Trauma nascosto nei disturbi alimentari

Di Michelle Cantrell, LPC

Come clinico che tratta gli adulti affetti da disturbi alimentari, sento molte storie di traumi infantili. Il più delle volte, i clienti parlano di storie che includono abusi fisici o sessuali in corso, spesso per mano di un caregiver, o trascuratezza significativa. È stato attraverso i loro disturbi alimentari che i miei clienti sono stati in grado di sopportare il dolore delle loro esperienze, e il lavoro che facciamo insieme coinvolge non solo la guarigione dai loro comportamenti disordinati, ma dal trauma che ha contribuito all’insorgenza del disturbo.

Ma per quanto riguarda i clienti che entrano dicendo che non hanno traumi? Quelli che provengono da famiglie amorevoli che hanno offerto il loro sostegno e incoraggiamento nel processo di recupero? Quelli che provano vergogna per aver creduto di non avere una “buona ragione” per il loro disturbo alimentare che aggrava il senso di colpa che hanno per il dolore che hanno causato ai loro cari. La verità è che non ho mai incontrato una persona con un disturbo alimentare che non avesse una buona ragione per averne uno. Tuttavia, a volte quella “buona ragione” può essere nascosta nell’ombra del loro disturbo alimentare, ed è solo dopo aver fatto luce sulle loro esperienze che una nuova narrazione inizia a svolgersi.

Innanzitutto, permettetemi di iniziare dicendo che mentre esploro le origini dei disturbi alimentari dei miei clienti con loro, ricordando le prime esperienze che hanno influenzato il loro rapporto con se stessi e con il cibo, esaminiamo l’impatto delle loro esperienze. Alla ricerca di indizi sulle origini dei loro disturbi alimentari non si tratta di trovare qualcuno da incolpare. Io opero sotto il presupposto generale che la maggior parte dei genitori e gli operatori sanitari sono ben destinati. Tuttavia, ho scoperto che quando i miei clienti iniziano a capire più profondamente le radici dei loro disturbi alimentari e come le azioni e i comportamenti degli altri all’inizio della loro vita li hanno influenzati, la vergogna e l’auto-colpa che accompagna il loro disturbo alimentare inizia a recedere.

Trauma

La parola trauma suscita significati diversi per persone diverse, ma nei termini più basilari, trauma come definito dal Dizionario di Webster è:

A: una lesione (come una ferita) al tessuto vivente causata da un agente estrinseco

B: uno stato psichico o comportamentale disordinato derivante da grave stress mentale o emotivo o lesioni fisiche

C: un turbamento emotivo

Sebbene queste definizioni lascino spazio a un’ampia interpretazione, potrebbe essere sicuro dire che il trauma include qualsiasi esperienza che implichi una minaccia reale o percepita alla propria vita, o a quella di una persona cara. Ora diamo un’occhiata a quella definizione attraverso la lente delle esperienze di un bambino.

Gli esseri umani nascono indifesi e dipendenti. A differenza di uno gnu del Serengeti che deve essere in grado di alzarsi e correre con il branco in pochi minuti dalla nascita o dalla morte, abbiamo bisogno di anni di nutrimento fisico ed emotivo prima di poter iniziare a proteggerci completamente e soddisfare i nostri bisogni. La nostra sopravvivenza dipende totalmente da coloro che si prendono cura di noi. Di conseguenza, se crediamo di poter essere rifiutati dai nostri caregiver per qualsiasi motivo, possiamo percepire, almeno a livello inconscio, che la nostra stessa sopravvivenza è a rischio.

