NL Industries chiuse la sua miniera di titanio a Tahawus nel 1980, ma una società continua a trasportare roccia dal sito. Foto di Carl Heilman

Di Michael Virtanen

NL Industries smesso di scavare per il minerale di titanio a Tahawus nel 1980, ma la miniera rimane una presenza visibile sul bordo del deserto High Peaks. Gli escursionisti che guidano verso l’Upper Works trailhead passano un tratto del fiume Hudson fiancheggiato da sterili di roccia dalla miniera. Coloro che si avventurano sul vicino Monte Adams o su una delle numerose altre cime guardano giù su un mucchio di pietra sciolta che sorge a trecento piedi.

Se voli su un piccolo aereo, come abbiamo fatto con uno dei piloti volontari di Lighthawk a maggio, il sito assomiglia a un’isola grigia in un mare di foresta verde. Il tumulo di sterili si trova tra due pozzi minerari pieni d’acqua che sembrano laghi blu Adirondack con un’insolita colorazione verde acqua nelle secche. Un laghetto più piccolo nelle vicinanze sembra verde felce.

I grandi edifici industriali visibili nelle fotografie storiche non ci sono più. Rimangono solo alcuni edifici di servizio, tra cui un garage. Le terrazze tagliate nel bordo della roccia si innalzano sopra l’acqua nella fossa nord. Gran parte della terra è sterile, ricoperta di roccia e sabbia nera, ma la vegetazione sta iniziando a ricrescere.

NL possedeva più di undicimila acri a Tahawus. L’Open Space Institute ha acquistato la maggior parte dei terreni della società nel 2003. Diversi anni dopo, O ha venduto circa 6.800 acri allo stato per l’inclusione nella Riserva forestale. Il gruppo di conservazione aveva rifiutato di acquistare il sito industriale di 1.200 acri, ha detto Joe Martens, che era il presidente di O al momento dell’accordo e in seguito divenne il commissario per la conservazione ambientale dello stato.

Martens ha detto che gli enormi edifici industriali e le due ripide fosse delle miniere hanno posto problemi di responsabilità. “C’era solo una sorta di problemi di contaminazione residua, ma soprattutto era l’amianto che era negli edifici”, ha detto Martens. “Quando O ha acquistato la proprietà abbiamo scolpito tutto ciò, lasciato il problema con NL. È una specie di notevole NL ha rimosso tutti quegli edifici e li ha portati via da qualche parte.”

Grazie alle acquisizioni di terreni statali negli ultimi anni, l’ex miniera è ora circondata da forever-wild Forest Preserve, sollevando alcune grandi domande. Qual è il futuro di questo sito industriale? Dovrebbe essere aggiunto alla Riserva? Potrebbe il sito mai essere sviluppato?

Paul Mitchell dice che la pila di sterili dietro di lui potrebbe durare decenni. Foto di Michael Virtanen

Per il breve termine, abbiamo alcune risposte. All’inizio di quest’anno, Mitchell Stone Products di Tupper Lake ha acquistato la miniera da NL (che ora è una holding). Paul Mitchell, il nuovo proprietario, ha venduto l’aggregato di costruzione dagli sterili per un decennio e prevede di continuare a farlo per il prossimo futuro. Nelle attuali condizioni di mercato, ha detto, la collina di pietra potrebbe durare venti anni.

Il Dipartimento di Stato per la conservazione ambientale ha recentemente approvato il permesso di Mitchell per continuare a frantumare la pietra su ventitré acri e trasportarla con camion. Il lavoro potrebbe durare settantacinque anni, secondo l’analisi dell’azienda. Inoltre, non ha rilevato impatti negativi sui sistemi fluviali vicini e livelli di rumore proiettati al di sotto del suono ambientale locale.

“Non sappiamo cosa faremo a lungo termine. Non c’è un grande piano”, ha detto il sessantenne Mitchell, che ci ha dato un tour del sito a fine maggio.

Mitchell aveva prima chiesto di acquistare la proprietà quando ha iniziato a lavorare lì. Mentre camminavamo, si fermò un paio di volte per ammirare il paesaggio e la vista libera delle montagne vicine. “Ti innamori del posto”, ha detto.

Mitchell possiede anche un’attività di legname che lui, con sua moglie, ha iniziato nei suoi vent’anni con una motosega e uno skidder. Anche il figlio di Mitchell ora lavora negli affari. Impiegano ventisette persone. Il giorno del nostro tour, c’erano due operai nella miniera, uno che azionava una grande terna, facendo cadere gli sterili in una macchina rombante che elabora l’aggregato di pietra. Un altro corse un bulldozer, spingendo il risultato in pile per il carico su camion che di tanto in tanto andava e veniva.

Nel periodo di massimo splendore della miniera, il piombo nazionale (come era allora noto NL) impiegava quattrocento persone a Tahawus. Ha iniziato le operazioni durante la seconda guerra mondiale—quando il titanio era necessario per lo sforzo bellico-e ha continuato l’estrazione nel 1980. La collina degli sterili è costituita dalla roccia di scarto.

