as bebidas alcoólicas que podem ser produzidas por fermentação variam amplamente, dependendo principalmente de dois fatores-a planta que é fermentada e as enzimas usadas para fermentação. As sociedades humanas usam, é claro, os materiais que estão disponíveis para elas. Assim, vários povos usaram uvas, bagas, milho, arroz, trigo, mel, batatas, cevada, lúpulo, suco de cacto, raízes de mandioca e outros materiais vegetais para fermentação. Os produtos de tais reações são várias formas de cerveja, vinho ou licores destilados, que podem receber nomes específicos, dependendo da fonte de onde vêm. No Japão, por exemplo, o vinho de arroz é conhecido como saquê. O vinho preparado com mel é conhecido como hidromel. A cerveja é o produto de fermentação da cevada, lúpulo e/ou açúcar de malte.No início da história humana, as pessoas usavam leveduras naturais para fermentação. Os produtos de tais reações dependiam de quaisquer enzimas que pudessem ocorrer em leveduras “selvagens”. Hoje, os fabricantes de vinho são capazes de selecionar entre uma variedade de leveduras especialmente cultivadas que controlam a direção precisa que a fermentação tomará.

o álcool etílico não é o único produto útil da fermentação. O dióxido de carbono gerado durante a fermentação também é um componente importante de muitos produtos assados. Quando a massa para o pão é misturada, por exemplo, uma pequena quantidade de açúcar e fermento é adicionada. Durante o período crescente, o açúcar é fermentado por enzimas na levedura, com a formação de gás dióxido de carbono. O dióxido de carbono dá à massa volume e textura que faltariam sem o processo de fermentação.

a fermentação tem uma série de aplicações comerciais além das descritas até agora. Muitos ocorrem na indústria de preparação e processamento de alimentos. Uma variedade de bactérias é usada na produção de azeitonas, picles de pepino e chucrute das azeitonas cruas, pepinos e repolho, respectivamente. A seleção exatamente das bactérias certas e das condições certas (por exemplo, acidez e concentração de sal) é uma arte na produção de Produtos alimentícios com exatamente os sabores desejados. Uma interessante linha de pesquisa nas ciências alimentares visa a produção de produtos alimentares comestíveis pela fermentação do petróleo.

em alguns casos, antibióticos e outros medicamentos podem ser preparados por fermentação se nenhum outro método comercialmente eficiente estiver disponível. Por exemplo, a importante droga cortisona pode ser preparada pela fermentação de um esteróide vegetal conhecido como diosgenina. As enzimas utilizadas na reação são fornecidas pelo molde Rhizopus nigricans.

uma das aplicações comerciais mais bem sucedidas da fermentação tem sido a produção de álcool etílico para uso em gasohol. Gasohol é uma mistura de cerca de 90% de gasolina e 10% de álcool. O álcool necessário para este produto pode ser obtido a partir da fermentação de resíduos agrícolas e municipais. O uso de gasohol fornece um método promissor para o uso de recursos renováveis (material vegetal) para estender a disponibilidade de um recurso não renovável (gasolina).

outra aplicação do processo de fermentação está no tratamento de águas residuais. No processo de lodo ativado, bactérias aeróbicas são usadas para fermentar material orgânico em águas residuais. Os resíduos sólidos são convertidos em dióxido de carbono, água e sais minerais.

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