Maggio / Giugno 2016

Usalo o perdilo: Ridefinire una vecchia idea
Di Ian M. McDonough, PhD
Medicina geriatrica di oggi
Vol. 9 No. 3 P. 5

Le persone vivono una vita più lunga che mai a causa in gran parte di una migliore alimentazione e assistenza sanitaria. In particolare, l’aspettativa di vita negli Stati Uniti è stimata in 81 anni nelle donne e 76 anni negli uomini,1 che rappresenta un aumento di ben 12 anni negli ultimi 50 anni.2 Nonostante questa impressionante impresa della nostra assistenza sanitaria, anche il tasso di malattie legate all’età come il morbo di Alzheimer è aumentato, diventando la sesta causa di morte.3 Quindi, un obiettivo comune per i geriatri e la popolazione che invecchia è capire meglio come possiamo mantenere intatte le capacità mentali degli anziani. Un adagio popolare che ha guidato le raccomandazioni agli adulti più anziani è “usarlo o perderlo”, il che significa che si deve continuamente impegnarsi e praticare un’abilità o rischiare di perderla. Praticare un’abilità fisica come il basket o il golf porta chiaramente a migliorare le prestazioni. Ma questo adagio si applica anche alle capacità mentali?

Usalo o perdilo: mito o fatto?
La filosofia” usalo o perdilo ” ha molto senso intuitivo. A sostegno di questa affermazione, i recenti progressi nella scienza del cervello hanno fornito chiare prove che il cervello si restringe e si espande continuamente a seconda delle nostre esperienze.4 Inoltre, molti prodotti di consumo sono stati creati per sfruttare il concetto di formazione del cervello per mantenerlo funzionante in modo ottimale. L’obiettivo di questi programmi di allenamento mentale o cerebrale è quello di praticare le abilità mentali di base come reagire rapidamente, ricordare e risolvere i problemi nel contesto dei giochi. Recentemente, tuttavia, la Federal Trade Commission ha emesso un avvertimento che l’aumento dei giochi di brain-training ha portato a affermazioni fraudolente che hanno “predato i timori dei consumatori.”Una delle più grandi aziende, Lumosity, è stata persino emessa una sanzione di million 50 milioni per danneggiare i consumatori. Questo attacco ai giochi di brain-training potrebbe essere una sorpresa per alcune persone, ma in realtà, poche prove scientifiche esistono per sostenere il beneficio dei giochi di brain-training o della filosofia “usalo o perdilo” più in generale.5

Uno dei motivi per cui questi giochi di allenamento del cervello potrebbero essere problematici è che si concentrano su abilità specifiche in quei giochi. Di conseguenza, queste abilità non sono suscettibili di generalizzare a specifiche abilità” non addestrate ” ignorate dai giochi, né alle attività quotidiane.6 Piuttosto che addestrare un’abilità specifica, un approccio più promettente potrebbe essere quello di impegnarsi in un compito quotidiano che è complesso e quindi utilizza molti processi mentali di base. Questi ampi tipi di impegno potrebbero non solo migliorare più processi mentali, ma anche generalizzare ad altre attività quotidiane. Una seconda ragione per i fallimenti del cervello-training potrebbe essere una mancanza di novità e flessibilità. Il numero di giochi diversi all’interno di ciascun programma è limitato, portando alla noia o alla padronanza rapida, che a sua volta potrebbe ridurre la loro potenziale efficacia. Supponendo che la noia o la padronanza rapida non si verifichi, gli adulti più anziani sono ancora in gran parte da soli per imparare i giochi, motivarsi a continuare a giocare i giochi e avanzare a nuovi livelli.

Per raggiungere il loro potenziale, alcuni anziani potrebbero aver bisogno di più guida, formazione pratica e feedback. Senza questi aiuti, gli anziani potrebbero perdere interesse e smettere di giocare. Quindi, mentre l’adagio” usalo o perdilo ” può avere dei meriti, le persone lo hanno preso come verità senza le prove scientifiche necessarie per informare adeguatamente i geriatri o la popolazione che invecchia.

Testare i benefici dell’Engagement cognitivo
Il progetto Synapse ha recentemente cercato di testare un nuovo modello di engagement cognitivo che potrebbe superare alcune delle limitazioni dei giochi di brain-training.7 Nel progetto Synapse, più di 200 anziani sono stati assegnati in modo casuale a gruppi di impegno ad alta o bassa sfida. Alcuni adulti più anziani hanno imparato una nuova abilità come la fotografia digitale o il quilting, mentre altri sono stati assegnati a gruppi che non richiedevano l’apprendimento di una nuova abilità, come impegnarsi in incontri sociali o attività solitarie come risolvere i cruciverba. Uno dei requisiti critici per i gruppi di apprendimento delle abilità era che gli individui dovevano essere novizi in quell’abilità per entrare nel programma.

