encore été menées pour tester de manière causale si un engagement cognitif difficile entraîne un retard ou une prévention de la démence. Néanmoins, le projet Synapse suggère que l’apprentissage de compétences nouvelles et stimulantes pourrait être neuroprotecteur et devrait être recommandé comme type de changement de style de vie avec une augmentation de l’exercice et une réduction des facteurs de risque cardiovasculaires pour prévenir l’apparition de la démence. Des études comme le projet Synapse suggèrent que l’adage populaire « utilisez-le ou perdez-le » s’applique aux capacités mentales lorsqu’il est appliqué de manière clé.

— Ian M. McDonough, PhD, est professeur adjoint à l’Université de l’Alabama et associé de l’Institut de recherche sur le vieillissement de l’Alabama. Ses recherches portent sur la mémoire et le développement de marqueurs comportementaux et cérébraux pour comprendre et prédire le vieillissement sain et pathologique.

1. Référentiel de données de l’observatoire mondial de la santé: espérance de vie – données par pays. Site Web de l’Organisation mondiale de la Santé. http://apps.who.int/gho/data/node.main.688?lang=en

2. Tables de vie. Site Web du Centre de Contrôle et de Prévention des maladies. http://www.cdc.gov/nchs/products/life_tables.htm. Mise à jour le 8 décembre 2015.

3. Association Alzheimer. Faits et chiffres sur la maladie d’Alzheimer en 2015. http://www.alz.org/facts/downloads/facts_figures_2015.pdf. Publié en 2015.

4. Boyke J, Driemeyer J, Gaser C, Büchel C, May A. Changements de structure cérébrale induits par l’entraînement chez les personnes âgées. J Neurosci. 2008;28(28):7031-7035.

5. Salthouse TA. Exercice mental et vieillissement mental: évaluer la validité de l’hypothèse « l’utiliser ou le perdre ». Transpirer Psychol Sci. 2006;1(1):68-87.

6. Ball K, Berch DB, Helmers KF, et al. Effects of cognitive training interventions with older adults: a randomized controlled trial. JAMA. 2002;288(18):2271-2281.

7. Park DC, Lodi-Smith J, Drew L et coll. L’impact d’un engagement soutenu sur la fonction cognitive chez les personnes âgées: le projet Synapse. Psychol Sci. 2014;25(1):103-112.

8. Chan MON, Haber S, Drew LM, Park DC. La formation des personnes âgées à l’utilisation de tablettes électroniques : améliore-t-elle les fonctions cognitives? . Gérontologue. ipi : #gnu057.

9. McDonough IM, Haber S, Bischof GN, Park DC. Le projet Synapse: l’engagement dans des activités mentalement stimulantes améliore l’efficacité neuronale. Restor Neurol Neurosci. 2015;33(6):865-882.

10. Martin M, Parc DC. The Martin and Park Environmental Demands (MPED) Questionnaire: propriétés psychométriques d’un bref instrument pour mesurer les demandes environnementales autodéclarées. Vieillissement Clin Exp Res. 2003;15(1):77-82.

11. Wilson RS, Mendes De Leon CF, Barnes LL, et coll. Participation à des activités stimulantes sur le plan cognitif et risque d’incident de la maladie d’Alzheimer. JAMA. 2002;287(6):742-748.

12. Landau SM, Marks SM, Mormino EC et al. Association de l’engagement cognitif à vie et du faible dépôt β-amyloïde. Arch Neurol. 2012;69(5):623-629.

Laisser un commentaire

Votre adresse e-mail ne sera pas publiée.