Dan Siegel, uno psichiatra la cui ricerca e il cui lavoro clinico si è concentrato sulla neurobiologia interpersonale, l’impatto dell’attaccamento sul funzionamento fisiologico e psicologico e la mente in via di sviluppo nei bambini e negli adolescenti, ama riferirsi alle S di attaccamento: lasciare che i bambini si sentano visti, essere calmati, sentirsi sicuri e sentirsi sicuri nei loro attaccamenti (Siegel, 2013). Quando comincio ad esplorare questi temi con i miei clienti, diventa rapidamente chiaro che non solo ci sono stati deficit in una o più di queste aree, ma anche come questi deficit sono diventati interiorizzati come “non è sicuro essere me”. Invece, hanno imparato come essere chi ci si aspettava di essere al fine di garantire la conservazione della loro connessione con i loro operatori sanitari. Naturalmente, la maggior parte dei genitori amano i loro figli incondizionatamente e non sarebbe consapevolmente trattenere l ” amore al fine di suscitare certi comportamenti. I genitori di solito hanno buone intenzioni e vogliono il meglio per i loro figli, ma il modo in cui viene definito varia da famiglia a famiglia e in un contesto culturale più ampio. Quando un genitore è esigente e si aspetta niente di meno che alta realizzazione e perfezione, o un genitore è fisicamente presente ma non disponibile emotivamente, il bambino impara poi che i propri bisogni sono irrilevanti e deve cambiare chi sono in risposta alle esigenze del loro caregiver.

Come notato da Sue Johnson, fondatrice di Emotion Focused Therapy (EFT) che si basa sulla necessità di un attaccamento umano sicuro, “La teoria dell’attaccamento descrive e spiega il trauma della privazione, della perdita, del rifiuto e dell’abbandono da parte di coloro di cui abbiamo più bisogno e l’enorme impatto che ha su di noi.”(Johnson, 2004). Anche se non tutti i miei clienti identificano con aver subito un trauma, la maggior parte di loro credono di essere costantemente sul bordo di essere respinto da coloro che amano di più. Perché gli esseri umani si sono evoluti in ambienti sociali cooperativi, essere respinti o separati dalla tribù, per così dire, significava un certo destino.

Negli Stati Uniti, tendiamo a valutare l’indipendenza, il successo finanziario e materiale, la conformità e la bassa emotività. Di conseguenza, promuoviamo questi valori presto nei nostri figli. Tuttavia, in tal modo, potremmo negare le caratteristiche di base inerenti ai bambini: dipendenza, imperfezione, vulnerabilità, spontaneità e valore intrinseco. Se un bambino viene insegnato a ignorare queste parti di se stessi, possono continuare a ottenere l’approvazione e l’amore dai loro caregivers, ma è spesso accompagnato dalla sensazione che non saranno amati se sono veramente se stessi. Più a lungo continua, maggiore è la convinzione che “Non è sicuro essere me” e più si può dover ricorrere a comportamenti disadattivi e auto-medicanti per attenuare il dolore del rifiuto che possono sperimentare. Rifiutarsi diventa fondamentale per “adattarsi” agli altri.

Rifiuto di sé

Una risposta adattiva comune al trauma è una scissione dal sé. Questo è solitamente indicato come dissociazione e la funzione della dissociazione nel contesto del trauma è quella di separarsi dall’esperienza del dolore. Se pensi a questo su un livello più basilare e animalesco, impedisce a un animale da preda di provare il dolore di essere mangiato vivo. In termini umani, spesso sentiamo questo descritto come vivendo un evento traumatico come se si fosse al di fuori di se stessi, osservando l’atto che viene fatto a qualche altro corpo, piuttosto che al proprio. È questa capacità di separarsi da se stessi che ci permette di sopravvivere a eventi orribili e spesso di andare avanti nella propria vita anche quando il trauma è in corso. Ma, credo che non ci vuole solo trauma palese come atti di violenza o abusi sessuali per creare una scissione da sé. Questo può verificarsi anche in esperienze più sottili ma onnipresenti che, nel tempo, possono suscitare un senso di minaccia alla sicurezza e alla sopravvivenza solo per il semplice atto di essere se stessi. Se torniamo alla nozione che il trauma può essere definito da una minaccia reale o percepita per la sicurezza, cosa può essere più traumatico di essere permanentemente bloccato in un sé che è percepito come non sicuro.