Il programma è stato impostato come un programma di formazione continua; i partecipanti impegnati in apprendimento strutturato circa 15 ore alla settimana e sono stati assegnati progetti di difficoltà crescente in tutto il programma. Prima e dopo il programma di 14 settimane, i partecipanti sono stati testati su varie abilità mentali tra cui velocità di elaborazione, memoria episodica e ragionamento. La scoperta chiave è stata che gli adulti più anziani che hanno imparato una nuova abilità hanno mostrato grandi miglioramenti nella capacità di memoria episodica e sottili miglioramenti nella velocità di elaborazione e nelle capacità di ragionamento rispetto al gruppo che ha socializzato o impegnato in attività solitarie. Mentre il gruppo di fotografia digitale ha mostrato i maggiori guadagni, i guadagni sono stati trovati anche nel gruppo di quilting, suggerendo che l’attività esatta non aveva importanza. Inoltre, i compiti in cui i partecipanti si sono impegnati durante l’intervento erano molto diversi dai compiti utilizzati per valutare le loro capacità mentali. Questa differenza suggerisce che le competenze apprese durante il programma generalizzato a nuovi compiti-un problema con il cervello-giochi di formazione.

A sostegno di questi risultati, uno studio di follow-up ha addestrato un gruppo di anziani ad utilizzare un tablet computer per 15 ore alla settimana per un periodo di 12 settimane.8 Come per il precedente studio, ai partecipanti è stato richiesto di apprendere una nuova abilità, avendo avuto poca o nessuna esperienza precedente. Durante tutto il programma, agli adulti più anziani è stato insegnato come usare il tablet e ogni settimana è stato presentato loro un tema diverso di attività. Ad esempio, un tema era la connettività e il social networking, dove hanno imparato a usare Twitter e Facebook, caricare foto e giocare a giochi che utilizzano i social network come piattaforme, come Words with Friends (una variante di Scrabble). Un altro tema era Salute e finanza, dove i partecipanti hanno imparato a utilizzare le applicazioni che hanno fornito informazioni sanitarie e ha permesso loro di tenere traccia di diversi tipi di finanze. In questo studio, anche gli adulti più anziani sono stati testati sulle capacità mentali prima e dopo il programma. Dopo l’intervento, i partecipanti hanno mostrato grandi guadagni in capacità di memoria e velocità, proprio come nel progetto Synapse originale.

Le scansioni cerebrali valutano i benefici dell’impegno cognitivo
Nel progetto Synapse, un sottoinsieme di adulti più anziani ha ricevuto scansioni cerebrali prima e dopo l’intervento.9 La motivazione per farlo era che un impegno così ampio potrebbe migliorare una varietà di abilità mentali e l’imaging cerebrale potrebbe aiutare i ricercatori a comprendere i percorsi specifici che sono stati migliorati. Dopo l’intervento, gli adulti più anziani hanno mostrato una maggiore attività cerebrale in una rete cerebrale frontale-parietale coinvolta nel prestare attenzione e nella risoluzione dei problemi. Quegli individui che hanno avuto i maggiori guadagni cerebrali sono stati anche quelli che hanno trascorso la maggior parte del tempo sui loro progetti e hanno mostrato i maggiori benefici nelle prestazioni della memoria. Tuttavia, i guadagni del cervello hanno iniziato a mostrare cali un anno dopo l’intervento.

Questi risultati hanno tre importanti implicazioni. In primo luogo, suggeriscono che il motivo dei miglioramenti nella memoria era probabilmente dovuto a miglioramenti nell’attenzione, che è un componente chiave della memorizzazione e del recupero delle informazioni. In secondo luogo, la rete cerebrale che mostra miglioramenti si sovrapponeva a una rete che è nota per diminuire in età avanzata, suggerendo che l’impegno di ampio livello potrebbe aver parzialmente ripristinato l’attività cerebrale in uno stato più giovane. Infine, quando gli adulti più anziani hanno interrotto il programma, i guadagni cerebrali hanno iniziato lentamente a tornare al loro stato originale, suggerendo che l’impegno continuato in nuove attività potrebbe essere necessario per mantenere i miglioramenti del cervello.

Cosa ci insegna il progetto Synapse?
L’impegno cognitivo può aiutare a mantenere la cognizione negli adulti più anziani, sostenendo la nozione di “usarlo o perderlo”, ma il modo in cui viene applicato è importante.

• Novità questioni. Le attività si sono concentrate su competenze che erano nuove per i partecipanti allo studio. Questa novità ha contribuito a creare un ambiente di apprendimento faticoso che richiedeva agli anziani di consumare grandi gradi di energia mentale, sostenere l’attenzione focalizzata (come evidenziato dai risultati del cervello) e rafforzare le abilità che erano arrugginite. L’idea qui è che se un compito diventa troppo familiare, diventerà più di routine e automatico, e quindi utilizzare meno delle loro capacità mentali, compresa l’attenzione.

