Sydney Brenner morreu em 5 de abril de 2019, aos 92 anos. Sua fama surgiu de três domínios nos quais ele operava com vibração intelectual incomum. Primeiro foram suas ideias prescientes e experimentos inovadores que definiram o código genético do DNA e como a informação que ele contém é transmitida em proteínas. Em segundo lugar, em uma carreira posterior, ele desenvolveu um organismo modelo, a lombriga Caenorhabditis elegans, para determinar como as células de um animal descem, uma a uma, ao longo de caminhos de especialização crescente. O último foi sua habilidade sedutora como um atirador intelectual, muitas vezes surpreendendo colegas pelo imediatismo de sua” tomada ” de um problema, mesmo aqueles um pouco além de seu conhecimento. Ele sempre foi muito rápido ao ponto central e instantâneo com uma resposta sábia.

Sydney Brenner, 1927-2019. Imagem cortesia de Science Photo Library / James King-Holmes.

mesmo que a maior parte da carreira de Brenner fosse sobre o gene, deve-se enfatizar que ele era um biólogo perspicaz desde o início. Como estudante de graduação na Universidade de Witwatersrand, a principal universidade da África do Sul, ele se afastou de seu currículo pré-médico e tornou-se adepto de olhar para vários protozoários e cultivá-los em laboratório. Ele também se interessou pela meiose e escreveu um breve relatório na Nature sobre a alta frequência de fusos multipolares, uma estranheza biológica que encontrou no esperma da megera saltadora Sul-Africana, Elephantulus (1). Cativado por cromossomos e genes neste estágio inicial, ele então leu publicações de Cyril Hinshelwood em Oxford, um químico que se tornou bacteriologista. Ganhando uma bolsa de estudos para frequentar Oxford, foi com Hinshelwood que o fascínio de Brenner pelo gene foi catalisado em plena ação. Lá, ele fez um trabalho importante sobre como os fagos podem entrar em dormência transitória. Parece provável que, ao fazer esses experimentos, ele tenha percebido que o DNA pode ser ativo ou silencioso, um conceito que surgiu em outro lugar, mas essa foi provavelmente sua primeira intimação.Brenner poderia ter continuado trabalhando com vírus bacterianos, um campo sendo revolucionado na época pelo ex-físico Max Delbruck, ou ele poderia ter voltado para seus amados protozoários. Mas algo mais aconteceu: um visitante chegou.

um cientista chamado Jack Dunitz da Caltech veio para Oxford. Ele era um especialista em estrutura de proteínas e, como seu forte era o método de difração de raios-X de proteínas cristalizadas, ele também estava muito sintonizado com o trabalho contínuo de James Watson e Francis Crick em Cambridge. Dunitz levou Brenner a Cambridge para ver a dupla hélice que Watson e Crick criaram. Este momento na carreira de Brenner nem sempre foi adequadamente transmitido pelos historiadores, mas acredito que foi enorme.É claro que essa viagem até Cambridge teve um segundo impacto que também foi poderosamente catalítico e duradouro: Sydney e Francis Crick se conheceram. Muito tem sido escrito sobre a intensidade intelectual de suas décadas de ressonância, e se eu tivesse um desejo de que um anjo pudesse descer e me oferecer, seria ter sido uma mosca na parede do escritório que eles compartilhavam.

a dupla hélice foi feita, mas o que vem a seguir? Um projeto envolveu Mahlon Hoagland, o codiscoverador do RNA de transferência, que Crick havia previsto, mas pensou que só precisava ter três nucleotídeos de comprimento (OK . . . um gênio pode ser desligado por ∼25 e fugir com isso). Os RNAs de transferência são pequenas moléculas que traduzem a codificação do DNA em proteína por cada uma delas conectando-se e trazendo para a máquina de síntese de proteínas um aminoácido específico, os blocos de construção da proteína, um por um. Hoagland e Crick trabalharam em um laboratório sótão no Instituto Molteno, em Cambridge, moendo fígados de ratos para buscar as enzimas que ligam os aminoácidos ativados por adenosina 5′-trifosfato ao RNA de transferência. Foi um busto completo. Sydney observou isso e pensou que a melhor abordagem era a genética. Sua observação disso foi, eu acho, novamente uma daquelas atividades fora de seu próprio laboratório que ele monitorou com um olho aguçado, esperançoso e cético. Neste caso particular, alimentou seu talento constitucional para ” encontrar outro caminho.”No que talvez seja uma das séries mais elegantes de experimentos já realizados em Biologia molecular, e muito mais elegante como preliminares cerebrais e design do que a descoberta da dupla hélice, Brenner, trabalhando com Crick, descobriu que as quatro letras no DNA—A, C, G E T—são” lidas ” em conjuntos. Brenner e Crick observaram como isso afetou a proteína resultante codificada por esse gene. O poder surpreendente desta série de experimentos foi impulsionado pelo fato de que Brenner havia realizado anteriormente uma análise que o convenceu de que qualquer que fosse esse código genético, as letras especificando cada aminoácido na sequência linear de uma proteína não poderiam estar sobrepondo qualquer número de letras que especificassem um dos 20 aminoácidos (2). Como é que ele conseguiu isto? Ele olhou para as sequências limitadas de aminoácidos então à mão e astutamente reconheceu que a frequência dos mesmos dois aminoácidos aparecendo consecutivamente era muito baixa para ser explicada por um “código sobreposto” no qual, por exemplo, as letras de DNA (então hipotéticas) AAA codificação para lisina (isso descoberto mais tarde) deve dar lisina-lisina sempre que houver quatro a’s seguidos no DNA. De uma perspectiva epistemológica, nesta visão, Brenner ajudou a avançar o conceito de que, no entanto, foi alcançado, havia algo “colinear” entre a sequência de letras no DNA e as da proteína codificada, como experimentos prescientes de Charles Yanosfsky haviam previsto.