Anche se ci sono molti punti in comune tra i miei clienti di disturbi alimentari, un’esperienza che è quasi universale è un profondo senso di solitudine. Questo è vero se vivono da soli e hanno poca interazione con gli altri, o sono circondati da persone care come amici, famiglia, un coniuge e figli. Spesso questa solitudine è stata presente per tutto il tempo che possono ricordare, e il loro disturbo alimentare è stato un modo in cui hanno imparato a far fronte al dolore che ne deriva. Janina Fisher identifica la parte del disturbo alimentare come la parte del “volo” – la parte del sé che tenta di sfuggire al dolore del loro trauma e la parte che è separata da ciò che Fisher descrive come la parte” In corso con la vita normale ” del sé. (Fisher, 2017). I disturbi alimentari sono una malattia di disconnessione. Per impegnarsi in comportamenti di disturbo alimentare, che si tratti di limitare, eliminare o abbuffare, bisogna disconnettersi da se stessi, disconnettersi da ciò che il corpo vuole e ha bisogno. Il disturbo alimentare disconnette anche gli individui da quelli che li circondano. Oltre ad aiutare il sé a disconnettersi dalla parte del sé che porta il dolore, la parte disordinata del mangiare, anche se spesso perpetua involontariamente la solitudine, diventa anche una sorta di compagno costante. Spesso paragono un disturbo alimentare a un partner affair. Diventa una preoccupazione costante, distraendo il malato dalle stesse persone con cui possono desiderare di avere una relazione più stretta. A tal fine, ED è sia la fonte di sollievo e la fonte di dolore per la persona che è tenuto ad esso.

Guarire attraverso la connessione

Sebbene la riduzione dei sintomi sia un obiettivo primario all’inizio del trattamento, parte del lavoro iniziale che faccio spesso con i miei clienti sta esplorando chi sono i loro stessi core e iniziando il processo di riconnessione con le parti di se stessi che sono state bandite — o nel contesto dei Sistemi familiari interni, esiliati. (Schwartz, 1995). Il più delle volte, i miei clienti di disturbi alimentari hanno poca idea di chi sono, e usiamo la curiosità per esplorare le loro identità e conoscere le loro diverse parti. Abbiamo quindi iniziare il processo di apprendimento come ri-genitore se stessi, lo sviluppo di un rapporto più nutrimento con tutte le parti del sé nel processo. Ciò comporta una combinazione di osservare pensieri senza giudizio, sviluppare un self-talk positivo, impegnarsi in pratiche di auto-cura, imparare l’impostazione dei limiti appropriata, stabilire confini sani, praticare la vulnerabilità e attingere alla creatività intrinseca che tutti abbiamo. Modellando una posizione sicura, non giudicante, curiosa e nutriente nei confronti dei miei clienti, imparano a praticare un nuovo approccio verso se stessi, formando un rapporto diverso, più compassionevole con le parti che in precedenza erano vissute come vergognose, indegne, non amabili o non sicure. Più imparano a riconoscere e accogliere tutte le parti di se stessi nel più grande insieme di chi sono, meno hanno bisogno dei loro disturbi alimentari.

Circa l’autore:

Michelle Cantrell è un consulente professionista autorizzato che lavora nello studio privato in Herndon, VA. Lavora con adulti in cerca di recupero da disturbi alimentari, traumi e difficoltà relazionali. Oltre alla sua esperienza e formazione nel trattamento dei disturbi alimentari, Michelle è addestrata nella desensibilizzazione e ritrattamento degli occhi (EMDR) e nel modello di terapia post induzione sviluppato da Pia Mellody. Per ulteriori informazioni sulla pratica di Michelle, visita www.michellecantrell.com.

Fisher, J. (2017). Guarire i sé frammentati dei sopravvissuti al trauma. New York, NY. Routledge.

Johnson, S. (2004). La pratica della terapia di coppia emotivamente focalizzata: Creazione di connessione. New York, NY. Brunner Routledge

Schwartz, R. (1995.) Terapia interna dei sistemi familiari. Il film è stato prodotto dalla Guilford Press. Siegel, D. (2013). Brainstorm: Il potere e lo scopo del cervello adolescente. New York, NY: Penguin Group.

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