NL Industries stängde sin titangruva vid Tahawus på 1980-talet, men ett företag fortsätter att dra sten från platsen. Foto av Carl Heilman

av Michael Virtanen

NL Industries slutade gräva efter titanmalm vid Tahawus på 1980-talet, men gruvan förblir en synlig närvaro på kanten av high Peaks Wilderness. Vandrare som kör till Upper Works trailhead passerar en sträcka av Hudson River kantad med stenavfall från gruvan. De som vågar upp i närheten Mount Adams eller en av flera andra toppar ser ner på en hög med lös sten som stiger tre hundra fot.

om du flyger över i ett litet plan, som vi gjorde med en av Lighthawks frivilliga piloter i Maj, liknar platsen en grå ö i ett hav av grön skog. Tailings mound sitter mellan två vattenfyllda gruvgropar som ser ut som blå Adirondack sjöar med ovanlig kricka färgning i det grunda vattnet. En mindre damm i närheten ser ormbunke grön ut.

de stora industribyggnaderna som syns i historiska fotografier är borta. Endast ett fåtal servicebyggnader finns kvar, inklusive ett garage. Terrasser skurna i bergkanten stiger över vattnet i norra gropen. Mycket av landet är kargt, täckt av sten och svart sand, men vegetationen börjar växa tillbaka.

NL brukade äga mer än elva tusen tunnland på Tahawus. Open Space Institute köpte större delen av företagets Mark 2003. Flera år senare sålde OSI cirka 6800 hektar till staten för att inkluderas i Skogsbevararen. Bevarandegruppen hade avböjt att köpa den 1200 hektar stora industriområdet, säger Joe Martens, som var OSI: s president vid tidpunkten för affären och senare blev statens miljövårdskommissionär.

Martens sa att de klumpiga industribyggnaderna och de två branta gruvgroparna ställde ansvarsfrågor. ”Det var bara någon form av kvarvarande föroreningsproblem, men mestadels var det asbest som fanns i byggnaderna,” sa Martens. ”När OSI köpte fastigheten vi ristade allt detta ut, lämnade problemet med NL. Det är typ av anmärkningsvärt NL tog bort alla dessa byggnader och kartade bort dem någonstans.”

tack vare statliga markförvärv de senaste åren är den tidigare gruvan nu rimmad av forever-wild Forest Preserve, vilket väcker några stora frågor. Vad är framtiden för denna industriområde? Ska det läggas till bevarandet? Kan Webbplatsen någonsin utvecklas?

Paul Mitchell säger att avfallshögen bakom honom kan vara årtionden. Foto av Michael Virtanen

på kort sikt har vi några svar. Tidigare i år köpte Mitchell Stone Products från Tupper Lake gruvan från NL (som nu är ett holdingbolag). Paul Mitchell, den nya ägaren, har sålt byggaggregat från avfallet i ett decennium och planerar att fortsätta göra det under överskådlig framtid. Under nuvarande marknadsförhållanden, sade han, kan Stenkullen vara tjugo år.

state Department of Environmental Conservation godkände nyligen Mitchells tillstånd att fortsätta krossa sten på tjugotre tunnland och transportera den med lastbil. Arbetet kan vara sjuttiofem år, enligt företagets analys. Det noterade också inga negativa effekter på närliggande flodsystem och projicerade ljudnivåer under lokalt omgivande ljud.

” vi vet inte vad vi ska göra med det på lång sikt. Det finns ingen stor plan, ” sade den sextioårige Mitchell, som gav oss en rundtur på platsen i slutet av maj.

Mitchell hade först frågat om att köpa fastigheten när han började arbeta där. När vi gick omkring stannade han några gånger för att beundra landskapet och fri utsikt över närliggande berg. ”Du blir kär i platsen”, sa han.

Mitchell äger också ett timmerföretag som han tillsammans med sin fru startade i tjugoårsåldern med motorsåg och skidåkare. Mitchells son arbetar också i företagen nu. De anställer tjugosju personer. På dagen för vår tur var det två arbetare vid gruvan, en som körde en stor traktorgrävare och släppte avfall i en mullrande maskin som bearbetar stenaggregatet. En annan körde en bulldozer och drev resultatet i högar för lastning på lastbilar som ibland kom och gick.

i gruvans storhetstid anställde National Lead (som NL då kallades) fyra hundra personer i Tahawus. Det startade sin verksamhet under andra världskriget—när Titan behövdes för krigsansträngningen—och fortsatte gruvan in på 1980-talet.