a cada ano, quando ensino o documento de código genético (3), me preocupo que os alunos não “entendam”.”Mas eles fazem, e é ótimo ver. Eles sentem a construção dialética, e talvez também sintam que isso, ou parte dela, está faltando em todos os artigos da era moderna que são designados para ler. E nessas aulas, Sempre faço outro ponto. Os autores “confessaram” que seus experimentos não haviam realmente provado que o código tem três letras, mencionando que poderia ser um código hextet ou, em princípio, um baseado em qualquer fator de três. Os alunos também gostam disso e dizem coisas como ” Uau, eles eram muito inteligentes.”Brenner nos deixou tantas coisas assim.

mas, neste ponto, Brenner não terminou com o código genético. Em outros estudos, ele confirmou que o código se manifestou como uma colinearidade entre o gene e a proteína (4). Mas isso ainda não foi suficiente para sua mente ágil. Ele passou a descobrir três elementos chamados sem sentido no código que causam o término da síntese de proteínas e revelou como sua ação indesejável é compensada (5).

depois de tudo isso, uma mente tão incomum quanto a de Sydney Brenner não entrou no controle de cruzeiro. Surpreendentemente, ao mesmo tempo em que trabalhava com Crick no código genético, ele e colaboradores descobriram o RNA mensageiro (6). Este foi outro Sydney Brenner tour de force. Ele sentiu que a infecção de bactérias por um vírus, conhecido por resultar em um desligamento da síntese de RNA da célula hospedeira, teria a oportunidade de “ver” o RNA produzido pelo vírus. Sob condições experimentais criteriosamente selecionadas, uma espécie de RNA realmente se revelou e cumpriu todas as propriedades previstas do RNA “mensageiro” há muito procurado. Este grande experimento também se beneficiou de Mathew Meselson na Caltech, e de François Jacob visitando lá de Paris, França. Mas o registro mostra que Brenner foi a inspiração (7).A essa altura, Brenner havia se tornado uma lenda e dezenas de pós-doutorados inundaram o Laboratório de Biologia Molecular da Universidade de Cambridge. Este salão sagrado da biologia molecular é em si uma lenda (8), e Sydney fez isso no lado da genética, enquanto Max Perutz e John Kendrew fizeram isso em biologia estrutural. Muitos dos pós-doutores americanos que vieram queriam trabalhar em RNA (9), mas, no final dos anos 1960, alguns desses visitantes sentiram que Sydney estava em algo novo e mudaram seus projetos. O que foi?

o gene tinha sido bom para Brenner, e ele tinha sido bom para o seu entendimento. Mas lembremos seus primórdios. Biologia qua Biologia. Então, por volta de 1965, ele começou a voltar a essas raízes. Ele foi influenciado por colegas próximos como Lewis Wolpert e Peter Lawrence, bem como Francis Crick, todos interessados na noção de que o desenvolvimento embrionário e a diferenciação celular podem ser explicados por gradientes químicos. Esta não era uma ideia nova, mas Wolpert tinha um talento especial para declarar o problema em termos modernos e ele e Brenner pareciam ressoar.Neste momento, Brenner partiu para um período de leitura incessante sobre muitos animais, pensando sobre o que poderia ser adequado para um ataque a nada menos do que como o embrião se desenvolve e, como um adulto, executa seu repertório de funções. Como ele chegou a um verme nematóide está cheio da riqueza intelectual probatória que era seu métier. Ele queria uma criatura que tivesse um comportamento complexo (ou seja, tivesse um cérebro) e, portanto, fosse reativa à experiência. Ele queria um que pudesse ser cultivado e fosse pequeno o suficiente para permitir a inspeção microscópica. Ele leu vorazmente e peneirou muitos organismos quanto às suas vantagens e desvantagens. Ele então decidiu por C. elegans, um verme de nicho de solo terrestre. Seu colega, John Sulston, rastreou as linhagens celulares do óvulo fertilizado até o adulto, e outros em seu grupo logo o fizeram para a descida das células germinativas. Essa conquista monumental foi um Santo Graal Na ciência da embriologia por mais de um século, seu desafio frustrante levou ninguém menos que Thomas Hunt Morgan a renunciar aos embriões marinhos como intratáveis e se mudar para a mosca da fruta.

por lançar o programa transformativamente impactante C. elegans, Brenner foi finalmente reconhecido com um Prêmio Nobel. Por que ele não recebeu esse prêmio antes é uma história longa e intrigante.

cada relato de Sydney Brenner menciona seu senso de humor extremamente ágil. Não vou recitar os muitos gracejos que todos nós desfrutamos ao longo dos anos, seja de sua tribuna em reuniões ou no bar, mas vou simplesmente dizer que acho que isso refletiu uma perspicácia intelectual de destreza incomum, que estava alinhada com a grande arborização nos corredores neuronais dessa mente incrível e constituindo seu gênio.

Genius pode ser melhor definido como a capacidade de reconhecer analogias. Sydney Brenner tinha isso, e tinha uma dose mais forte do que qualquer cientista que eu conheci. Seu gosto não virá em breve. Devemos-lhe tanto. Quem agora nos cutucará por uma lógica defeituosa ou, no lado positivo, nos encorajará a seguir em frente e pensar fora da caixa quando nossa ideia parecer condenada? Que legado maior poderia haver para alguém?

notas de Rodapé

  • ↵1Email: thoru.pederson{at}umassmed.edu.
  • Autor da contribuição: T. P. escreveu o papel.

  • o autor não declara conflito de interesses.

publicado sob a licença PNAS.

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