Anni fa, NL riempì Sanford Lake con residui di roccia e scavò un nuovo canale per il fiume Hudson, dove scorre ancora. L’ex lago ora sembra un appartamento di sabbia nera. Il lago Sanford di oggi è più stretto, fondamentalmente un allargamento del fiume a sud della miniera.

Conosciuta come Lower Works, l’ex miniera di titanio è uno dei più grandi resti del passato industriale degli Adirondacks. Un tempo, c’erano centinaia di miniere, soprattutto per il ferro, nelle montagne. Tra questi c’erano le Opere Superiori, situate tre miglia a nord, dove il ferro veniva estratto e fuso un secolo prima, da circa 1826 a 1856.

Una strada della contea termina alla Upper Works trailhead, utilizzata dagli escursionisti che vanno nelle alte vette e dai canoisti che vanno al vicino lago Henderson, con la sua spettacolare vista di Wallface in Indian Pass. L’Hudson inizia allo sfioratore di cemento del lago.

Non vi sono prove che l’ex miniera della NL rappresenti una minaccia per l’ambiente. Il portavoce DICEMBRE David Winchell ha detto che l ” agenzia non ha segnalazioni di inquinamento dal sito.

“Ha un certificato di salute abbastanza pulito”, ha osservato Mitchell, che ha ricevuto i rapporti ambientali di NL.

Ha detto che non poteva spiegare perché l’acqua in alcune fosse e stagni ha tonalità insolite.

Jeff Chiaranzelli, professore di geologia alla St. Lawrence University, ha detto che i colori potrebbero essere causati da particelle fini provenienti dall’estrazione e dalla lavorazione del minerale o da sostanze chimiche presenti in natura.

Chiarenzelli, la cui ricerca si concentra sugli Adirondack, ha detto che un’operazione mineraria come quella a Tahawus è tipicamente più pulita di, ad esempio, una miniera di carbone, con il suo minerale solforoso—anche se ha avvertito che non sa se ci sono stati sversamenti chimici o altri problemi nel sito.

“La cosa bella di queste miniere è che i materiali non sono veramente pericolosi in alcun senso della parola tranne, sai, se cadono su di te. Oltre a Tahawus è un mix di magnetite e ilmenite”, ha detto Chiarenzelli. “L’ilmenite è un minerale da cui hanno preso il titanio. Quindi non hai i problemi che fai dai minerali a base di solfiti dove hai il drenaggio delle miniere acide e il rilascio di molti metalli tossici se il pH nelle acque è basso.”

Al contrario, le miniere di Benson vicino a Star Lake, nel nord-ovest di Adirondacks, sono state dichiarate un sito Superfund di stato. La miniera di minerale di ferro aveva impiegato centinaia prima di chiudere alla fine del 1970. Chiaranzelli ha detto che un sacco di petrolio fuoriuscito nel terreno.

NL ha cambiato il corso del fiume Hudson, mostrato in primo piano. Foto di Carl Heilman

L’Esploratore ha fatto un campionamento dell’acqua vicino alla miniera di Tahawus con un semplice kit di test acquistato in un negozio di ferramenta. Abbiamo attinto acqua sopra e sotto la miniera—circa un centinaio di metri a valle del canale di scarico Henderson Lake, dove il letto del fiume è roccioso, e al lago Sanford, dove il fondo del fiume deviato è limoso. I test hanno mostrato poca differenza nella qualità dell’acqua. Il pH era piuttosto basso, o acido, in entrambi i siti. Le strisce reattive non hanno mostrato indicazioni di nitrati, nitriti, rame, ferro o piombo elevati ed entrambe le posizioni erano negative per i batteri coliformi. Tuttavia, il test non è abbastanza sofisticato per rilevare tracce di metalli.

Paul Hai, un ex consigliere comunale di Newcomb, ha detto che l’acqua dai pozzi della miniera è stata testata per anni dopo che la NL ha cessato le operazioni. Ha descritto l’estrazione mineraria come in gran parte meccanica, non chimica. “Non c’è un’eredità di inquinamento”, ha detto Hai, che è direttore associato del SUNY College of Environmental Science and Forestry’s Northern Forest Institute di Newcomb.

Mitchell sta anche pensando di rifornire le fosse piene d’acqua con il pesce-qualcosa che NL ha provato una volta con la trota fario (sono durati solo una generazione). A 240 e 280 piedi, l’acqua nelle fosse è più profonda di ogni lago Adirondack tranne il lago Champlain. Essenzialmente, sono laghi artificiali alimentati a molla, senza ingresso o uscita.

Piccoli alberi e altra vegetazione hanno messo radici su alcuni degli sterili. Mitchell prevede un ulteriore inverdimento mentre la natura reclama la terra. “Se non contamini i terreni non puoi impedire alle foreste di entrare”, ha detto.