år sedan fyllde NL i Sanford Lake med bergavfallsuppslamning och grävde en ny kanal för Hudson River, där den fortfarande flyter. Den tidigare sjön ser nu ut som en svart sandplatta. Sanford Lake i dag är smalare, i grunden en utvidgning av floden söder om gruvan.

känd som Lower Works, är den tidigare titangruvan en av de största resterna av Adirondacks industriella förflutna. På en gång fanns det hundratals gruvor, främst för järn, i bergen. Bland dem var Upper Works, som ligger tre mil norr, där järn bryts och smälts ett sekel tidigare, från omkring 1826 till 1856.

en länsväg slutar vid Upper Works trailhead, som används av vandrare som går in i de höga topparna och paddlare som går till närliggande Henderson Lake, med sin spektakulära utsikt över Wallface i Indian Pass. Hudson börjar vid sjöns konkreta spillway.

det finns inga bevis för att den tidigare nl-gruvan utgör ett hot mot miljön. DEC talesman David Winchell sa att byrån inte har några rapporter om föroreningar från webbplatsen.

”det har en ganska ren bill of health”, påpekade Mitchell, som fick nl: s miljörapporter.

han sa att han inte kunde förklara varför vattnet i vissa gropar och dammar har ovanliga nyanser.

Jeff Chiaranzelli, en geologiprofessor vid St. Lawrence University, sa att färgerna kan orsakas av fina partiklar från gruv-och malmbearbetning eller från naturligt förekommande kemikalier.

Chiarenzelli, vars forskning fokuserar på Adirondacks, sa att en gruvoperation som den vid Tahawus vanligtvis är renare än en kolgruva med sin svavelhaltiga malm—även om han varnade för att han inte vet om det fanns kemiska spill eller andra problem på platsen.

” det fina med dessa gruvor är att materialen inte är riktigt farliga i någon mening av ordet förutom, du vet, om de faller på dig. Över i Tahawus är det en blandning av magnetit och ilmenit,” sa Chiarenzelli. ”Ilmenit är ett mineral de fick Titan från. Så du har inte de problem du gör från sulfitbaserade malmer där du har syragruvdränering och utsläpp av massor av giftiga metaller om pH i vattnet är lågt.”

däremot förklarades Benson Mines nära Star Lake, i nordvästra Adirondacks, som en statlig Superfund-plats. Järnmalmsgruvan hade anställt hundratals innan den stängdes i slutet av 1970-talet. Chiaranzelli sa att mycket olja läckte ut i marken.

NL ändrade loppet av Hudson River, visas i förgrunden. Foto av Carl Heilman

Utforskaren gjorde lite vattenprovtagning nära tahawus-gruvan med ett enkelt testkit köpt i en hårdvaruaffär. Vi drog vatten över och under gruvan – cirka hundra meter nedströms från Henderson Lake spillway, där flodbädden är stenig, och vid Sanford Lake, där botten av den omdirigerade floden är silty. Testerna visade liten skillnad i vattenkvalitet. PH-värdet var något lågt eller surt på båda ställena. Testremsor visade inga indikationer på förhöjda nitrater, nitrit, koppar, järn eller bly, och båda platserna var negativa för koliforma bakterier. Testet är dock inte tillräckligt sofistikerat för att detektera spårmängder av metaller.

Paul Hai, en före detta Newcomb town councilman, sa att vatten från brunnar vid gruvan testades i flera år efter att NL upphörde med sin verksamhet. Han beskrev gruvan som till stor del mekanisk, inte kemisk. ”Det finns inte ett arv av föroreningar”, säger Hai, som är biträdande chef för SUNY College of Environmental Science and Forestry Northern Forest Institute i Newcomb.

Mitchell tänker till och med på att fylla de vattenfyllda groparna med fisk-något som NL en gång försökte med öring (de varade bara en generation). Vid 240 och 280 fot är vattnet i groparna djupare än varje Adirondack lake utom Lake Champlain. I huvudsak är de vårmatade konstgjorda sjöar, utan inlopp eller utlopp.

små träd och annan vegetation har rotat på några av avfallsområdena. Mitchell förutser ytterligare grönare som naturen återvinner marken. ”Om du inte förorenar marken kan du inte stoppa skogarna från att komma in,” sa han.

