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Questa ricostruzione 3D mostra due pentastomidi (vermi della lingua), in arancione. Stanno invadendo un animale ospite, rappresentato dagli altri colori. L’animazione mostra l’animale ospite con e senza il suo guscio.

I ricercatori hanno scoperto i resti fossili di 425 milioni di anni fa di una nuova specie di parassita, ancora attaccata all’animale ospite che ha invaso molto tempo fa.

La nuova specie è un tipo di verme della lingua, un artropode che ha un corpo simile a un verme, una testa e due paia di arti. I suoi parenti moderni vivono all’interno del sistema respiratorio degli animali ospiti, a volte anche umani, dopo essere stati ingeriti tramite un ospite intermedio come un pesce.

Un team internazionale di ricercatori ha trovato diversi esemplari della nuova specie, chiamata Invavita piratica (che significa “intruso antico” e “pirateria”), in rocce vecchie di 425 milioni di anni nell’Herefordshire, in Inghilterra. Gli esemplari erano “eccezionalmente ben conservati”, secondo i ricercatori, e hanno dimensioni da circa 1 a 4 millimetri di lunghezza.

Uno studio che descrive l’antico parassita appare nell’edizione del 21 maggio della rivista Current Biology.

“Questa è la prova fossile più importante ancora scoperta delle origini di questo tipo di parassitismo”, ha detto Derek Briggs, paleontologo della Yale University, coautore dello studio. Briggs è il G. Evelyn Hutchinson Professore di geologia e geofisica a Yale e curatore di paleontologia degli invertebrati presso il Museo di Storia Naturale di Yale Peabody.

Questa è la prima specie di verme lingua fossile ad essere trovato associato con il suo ospite. In questo caso, l’ospite è un ostracode-un gruppo di micro-artropodi con due gusci che sono uniti a una cerniera.

“Questa scoperta è importante non solo perché esempi di parassiti sono molto rari nella documentazione fossile, ma anche perché l’eventuale host di fossili lingua vermi — e l’origine dello stile di vita di lingua worm è stato oggetto di molte discussioni,” ha detto il paleontologo David Siveter dell’Università di Leicester, lo studio autore principale.

Alcuni dei nuovi esemplari sono stati trovati all’interno del guscio dell’animale ospite, vicino alle sue uova; altri esemplari sono stati attaccati alla superficie esterna del guscio dell’ospite — una posizione unica per qualsiasi verme fossile o lingua vivente.

Il nome tecnico per i vermi linguistici è pentastomidi. Oggi ci sono circa 140 specie, quasi tutte parassite degli animali vertebrati, in particolare dei rettili, ma anche degli esseri umani.

Altri autori dello studio erano Derek Siveter, dell’Università di Oxford; e Mark Sutton, dell’Imperial College di Londra. Il Museo di Storia Naturale di Yale Peabody, il Natural Environmental Research Council, il Leverhulme Trust e il John Fell Oxford University Press Research Fund hanno sostenuto la ricerca.

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