Ad esempio, guidare un’auto era molto difficile quando siamo saliti per la prima volta al posto di guida. Abbiamo premuto il freno troppo forte e abbiamo avuto difficoltà a prestare attenzione a tutto ciò che ci circonda (il tutto mentre ascoltavamo familiari o amici che ci istruivano mentre si tenevano stretti con espressioni spaventate sui loro volti). Alla fine, guidare è diventato così fluente che abbiamo appena avuto bisogno di concentrare la nostra attenzione sulla strada, e anche imparato a mangiare ascoltando con facilità la musica e la famiglia. È a questo punto che le stesse abilità mentali non vengono più utilizzate e una nuova abilità deve essere appresa. Sfortunatamente, con l’età le persone incontrano meno di queste nuove opportunità e hanno maggiori probabilità di formare routine regolari e familiari.10 Questa combinazione di meno nuove esperienze di vita e programmi più routinizzati impedisce il rafforzamento e la facilitazione di alcune abilità, specialmente dopo il pensionamento. Pertanto, gli adulti più anziani devono fare di tutto per sperimentare attività nuove e stimolanti.

• La sfida sostenuta è importante. Mentre il progetto Synapse ha mostrato una maggiore cognizione e funzionalità cerebrale entro la fine del programma, i benefici hanno iniziato a tornare al loro punto di partenza dopo un anno. Mentre gli studi devono essere condotti per testare gli effetti a lungo termine di tali programmi, questi risultati suggeriscono che l’esposizione continua ad ambienti nuovi e impegnativi è necessaria per mantenere i benefici cognitivi e cerebrali. Uno dei trucchi, come accennato in precedenza, è che gli anziani hanno bisogno di mantenere continuamente la consapevolezza di nuove opportunità, soprattutto una volta che l’attuale serie di attività diventa familiare. Quindi, l’abitudine migliore da formare è l’abitudine di trovare nuove attività impegnative in cui essere coinvolti.

L’apprendimento di nuove abilità può ritardare la demenza?
La verità è che non sappiamo se l’apprendimento di nuove abilità può ritardare la demenza. Gli studi correlazionali hanno collegato l’impegno cognitivo auto-riferito con un rischio diminuito di sviluppare la malattia di Alzheime11 e un accumulo diminuito di beta-amiloide, un precursore della malattia di Alzheimer.12 Tuttavia, studi di intervento controllato come il progetto Synapse non sono ancora stati condotti per testare causalmente se l’impegno cognitivo impegnativo porta a un ritardo o alla prevenzione della demenza. Tuttavia, il progetto Synapse suggerisce che l’apprendimento di abilità nuove e stimolanti potrebbe essere neuroprotettivo e dovrebbe essere raccomandato come un tipo di cambiamento dello stile di vita insieme ad un aumento dell’esercizio fisico e una riduzione dei fattori di rischio cardiovascolare per prevenire l’insorgenza di demenza. Le prove di studi come il progetto Synapse suggeriscono che il popolare adagio “usalo o perdilo” si applica alle capacità mentali se applicato in modi chiave.

— Ian M. McDonough, PhD, è un assistente professore presso l’Università dell’Alabama e un associato dell’Alabama Research Institute on Aging. La sua ricerca si concentra sulla memoria e sullo sviluppo di marcatori comportamentali e cerebrali per comprendere e prevedere l’invecchiamento sano e patologico.

1. Global health observatory data repository: aspettativa di vita-dati per paese. Sito web dell’Organizzazione Mondiale della Sanità. http://apps.who.int/gho/data/node.main.688?lang=en

2. Tavoli di vita. Centro per il controllo e la prevenzione delle malattie sito web. http://www.cdc.gov/nchs/products/life_tables.htm. Aggiornato l ‘ 8 dicembre 2015.

3. Associazione Alzheimer. 2015 Malattia di Alzheimer fatti e cifre. http://www.alz.org/facts/downloads/facts_figures_2015.pdf. Pubblicato 2015.

4. Boyke J, Driemeyer J, Gaser C, Büchel C, May A. Cambiamenti della struttura cerebrale indotti dall’allenamento negli anziani. J Neurosci. 2008;28(28):7031-7035.

5. Salthouse TA. Esercizio mentale e invecchiamento mentale: valutare la validità dell’ipotesi “usalo o perdilo”. Perspect Psychol Sci. 2006;1(1):68-87.

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7. Parco DC, Lodi-Smith J, Drew L, et al. The impact of sustained engagement on cognitive function in older adults: the Synapse Project. Psicol Sci. 2014;25(1):103-112.

8. Chan MY, Haber S, Drew LM, Park DC. Formazione adulti più anziani di utilizzare i computer tablet: fa migliorare la funzione cognitiva? . Gerontologo. pii: # gnu057.

9. McDonough IM, Haber S, Bischof GN, Parco DC. Il progetto Synapse: engagement in attività mentalmente impegnative migliora l’efficienza neurale. Restor Neurol Neurosci. 2015;33(6):865-882.

10. Martin M, Park DC. Il questionario Martin and Park Environmental Demands (MPED): proprietà psicometriche di un breve strumento per misurare le richieste ambientali auto-segnalate. Invecchiamento Clin Exp Res. 2003;15(1):77-82.

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12. Landau SM, Marks SM, Mormino EC, et al. Associazione di coinvolgimento cognitivo a vita e bassa deposizione di β-amiloide. Arch Neurol. 2012;69(5):623-629.

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