Peter Bauer, verkställande direktör för Protect the Adirondacks, håller med om att den gamla gruvan inte är en miljöfara, men han skulle vilja se den rengöras förr snarare än senare. ”Det verkar inte som att gruvan själv är en källa till förorening som vi känner till,” sa han. ”Det verkar inte vid denna tidpunkt att gruvan själv är mer än en ögonskada.”

han föreslår att saneringen av platsen kan påskyndas genom att använda krossad sten för porösa trottoarprojekt i hela parken som liknar Beach Road i Lake George. Porös trottoar tillåter dagvattenavrinning att siktas i marken, vilket minskar vattenvägsföroreningar.

NL Industries gjorde några landskapsarkitektur och planterade träd under det senaste decenniet, och Hai sa att Mitchell hjälper till att återställa platsen genom att whittling ner i stenhögen. ”Han hjälper faktiskt att ta bort vad vissa människor betraktar som ett ögonblick,” sa Hai.

avlägsnande av avfall kan dock utgöra ett problem på vägen: om staten eller en framtida ägare vill fylla i groparna, vad kommer de att använda som fyllning om alla avfall är borta?

” ju mer Sten du tar ut därifrån, desto mindre fyllning har du. Det är ett problem på lång sikt om du ville fylla groparna”, säger Neil Woodworth, verkställande direktör för Adirondack Mountain Club.

Woodworth, Bauer och David Gibson, från Adirondack Wild, vill att staten ska förvärva webbplatsen en dag och lägga till den i bevarandet—även om DEC inte har något intresse av att göra det just nu.

” så småningom skulle vi vilja se gruvan rensas upp, återställas till sin naturliga topografi så mycket som möjligt, och sedan bli en del av skogen bevara. Denna process kan spela ut under årtionden, ” sa Bauer i ett mail.

”när stenen är borta en dag kommer staten New York sannolikt att vara köparen av sista utväg vid Tahawus”, förutspådde Gibson och tillade att en del eller hela landet kunde klassificeras som ett historiskt område med spår och utbildningsutställningar.

nu klassificeras Webbplatsen av Adirondack Park Agency som ett industriellt användningsområde. Under denna beteckning kunde den inte delas upp och utvecklas, men APA-talesman Keith McKeever sa att bostadsutveckling skulle vara möjlig om klassificeringen ändrades.

krossad sten från den gamla gruvan säljs för byggande. Foto av Michael Virtanen

Mitchell sa dock att han inte har för avsikt att bygga hus, och miljöaktivister säger att de inte är alltför oroliga för utsikterna till en semesterhusutveckling i Tahawus, trots dess närhet till de höga topparna.

” medan platsen har en storslagen utsikt är marknaden för bostäder på en gammal gruvplats ganska tunn,” sa Bauer. ”Även om det inte finns någon förutsägelse för framtiden, bör detta område bevaras som öppet utrymme och låta skogen återta den och floderna som passerar genom den för att ockupera sina ursprungliga vägar och återställas ekologiskt.”

om en bostadsutveckling föreslogs år eller årtionden, förväntar Gibson att det skulle möta motstånd. ”Förespråkare för vildhet i parken i framtiden kommer, jag skulle förutsäga, att agera som vi kan idag och starkt motsätta sig omklassificering av privat mark för att tillåta bostadsindelning och utveckling i Tahawus”, sa han i ett mail.

statlig lag kräver att varje gruva måste återvinnas i slutet av sitt produktiva liv. Enligt DEC publicerade NL en finansiell garanti på 50 000 dollar för ett 138 hektar stort ”påverkat” område i sin gruvdrift och slutförde den återvinningen 1996. Mitchell har etablerat $ 51,500 ekonomisk säkerhet för slutlig återvinning av 2.3 tunnland, ungefär en tiondel av återvinningsplatsen.

Mitchell kommer att krävas för att ta bort allt lagrat material eller gradera platsen för att smälta in i omgivningen. Han behöver inte plantera träd eller fylla i de djupa groparna. ”Vi har inte mycket stora planer för denna plats,” sa han. ”Vi vill bara fortsätta driva vår stenverksamhet som om vi har drivit den de senaste tio åren.”

Woodworth har dock en stor vision för den gamla gruvan.

” jag skulle älska för mina barnbarn att flyga över det och bara se skogen,” sa han. ”Det skulle vara drömmen.”2796>

Phil Brown bidrog till denna berättelse.

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte publiceras.