Peter Bauer, direttore esecutivo di Protect the Adirondacks, concorda sul fatto che la vecchia miniera non è un pericolo ambientale, ma vorrebbe vederla ripulita prima o poi. “Non sembra che la miniera stessa sia una fonte di inquinamento che conosciamo”, ha detto. “Non sembra a questo punto che la miniera stessa sia più di un pugno nell’occhio.”

Suggerisce che la bonifica del sito potrebbe essere accelerata utilizzando la pietra frantumata per progetti di pavimentazione porosa in tutto il Parco simile a Beach Road a Lake George. La pavimentazione porosa consente al deflusso dell’acqua piovana di vagliare nel terreno, riducendo l’inquinamento delle vie navigabili.

NL Industries ha fatto alcuni abbellimenti e piantato alberi negli ultimi dieci anni, e Hai ha detto che Mitchell sta aiutando a ripristinare il sito abbattendo il mucchio di roccia. “In realtà sta aiutando a rimuovere ciò che alcune persone considerano un pugno nell’occhio”, ha detto Hai.

La rimozione degli sterili, tuttavia, potrebbe rappresentare un problema lungo la strada: se lo stato o un futuro proprietario vogliono riempire le fosse, cosa useranno come riempimento se tutti gli sterili sono spariti?

“Più pietra togli da lì, meno riempimento hai. È un problema a lungo termine se si desidera riempire i box”, ha dichiarato Neil Woodworth, direttore esecutivo dell’Adirondack Mountain Club.

Woodworth, Bauer e David Gibson, di Adirondack Wild, vorrebbero che lo stato acquisisse il sito un giorno e lo aggiungesse alla Riserva—anche se DEC non ha alcun interesse a farlo in questo momento.

“Alla fine vorremmo vedere la miniera ripulita, ripristinata alla sua topografia naturale il più possibile, e poi diventare parte della Riserva forestale. Questo processo potrebbe svolgersi per decenni”, ha detto Bauer in una e-mail.

“Quando la pietra sarà scomparsa un giorno, lo Stato di New York sarà probabilmente l’acquirente dell’ultima risorsa a Tahawus”, ha predetto Gibson, aggiungendo che parte o tutta la terra potrebbe essere classificata come un’area storica con sentieri e mostre educative.

Ora il sito è classificato dall’Agenzia Adirondack Park come area di uso industriale. Sotto questa designazione, non poteva essere suddiviso e sviluppato, ma il portavoce APA Keith McKeever ha detto sviluppo residenziale sarebbe possibile se la classificazione sono stati modificati.

La pietra frantumata della vecchia miniera viene venduta per la costruzione. Foto di Michael Virtanen

Mitchell, tuttavia, ha detto che non ha alcuna intenzione di costruire case, e gli ambientalisti dicono che non sono troppo preoccupati per la prospettiva di uno sviluppo casa-vacanza a Tahawus, nonostante la sua vicinanza alle alte vette.

“Mentre il sito ha una grande vista, il mercato per le case su un vecchio sito minerario è piuttosto sottile”, ha detto Bauer. “Anche se non si predice il futuro, questo tratto dovrebbe essere preservato come spazio aperto e consentire alla foresta di recuperarlo e ai fiumi che lo attraversano di occupare i loro percorsi originali ed essere ripristinati ecologicamente.”

Se uno sviluppo abitativo fosse proposto anni o decenni, Gibson si aspetta che incontrerebbe resistenza. “I sostenitori della natura selvaggia nel Parco in futuro, prevederei, agiranno come potremmo oggi e si opporranno con veemenza alla riclassificazione dei terreni privati per consentire la suddivisione e lo sviluppo residenziale a Tahawus”, ha detto in una e-mail.

La legge statale richiede che ogni miniera debba essere bonificata alla fine della sua vita produttiva. Secondo DEC, NL ha pubblicato una garanzia finanziaria di $50,000 per un’area “interessata” di 138 acri della sua attività mineraria e ha completato la bonifica in 1996. Mitchell ha stabilito security 51.500 sicurezza finanziaria per la bonifica finale di 2,3 acri, circa un decimo del sito di bonifica.

Mitchell sarà tenuto a rimuovere tutto il materiale accumulato o a classificare il sito per integrarsi con l’ambiente circostante. Non dovrà piantare alberi o riempire le fosse profonde. “Non abbiamo grandi progetti per questo posto”, ha detto. “Vogliamo continuare a gestire il nostro business di pietra come lo abbiamo gestito negli ultimi dieci anni.”

Woodworth, tuttavia, ha una grande visione per la vecchia miniera.

“Mi piacerebbe che i miei nipoti volassero su di esso e vedessero solo i boschi”, ha detto. “Questo sarebbe il sogno.”■

Phil Brown ha contribuito a questa storia.

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